De 1939 à 1945, le Canada a placé des « ennemis étrangers » juifs dans des camps
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  • Photographie d'un détenu en uniforme de camp, prise par un autre prisonnier Marcell Seidler, au Camp N à Sherbrooke, Québec, vers 1940-1942. Marcell Seidler a secrètement documenté la vie du camp en utilisant un appareil photo à sténopé fait à la main. (Crédit : Marcell Seidler/Courtesy Eric Koch/Library and Archives Canada)
    Photographie d'un détenu en uniforme de camp, prise par un autre prisonnier Marcell Seidler, au Camp N à Sherbrooke, Québec, vers 1940-1942. Marcell Seidler a secrètement documenté la vie du camp en utilisant un appareil photo à sténopé fait à la main. (Crédit : Marcell Seidler/Courtesy Eric Koch/Library and Archives Canada)
  • Une tenue de prisonnier du Camp I à l'Ile-aux-Noix, au Québec, vers 1940-1941. Elle appartenait au détenu Alfred Bader, arrivé au Canada à bord du S.S. Sobieski et emprisonné pendant 15 mois. (Crédit : Jessica Bushey/Courtesy Alfred Bader)
    Une tenue de prisonnier du Camp I à l'Ile-aux-Noix, au Québec, vers 1940-1941. Elle appartenait au détenu Alfred Bader, arrivé au Canada à bord du S.S. Sobieski et emprisonné pendant 15 mois. (Crédit : Jessica Bushey/Courtesy Alfred Bader)
  • Des prisonniers de guerre nazis rentrent de leur journée de travail dans les champs d'un camp d'internement canadien, le 28 août 1940. (Crédit : AP Photo)
    Des prisonniers de guerre nazis rentrent de leur journée de travail dans les champs d'un camp d'internement canadien, le 28 août 1940. (Crédit : AP Photo)
  • La ville de Sherbrooke, au Québec, dans l'est du Canada, s'apprête à accueillir le roi George 6 et la Reine Elizabeth, mai 1939. (Crédit : AP Photo)
    La ville de Sherbrooke, au Québec, dans l'est du Canada, s'apprête à accueillir le roi George 6 et la Reine Elizabeth, mai 1939. (Crédit : AP Photo)
  • Le réfugié juif Wolfgang Gerson a peint cette aquarelle sur du papier toilette au Camp N au Québec, entre 1940 et 1942. (Autorisation : famille Gerson /Photo de Jessica Bushey via JTA)
    Le réfugié juif Wolfgang Gerson a peint cette aquarelle sur du papier toilette au Camp N au Québec, entre 1940 et 1942. (Autorisation : famille Gerson /Photo de Jessica Bushey via JTA)

De 1939 à 1945, le Canada a placé des « ennemis étrangers » juifs dans des camps

Une exposition en ligne explique comment des milliers de Juifs allemands et autrichiens ont été arrêtés en Grande-Bretagne et envoyés à l’étranger, où ils ont été incarcérés

SHERBROOKE, Québec – La ville de Sherbrooke, située à environ deux heures à l’est de Montréal, est un endroit agréable à visiter, surtout pendant l’été tempéré. On y trouve une chute d’eau et une promenade autour d’un lac. Dans un parc voisin, des passerelles ont été aménagées à travers le marécage pour permettre aux citadins de profiter du chant des oiseaux et d’admirer les nénuphars. Le petit musée d’histoire de la ville a récemment rouvert – avec du désinfectant pour les mains et des guides touristiques masqués.

Mais rien dans le musée n’informe les visiteurs sur une partie étrange de l’histoire de Sherbrooke : un camp où des Juifs allemands et autrichiens ont été faits prisonniers pendant la Seconde Guerre mondiale.

En 1940, le biochimiste Reinhart Pariser était étudiant, au début de sa vingtaine, à l’Université de Cambridge en Angleterre lorsqu’un jour la police a frappé à sa porte et lui a donné 10 minutes pour faire ses valises, a rapporté son fils, David Pariser, au Times of Israel.

Il a été mis sur un bateau rempli de Juifs allemands et de nazis allemands – tous deux qualifiés d' »étrangers ennemis » par les Britanniques. Certains bateaux sont allés en Australie, d’autres au Canada ; il s’est retrouvé sur le bateau canadien par pure coïncidence.

