À l’aéroport de Kaboul, un groupe juif sauve des familles afghanes du chaos
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  • Illustration : Des familles évacuées de Kaboul, en Afghanistan, traversent le terminal avant de monter dans un bus après leur arrivée à l'aéroport international de Washington Dulles, à Chantilly, en Virginie, le 30 août 2021. (AP Photo/Jose Luis Magana)
    Illustration : Des familles évacuées de Kaboul, en Afghanistan, traversent le terminal avant de monter dans un bus après leur arrivée à l'aéroport international de Washington Dulles, à Chantilly, en Virginie, le 30 août 2021. (AP Photo/Jose Luis Magana)
  • Des personnes évacuées d'Afghanistan débarquent d'un avion après avoir atterri à l'aéroport international de Skopje, en Macédoine du Nord, le 30 août 2021. (AP Photo/Boris Grdanoski)
    Des personnes évacuées d'Afghanistan débarquent d'un avion après avoir atterri à l'aéroport international de Skopje, en Macédoine du Nord, le 30 août 2021. (AP Photo/Boris Grdanoski)
  • Des combattants talibans montent la garde devant l'aéroport international Hamid Karzai après le retrait des États-Unis à Kaboul, en Afghanistan, le 31 août 2021. (AP Photo/Khwaja Tawfiq Sediqi)
    Des combattants talibans montent la garde devant l'aéroport international Hamid Karzai après le retrait des États-Unis à Kaboul, en Afghanistan, le 31 août 2021. (AP Photo/Khwaja Tawfiq Sediqi)
  • Des combattants talibans montent la garde devant l'aéroport international Hamid Karzai après le retrait des États-Unis à Kaboul, en Afghanistan, le 31 août 2021. (AP Photo/Khwaja Tawfiq Sediqi)
    Des combattants talibans montent la garde devant l'aéroport international Hamid Karzai après le retrait des États-Unis à Kaboul, en Afghanistan, le 31 août 2021. (AP Photo/Khwaja Tawfiq Sediqi)
  • Sur cette image fournie par l'US Marine Corps, des Marines de la 24e unité expéditionnaire des Marines traitent les personnes évacuées alors qu'elles passent par le centre de contrôle des évacuations à l'aéroport international Hamid Karzai de Kaboul, en Afghanistan, le 28 août 2021. (Staff Sgt. Victor Mancilla/U.S. Marine Corps via AP)
    Sur cette image fournie par l'US Marine Corps, des Marines de la 24e unité expéditionnaire des Marines traitent les personnes évacuées alors qu'elles passent par le centre de contrôle des évacuations à l'aéroport international Hamid Karzai de Kaboul, en Afghanistan, le 28 août 2021. (Staff Sgt. Victor Mancilla/U.S. Marine Corps via AP)
  • Des soldats américains se tiennent à l'intérieur du mur de l'aéroport alors que des centaines de personnes se rassemblent près d'un poste de contrôle d'évacuation dans le périmètre de l'aéroport international Hamid Karzai, à Kaboul, en Afghanistan, le 26 août 2021. (AP Photo/Wali Sabawoon)
    Des soldats américains se tiennent à l'intérieur du mur de l'aéroport alors que des centaines de personnes se rassemblent près d'un poste de contrôle d'évacuation dans le périmètre de l'aéroport international Hamid Karzai, à Kaboul, en Afghanistan, le 26 août 2021. (AP Photo/Wali Sabawoon)

À l’aéroport de Kaboul, un groupe juif sauve des familles afghanes du chaos

Malgré leurs visas, Tahera, employée des services familiaux juifs de Seattle, et sa famille ont été refoulées, jusqu’à ce que son superviseur intervienne

JTA – Tahera avait chuté dans la cohue des Afghans pressés contre la porte de l’aéroport de Kaboul. Son fils, âgé de 3 ans, était incontrôlable. La respiration de son mari était irrégulière. Elle devait aussi penser à ses quatre autres enfants.

Elle avait une bouée de sauvetage au téléphone : son superviseur au Jewish Family Services de Seattle.

Cordelia Revells, directrice des services aux réfugiés et aux immigrés de JFS Seattle, était à l’autre bout du fil pour aider son employée à quitter le pays, alors qu’elle tentait d’entrer dans l’aéroport.

