Le président ukrainien Petro Porochenko a inauguré mercredi un monument en l’honneur d’un métropolite de l’Eglise gréco-catholique, malgré les controverses entourant ce personnage accusé d’avoir salué l’arrivée des Nazis pendant la Deuxième guerre mondiale tout en ayant sauvé de nombreux juifs.

La statue en bronze d’environ quatre mètres de hauteur représentant Andreï Cheptitski, mort en 1944, a été installée dans le centre de Lviv, bastion nationaliste de l’ouest de l’Ukraine.

Malgré la pluie, près de 10 000 personnes ont participé à la cérémonie d’inauguration, dont de nombreux représentants de l’Eglise gréco-catholique, selon un journaliste de l’AFP présent sur place.

« Aujourd’hui, nous rétablissons la justice historique et inaugurons enfin un monument en (l’honneur) de Cheptitski à Lviv », a lancé le président Petro Porochenko.

Andreï Cheptitski, métropolite à partir de 1901 et jusqu’à sa mort, reste une figure controversée. Né en juillet 1865 près de Lviv, qui faisait alors partie de l’empire austro-hongrois, l’homme a été un fervent défenseur de l’indépendance de l’Ukraine.

Après le déclenchement de la Première guerre mondiale, il a été arrêté par des soldats russes, accusé d’être « antirusse » et a été emprisonné. Libéré en 1917, il a ensuite poursuivi son combat pour l’indépendance de l’Ukraine.

Certains l’accusent d’avoir dans un premier temps salué l’arrivée des nazis, considérés par de nombreux nationalistes ukrainiens comme des libérateurs face à l’occupation soviétique dans l’ouest de l’Ukraine.

Le métropolite aurait notamment approuvé la création de la division SS « Galicie », composée d’Ukrainiens.

Mais plusieurs historiens relèvent que le métropolite a aussi ouvertement affiché son opposition à la politique nazie envers les juifs. D’après le mémorial de la Shoah de Jérusalem, Yad Vashem, il a sauvé nombre d’entre eux, leur offrant refuge dans des monastères et même chez lui.

« C’était un saint homme. Mon grand-père a participé aux messes célébrées par Cheptitski. Il en a parlé toute sa vie », a raconté à l’AFP Ganna, 70 ans, une habitante de la région de Lviv présente à l’inauguration.

« Je suis venue prier pour l’Ukraine, pour la paix et pour une prochaine béatification » d’Andreï Cheptitski, a renchéri une autre, Oksana Pavliv, 45 ans.

Un conflit armé ayant fait plus de 6 800 morts en quinze mois oppose l’armée ukrainienne aux rebelles prorusses dans l’est de l’Ukraine.