David Pariser, avec son père Reinhart en 2011. (Autorisation)

Selon David Pariser, qui a entendu l’histoire de son père, les soldats allemands étaient logés sur le pont supérieur, protégés par la Convention de Genève pour le traitement des prisonniers de guerre. Les quelque 1 000 Juifs étaient enfermés dans le compartiment inférieur du navire. Certains recevaient des hamacs, d’autres devaient dormir sur le plancher métallique. Il n’y avait pas de toilettes, pas même un seau. Le troisième jour du voyage transatlantique, la dysenterie commença à faire rage parmi les hommes.

« Les gardes qui s’occupaient des Juifs allemands étaient méchants aussi », dit David Pariser. « Quelqu’un a dit à [mon père] d’aller servir les prisonniers de guerre allemands à la cantine. Ils l’ont frappé et lui ont donné des coups de pied parce qu’il refusait de le faire. »

Au Canada, Reinhart a regardé par la fenêtre du train et a vu des panneaux qui disaient : « Chiens et Juifs interdits », témoigne son fils. Ses souvenirs du camp comprennent le fait d’avoir été forcé de creuser des trous dans la neige et de les reboucher.

Illustration : des réfugiés juifs britanniques arrivent au port d’Halifax, Nova Scotia, au Canada, le 19 juin 1940, d’où ils rejoindront New York City. (Crédit : AP Photo)

« C’était juste pour les occuper », explique David Pariser. Mais le pire de tout était le commandant du camp, qui avait une tendance sadique. Ce commandant appelait les hommes pour les informer qu’ils recevaient des lettres de chez eux. Il regardait chaque lettre et la déchiquetait – sans laisser les prisonniers les lire.

« [Mon père] n’a jamais pardonné au fils de p*** qui a déchiré les lettres. Il a fait un rêve récurrent où le type monte dans le bus et mon père lui tire dessus », rapporte David Pariser. « Un des navires transportant des réfugiés juifs a été touché par des torpilles et ses parents ne savaient pas sur quel navire il se trouvait. Pendant six mois, ils ont pensé qu’il était peut-être mort ».

Les hommes portaient des uniformes avec un grand cercle dans le dos qui ressemblait à une cible.

Au camp N de Sherbrooke, les hommes étaient logés dans une ancienne cour de réparation de trains. Il faisait froid. Il y avait un robinet d’eau pour environ 900 personnes, et seulement neuf toilettes. Les hommes portaient des uniformes avec un grand cercle dans le dos qui ressemblait à une cible. Il y avait des fils barbelés et des tours de guet. Un prisonnier a perdu son sang-froid et a couru vers la clôture. Les gardes lui ont tiré dessus.

Photographie d’un détenu en uniforme de camp, prise par un autre prisonnier Marcell Seidler, au Camp N à Sherbrooke, Québec, vers 1940-1942. Marcell Seidler a secrètement documenté la vie du camp en utilisant un appareil photo à sténopé fait à la main. (Crédit : Marcell Seidler/Courtesy Eric Koch/Library and Archives Canada)

« Mon père a vu quelqu’un se faire tirer dessus. Il ne parlait pas anglais et ils lui ont tiré dessus », rapporte David Pariser.

Environ un an plus tard, Reinhart a été libéré. Il est rentré en Angleterre et a rejoint l’effort de guerre. Mais d’autres hommes ont passé des années en prison.

Sur les 2 284 hommes et garçons juifs qui ont été détenus dans les camps canadiens – les Britanniques n’ont jamais arrêté les femmes – 966 ont finalement été autorisés à rester dans le pays, selon Paula Draper, une historienne qui a écrit sa thèse de doctorat sur les camps d’internement canadiens pour les Juifs allemands, autrichiens et italiens pendant la guerre.

Des prisonniers de guerre nazis rentrent de leur journée de travail dans les champs d’un camp d’internement canadien, le 28 août 1940. (Crédit : AP Photo)

Il est intéressant de noter que de nombreux prisonniers ont ensuite connu un grand succès. Walter Kohn et Max Perutz ont reçu le prix Nobel de chimie. Walter Homburger est devenu le directeur de l’Orchestre symphonique de Toronto. Freddy Grant (nommé Fritz Grundland à la naissance) était un pianiste de jazz qui, pendant son emprisonnement, a écrit une chanson dont les paroles étaient : « Vous pouvez crier et vous pouvez hurler, ils ne vous laisseront jamais sortir ». Elle est devenue un succès populaire au Canada pendant la guerre, intitulée « You’ll Get Used to It » (Vous vous y habituerez).