« C’était particulièrement terrifiant », a déclaré Mme Revells. « Une arme était pointée sur l’un de ses jeunes enfants alors qu’on leur disait qu’ils devaient reculer. »

Revells et le JFS ont joué un rôle déterminant dans l’extraction de Tahera et de sa famille de Kaboul, alors que la ville tombait aux mains des talibans – un choc survenu dans les dernières semaines des 20 ans de présence américaine en Afghanistan, alors que des dizaines de milliers d’Afghans qui avaient travaillé avec des Américains se précipitaient à l’aéroport pour trouver une issue.

Tahera, qui a demandé à ne pas publier son nom de famille pour protéger ses proches restés en Afghanistan, a déclaré que les conseils de Revells pendant ses derniers jours à Kaboul ont changé sa vie, en partie parce que son propre désespoir l’empêchait de penser clairement.

Des soldats américains se tiennent à l’intérieur du mur de l’aéroport alors que des centaines de personnes se rassemblent près d’un poste de contrôle d’évacuation dans le périmètre de l’aéroport international Hamid Karzai, à Kaboul, en Afghanistan, le 26 août 2021. (Crédit : AP Photo/Wali Sabawoon)

Lorsque les talibans sont arrivés à Kaboul, la situation était si terrifiante que son « esprit ne fonctionnait pas », a déclaré Tahera. Mais le contact étroit avec Revells lui a permis de se sentir en sécurité : « Elle était en contact avec moi jour et nuit. Et d’une certaine manière, je sentais qu’elle était physiquement avec moi parce qu’elle me parlait tout le temps. »

Le JFS de Seattle, dont la mission s’inspire en partie des migrations périlleuses auxquelles les Juifs ont été confrontés au milieu du siècle dernier, s’est attachée à ramener Tahera chez elle, et a également suivi et aidé 27 autres familles qui ont tenté de fuir le pays.

« Il y a plusieurs décennies, ce sont des familles juives qui tentaient désespérément de se mettre en sécurité et des gens qui avaient la possibilité de les aider et de les soutenir ont décidé de ne pas le faire, tout en sachant ce qui se passe quand on ne fait pas tout ce qu’on peut pour soutenir ses semblables », a déclaré Revells. « Je pense que cela rend l’engagement de la communauté juive envers ce que ces familles vivent très fort. »

Tahera, 38 ans, avait travaillé pendant 15 ans en Afghanistan sur les questions de développement des femmes pour des organisations non gouvernementales, dont certaines étaient financées par l’Agence américaine pour le développement international, avant de demander à venir aux États-Unis. Elle est arrivée à Seattle en 2019. Le JFS était son agence de réinstallation désignée, l’aidant à obtenir une carte verte, à trouver un appartement et à obtenir des avantages sociaux. Lorsque Tahera a appris que le JFS recherchait du personnel pour traiter d’autres demandes d’immigration, elle a posé sa candidature pour le poste.

Sur cette image fournie par l’US Marine Corps, des Marines de la 24e unité expéditionnaire des Marines traitent les personnes évacuées alors qu’elles passent par le centre de contrôle des évacuations à l’aéroport international Hamid Karzai de Kaboul, en Afghanistan, le 28 août 2021. (Crédit : Staff Sgt. Victor Mancilla/U.S. Marine Corps via AP)

Elle a aussi immédiatement cherché à faire venir les trois enfants de son mari, issus d’un précédent mariage, un processus laborieux qui a pris deux ans de plus. À la mi-juin de cette année, les enfants devaient passer un entretien à l’ambassade des États-Unis à Kaboul, mais les entretiens ont été annulés lorsque l’ambassade a commencé à fermer ses portes. Tahera est arrivée à Kaboul à la mi-juillet pour tenter de ramener ses beaux-enfants aux États-Unis ; elle a voyagé avec deux de ses trois autres enfants, une petite fille de 8 ans et un petit garçon de 3 ans. Juste avant leur arrivée, la mère de Tahera est morte de la COVID.

À Kaboul, les voisins se sont demandés pourquoi elle se donnait la peine de ramener ses beaux-enfants.

