Un séisme de magnitude 8,2, le plus fort qu’ait connu le Mexique en un siècle, a frappé la côte Pacifique au sud du pays dans la nuit de jeudi à vendredi, faisant au moins 32 personnes sont mortes, selon un nouveau bilan officiel.

Le gouverneur de Oaxaca (sud), Alejandro Murat, a indiqué que 23 personnes étaient décédées dans son Etat, tandis que sept morts ont été recensés dans l’Etat voisin du Chiapas et deux dans celui de Tabasco.

Précédemment, le total des victimes annoncé était « de 15, sur la base du décompte effectué par les Etats », a indiqué le directeur de la protection civile mexicaine, Ricardo de la Cruz, sur la chaîne Milenio TV, après cette puissante secousse.

« Il s’agit du séisme le plus fort en un siècle », a déclaré le président mexicain Enrique Peña Nieto, depuis le centre national de prévention des désastres.

Le bilan pourrait s’alourdir au fil des heures. A Juchitan, dans l’Etat de Oaxaca, « des maisons se sont effondrées avec des personnes à l’intérieur », a indiqué M. de la Cruz.

Le gouverneur de l’Etat du Chiapas (sud), Manuel Velasco, a précisé que trois personnes, dont deux femmes, étaient décédées « dans l’effondrement de leur maison ».

Dans l’Etat de Tabasco (sud-est), un enfant est mort dans l’effrondrement d’une maison. Un nourrisson qui se trouvait sous assistance respiratoire est lui décédé suite à la coupure d’électricité provoquée par le séisme.

L’alerte au tsunami qui avait été déclenchée a finalement été levée au cours de la nuit.

Panique à Mexico

Le séisme a été ressenti jusque dans la capitale, située à un millier de kilomètres de l’épicentre. Des centaines de personnes paniquées sont sorties avec précipitation dans la rue après le déclenchement de l’alerte sismique, qui prévient d’une secousse imminente, a constaté l’AFP.

L’épicentre de la secousse était situé dans le Pacifique à environ 100 kilomètres au large de la localité de Tonala, sur la côte de l’Etat de Chiapas, selon le centre géologique américain USGS, qui a estimé que le séisme était d’une magnitude de 8,1.

Le président Peña Nieto a indiqué que 50 millions de personnes, sur les 120 millions que compte le pays, ont ressenti la secousse.

Le séisme s’est produit à 23h49 locales (04h49 GMT), surprenant beaucoup d’habitants qui s’apprêtaient à dormir et faisant resurgir le traumatisme du séisme de septembre 1985.

Dans la rue, des gens en pyjama, se protégeant du froid avec des couvertures, se massaient sur les trottoirs, alors que les immeubles tremblaient et vacillaient.

Les gens se réfugient dans les rues de Mexico City durant le tremblement de terre qui a secoué le pays le 7 septembre 2017. (Crédit : PEDRO PARDO / AFP)

Les gens se réfugient dans les rues de Mexico City durant le tremblement de terre qui a secoué le pays le 7 septembre 2017. (Crédit : PEDRO PARDO / AFP)

« J’ai entendu une détonation (…) Les feux de circulation s’agitaient de façon impressionnante », a raconté à l’AFP Mayaro Ortega, une psychologue de 31 ans vivant au nord de la capitale qui a évacué en toute hâte son immeuble.

« Je conduisais quand ça a commencé à trembler. Le véhicule a été secoué », a témoigné Cristian Rodriguez, un chauffeur Uber de 28 ans circulant dans la capitale.

Ecoles fermées

Le ministre mexicain de l’Education Aurelio Nuno a annoncé la fermeture vendredi des écoles dans les Etats de Oaxaca et du Chiapas.

La secousse a été ressentie jusqu’au Guatemala, où la presse a fait état de coupures de courant dans certaines localités de l’ouest, près de la frontière mexicaine.

Le Mexique est situé sur un point de rencontre entre cinq plaques tectoniques et enregistre une forte activité sismique.

En septembre 1985, un tremblement de terre de 8,1 avait dévasté une grande partie de la capitale et fait plus de 10.000 morts. L’épicentre était situé à environ 400 km, sur la côte Pacifique.

Depuis cette tragédie, les autorités mexicaines ont renforcé la réglementation en matière de construction et développé un système d’alerte à l’aide de capteurs situés sur les côtes.