« Ce petit groupe de réfugiés et leurs contributions considérables sont un exemple de ce qui aurait pu se passer si le monde avait ouvert ses portes aux Juifs essayant d’échapper à la Shoah », commente Paula Draper.

Reinhart Pariser, alors étudiant à l’Université de Cambridge en Angleterre. (Autorisation)

En général, dit Draper, l’histoire des camps d’internement canadiens pour les Juifs est une « histoire compliquée ». D’une part, dit-elle, les Britanniques ont dit aux Canadiens de s’attendre à des « étrangers ennemis dangereux ».

« Les militaires arrivent sur les quais en s’attendant à des prisonniers de guerre et ils voient ces garçons de 16 ans de la yeshiva », explique-t-elle. « Le gouvernement canadien était au courant avant même qu’ils ne débarquent, mais ils n’ont rien dit aux personnes qui les rencontraient sur le quai et ils ne l’ont pas dit aux militaires. Et les [militaires] ne savaient pas quoi faire de ces jeunes gens des yeshivot qui descendaient de ces bateaux.

Mais, d’un autre côté, cela révèle aussi l’antisémitisme au Canada, et le refus du pays d’accepter des réfugiés juifs, a dit M. Draper.

Les militaires arrivent sur les quais en s’attendant à des prisonniers de guerre et ils voient ces garçons de 16 ans de la yeshiva

« Ils ont été internés parce que le gouvernement canadien savait qu’ils étaient juifs et ne voulait pas d’eux dans le pays », explique-t-elle.

Pourtant, dit-elle, la plupart des anciens internés ne sont pas amers de ce qui leur est arrivé parce que, après tout, ils ont survécu à la Shoah.

La ville de Sherbrooke, au Québec, dans l’est du Canada, s’apprête à accueillir le roi George 6 et la Reine Elizabeth, mai 1939. (Crédit : AP Photo)

« Les Canadiens japonais ont été internés sur la côte ouest, et c’était ‘une honte’. Mais quand certains disent que nous devons faire amende honorable pour avoir interné des réfugiés juifs [c’est une autre histoire] », décrit Paula Draper. « Ils considèrent que les Britanniques et les Canadiens leur ont sauvé la vie. Ils ont été nourris et habillés. »

Interrogée sur les réfugiés juifs qui disent avoir été enfermés sur le bateau sans toilettes, alors que les nazis mangeaient dans la cafétéria à l’étage, Paula Draper se montre sceptique.

« Je n’y crois pas », rétorque-t-elle.

Changement d’attitude au Canada

En 1962, un article a été publié dans le magazine canadien Maclean’s sous le titre « The Welcome Enemies ». Écrit sur un ton optimiste et non moins apologétique, sans jamais mentionner l’antisémitisme, l’article décrit les camps de prisonniers d’une manière qui fait presque souhaiter au lecteur d’y avoir été :

Avec un talent comparable à celui de leurs prédécesseurs, les hommes ont organisé des concerts, des revues, des débats, des procès simulés, des fêtes et des séances de taureaux sans fin. Revêtus de l’uniforme bleu marqué d’une cible rouge de 15 cm entre les épaules et d’une bande de 15 cm sur une jambe, les nombreux universitaires donnaient régulièrement des conférences en anglais, en espagnol, en grec, en arabe, en philosophie et en électronique, entre autres… Les internés parvenaient également à poursuivre leurs intérêts personnels. Les adeptes d’exercice physique se levaient tôt et faisaient des exercices dans l’enceinte, les écrivains formaient un club littéraire, appelé avec humour ‘The Blind Mirror’, et se lisaient leurs poèmes et essais ésotériques. L’un des hommes était jongleur et passait une bonne partie de son temps à s’entraîner avec des balles de tennis et des assiettes de cuisine.