« Tout le monde en Afghanistan me blâmait, me disait que je pouvais partir, partir avec deux de mes enfants, que je n’avais pas besoin de rester ici », a déclaré Tahera. « Mais je suis une mère. Je ne pouvais pas les laisser seuls en Afghanistan. »

Le pire pour elle, c’est que ces doutes ont infecté ses beaux-enfants.

« Depuis samedi, lorsque les talibans sont arrivés à Kaboul, jusqu’à mercredi, lorsque nous avons quitté l’Afghanistan, ils me regardaient et ne me disaient [rien] », a-t-elle dit. « Mais j’ai pu lire dans leurs yeux : ‘Tu vas nous laisser seuls ici, parce que vous avez des cartes vertes [et] nous n’avons pas de visa' », a-t-elle dit. « C’était donc un cauchemar pour moi. Si je quitte l’Afghanistan, ce sera avec tous mes enfants avec moi. Sinon, je préfère rester avec eux. »

Des combattants talibans montent la garde devant l’aéroport international Hamid Karzai après le retrait des États-Unis à Kaboul, en Afghanistan, le 31 août 2021. (Crédit : AP Photo/Khwaja Tawfiq Sediqi)

Mais rester était une perspective terrifiante. Tahera est née dans une famille de réfugiés afghans vivant en Iran. Sa famille est rentrée dans le pays en 2004, trois ans après que les forces dirigées par les États-Unis ont chassé les talibans. Elle n’avait jamais connu la vie sous le régime taliban.

Tahera a réussi à faire inscrire ses trois beaux-enfants sur son passeport à la dernière minute, mais ses ennuis ne faisaient que commencer. Même avec la permission de partir, elle n’a pas pu franchir la ligne de soldats, américains et afghans, qui gardaient la porte de l’aéroport de Kaboul.

Elle est arrivée à l’aéroport et a demandé à son mari de rester dans la voiture avec les enfants. Son fils de 3 ans, qui entendait des coups de feu, ne voulait pas la quitter, alors elle l’a tenu dans ses bras pendant qu’elle s’approchait de la porte. Les soldats criaient à la foule de reculer et tiraient au-dessus de leurs têtes.

Elle a rencontré un soldat américain. « Il m’a demandé de me baisser. J’ai dit, ‘Non, je ne me baisserai pas, parce que mes enfants sont ici. J’ai la permission de quitter l’Afghanistan' », a déclaré Tahera. « Il a tiré en l’air et m’a demandé de partir. En une seconde, il y a eu, 10 fois, 20 fois, des tirs en l’air, et même là, ils pointaient juste [leur] arme sur nous, nous demandant de partir. » Elle est tombée et s’est blessée à la main. Elle est retournée à la voiture. Elle a envoyé son mari, qui souffrait d’hypoglycémie et avait du mal à respirer, retourner seul au portail pour plaider leur cause. Cela n’a servi à rien.

Il était difficile, dit Tahera, de ne pas céder à la panique. « L’une des femmes qui était là, elle essayait d’entrer dans l’aéroport. Elle criait : ‘J’ai perdu ma fille. Ma fille n’est pas là ! Elle cherchait sa fille. Je me suis dit : ‘J’ai cinq enfants avec moi. Que se passera-t-il si l’un d’entre eux se perd ?' »

Des personnes évacuées d’Afghanistan débarquent d’un avion après avoir atterri à l’aéroport international de Skopje, en Macédoine du Nord, le 30 août 2021. (Crédit : AP Photo/Boris Grdanoski)

Revells, quant à elle, consultait No One Left Behind, une ONG fondée par des vétérans qui cherchent à faire sortir des zones de conflit les locaux qui les ont aidés. Elle a relayé des conseils à Tahera – des tactiques pour que sa famille reste ensemble dans la panique, et sur la façon de s’adresser aux troupes américaines.

« Ils devaient essentiellement exiger du soldat qu’il les croie, ce que les gens ne s’attendaient pas à devoir faire », a déclaré Revells. « Il s’agissait donc en partie de préparer Tahera à être extrêmement polie, mais à ne pas accepter un ‘non’ en guise de réponse. »

Revells a fait comprendre à Tahera qu’il y avait une nouvelle ouverture : les soldats afghans allaient partir, et les soldats américains seuls pourraient être plus accommodants.

Donc, plus tard dans la journée, Tahera est revenue avec sa famille, portant son enfant de 3 ans. Les soldats ne laissaient pas entrer les gens à l’entrée. « Ils demandaient aux gens de s’asseoir, et personne ne s’asseyait, et ils disaient : ‘Nous allons vous tirer dessus' », a déclaré Tahera.

« J’ai crié sur l’un des soldats parce qu’il a essayé de me repousser. Il a mis tout son poids sur mon fils et je l’ai repoussé, et je lui ai crié : ‘Vous allez tuer mon fils !' », a-t-elle dit. « Il s’est tu pendant cinq, six secondes ; il se contentait de me regarder. Et puis il m’a demandé, ‘Où sont tes autres enfants ? Venez avec moi.’ Puis il a ouvert la porte et nous a laissés continuer jusqu’à l’aéroport. »

Une soldate américaine tape dans la main d’une fillette évacuée de Kaboul, en Afghanistan, avant de monter dans un bus après leur arrivée à l’aéroport international de Washington Dulles, à Chantilly, en Virginie, le 30 août 2021. (Crédit : AP Photo/Jose Luis Magana, File)

Tahera affirme qu’elle a compté sur l’aide non seulement de Revells, mais aussi de tout le personnel du JFS, qui lui a envoyé des mails et des textos pour prendre de ses nouvelles. « Cela m’a vraiment aidé. D’une certaine manière, cela m’a donné du courage », a-t-elle déclaré.

« En Afghanistan, la plupart du temps, les gens pensent à la race, à la tribu, à la couleur, au visage », a-t-elle ajouté. Les services familiaux juifs « n’aident pas seulement la communauté afghane, mais aussi les Russes, ils essaient d’aider tout le monde, quelle que soit la race, la tribu, la couleur, rien. Ils ne pensent pas à ce genre de choses ».

Tahera, dont la famille est arrivée à Seattle cette semaine après une escale au Qatar, a déclaré qu’elle se sentait chanceuse de travailler pour le JFS Seattle. « Nous étions totalement ouverts pendant la crise [de la] COVID, la seule organisation [de services aux familles] qui l’était », a-t-elle déclaré. « Je suis donc très heureuse d’y travailler. »

Le sentiment était réciproque, selon Mme Revells.

« Même lorsque sa famille était au Qatar, après être sortie de Kaboul, elle me contactait pour me parler d’autres familles qu’elle avait rencontrées et qui avaient besoin d’aide et d’assistance, et pour voir quel soutien elle pouvait leur apporter », dit-elle. « C’est une personne vraiment incroyable et nous avons beaucoup de chance de l’avoir. »

Le travail n’est pas terminé – Tahera veut maintenant faire sortir ses deux sœurs d’Afghanistan. L’une d’elles, qui était enseignante dans le cadre d’un projet financé par les États-Unis pour aider les enfants incarcérés, se cache parce que les parents des enfants ont donné aux talibans des informations sur elle afin de s’attirer les faveurs des nouveaux dirigeants.

Des combattants talibans montent la garde à l’intérieur de l’aéroport international Hamid Karzai après le retrait des États-Unis à Kaboul, en Afghanistan, le 31 août 2021. (Crédit : AP Photo/Kathy Gannon)

Et JFS Seattle continue de suivre les 27 autres familles qu’elle espère extraire de la région, pour la plupart des parents d’autres collègues afghans ou des familles qui avaient déjà été assignées à leur programme de réinstallation, a déclaré Revells. L’agence avait déjà prévu des vols et des appartements pour leur réaffectation, mais tous leurs plans se sont effondrés lorsque Kaboul est tombé. Et les besoins sont bien plus importants que ce qu’une seule organisation comme le JFS peut espérer satisfaire.

« Beaucoup de nos familles » à Seattle « étaient encore en contact avec de nombreuses familles qui ne sont pas sorties », a déclaré Revells. « Elles n’ont pas pu accéder à l’aéroport, n’ont pas été autorisées à y entrer, et nous sommes confrontés à la même situation, nuit après nuit et jour après jour. »

« J’aimerais pouvoir dire que toutes ces familles ont réussi. »

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