L’article trouve même un peu d’humour dans la situation absurde où des nazis ont été emprisonnés avec des Juifs :

Des « incidents » – même un tribunal de kangourou nazi et la pendaison d’un Juif – ont été signalés dans tous les camps temporaires, et on a donc tenté de faire le tri parmi les hommes. C’était assez naïf, puisqu’il s’agissait de demander aux hommes de se déclarer soit juifs soit non juifs. Non seulement les hommes n’appréciaient pas cet écho des lois raciales de Nuremberg, mais ils étaient devenus cyniques. Comme le rapporte l’un d’entre eux : « Nous, les Juifs, nous nous sommes dit : ‘Écoutez. Alors quand une nation a-t-elle fait du bien à un groupe de Juifs ?’ Nous nous sommes donc inscrits en tant qu’Aryens. Mais les autres garçons disaient : ‘Écoutez. Si nous disons que nous sommes juifs, cela les convaincra enfin que nous sommes anti-nazis’. Alors ils se sont inscrits en tant que Juifs.

Les articles sur les camps qui ont été publiés ces dernières années dans les grands journaux canadiens présentent l’histoire sous un jour moins positif. Un article du Globe and Mail titrait : « Les amis sur lesquels le Canada insistait étaient des ennemis. » Un article de la Gazette de Montréal affirme que l’antisémitisme a été un facteur expliquant pourquoi ces hommes ont été internés si longtemps, et évoque la célèbre histoire du paquebot MS St. Louis de 1939, qui transportait 900 réfugiés juifs allemands et s’est vu refuser l’entrée au Canada (le navire est retourné en Europe et beaucoup de ses passagers ont ensuite été assassinés pendant la Shoah).

Une tenue de prisonnier du Camp I à l’Ile-aux-Noix, au Québec, vers 1940-1941. Elle appartenait au détenu Alfred Bader, arrivé au Canada à bord du S.S. Sobieski et emprisonné pendant 15 mois. (Crédit : Jessica Bushey/Courtesy Alfred Bader)

En 2013, une exposition temporaire sur les camps d’internement a été montée par le Centre d’éducation sur l’Holocauste de Vancouver. L’exposition, qui peut maintenant être consultée en ligne, affirme que le Canada a maintenu les Juifs derrière des barbelés même après qu’il est devenu évident qu’ils n’étaient ni des nazis ni une menace pour l’effort de guerre.

« Bien que les Britanniques aient rapidement admis leur erreur, le Canada, qui a accueilli des réfugiés dont il ne voulait pas, a adopté une politique d’inertie concernant leur bien-être, leur statut et leur libération », peut-on lire dans l’exposition en ligne.

Le réfugié juif Wolfgang Gerson a peint cette aquarelle sur du papier toilette au Camp N au Québec, entre 1940 et 1942. (Autorisation : famille Gerson /Photo de Jessica Bushey via JTA)

Isaac Romano, un natif de Seattle qui a fondé et dirige le Centre communautaire juif de l’Estrie et de Montréal, a participé à la réalisation de cette exposition à Sherbrooke. Il a en fait entamé une grève de la faim de deux semaines – en ne buvant que du jus, dit-il – parce qu’il voulait que la ville couvre le coût de l’exposition.

Il reste quelque chose d’inachevé dans la ville de Sherbrooke

« Je crois qu’il reste quelque chose d’inachevé dans la ville de Sherbrooke, car la municipalité aurait dû financer l’exposition itinérante. Il n’aurait pas fallu laisser aux Juifs le soin de la financer », a déploré Isaac Romano au Times of Israel.

Issac Romano, fondateur et directeur du Centre communautaire juif de l’Estrie et de Montréal. (Autorisation)

Il pense également que la ville devrait présenter des excuses pour le camp de prisonniers et qu’il devrait y avoir une plaque sur l’endroit où il se trouvait.

« Le maire de Sherbrooke et le conseil municipal devraient présenter des excuses officielles pour avoir permis à la ville d’emprisonner de jeunes hommes juifs qui n’ont fait de mal à personne et qui auraient dû être autorisés à devenir citoyens », a-t-il déclaré. « Tout cela est associé à l’antisémitisme au Québec pendant cette période ».

Mais tout le monde ne demande pas d’excuses.

Le rabbin Erwin Schild, un ancien interné juif allemand de 100 ans qui vit maintenant à Toronto, ne s’inquiète pas d’une plaque ou d’une exposition dans le musée.

« Je ne pense pas aux monuments. Nous avons seulement besoin de règles d’immigration équitables », a-t-il souligné.

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