Des centaines de témoignages pour percer le mystère Leonard Cohen
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  • Leonard Cohen se produit lors de la première journée du Coachella Valley Music & Arts Festival à Indio, en Californie, le vendredi 17 avril 2009. (AP Photo/Chris Pizzello)
    Leonard Cohen se produit lors de la première journée du Coachella Valley Music & Arts Festival à Indio, en Californie, le vendredi 17 avril 2009. (AP Photo/Chris Pizzello)
  • Leonard Cohen, (au centre), se produisant avec le chanteur israélien Matti Caspi, (à la guitare), pour Ariel Sharon, (les bras croisés), et d'autres soldats israéliens dans le Sinaï en 1973. (Autorisation de Maariv via JTA)
    Leonard Cohen, (au centre), se produisant avec le chanteur israélien Matti Caspi, (à la guitare), pour Ariel Sharon, (les bras croisés), et d'autres soldats israéliens dans le Sinaï en 1973. (Autorisation de Maariv via JTA)
  • Un portrait de Leonard Cohen sur 22 étages, sur la façade d'un immeuble de la rue Crescent à Montréal. (Robert Sarner/Times of Israel)
    Un portrait de Leonard Cohen sur 22 étages, sur la façade d'un immeuble de la rue Crescent à Montréal. (Robert Sarner/Times of Israel)
  • Michael Posner, auteur de "Leonard Cohen, Untold Stories", pose sur le toit-terrasse de son immeuble du centre-ville de Toronto, le 21 août 2020. (Etye Sarner)
    Michael Posner, auteur de "Leonard Cohen, Untold Stories", pose sur le toit-terrasse de son immeuble du centre-ville de Toronto, le 21 août 2020. (Etye Sarner)
Interview

Des centaines de témoignages pour percer le mystère Leonard Cohen

La quête du journaliste juif canadien Michael Posner pour interviewer ceux qui connaissaient la mystérieuse star a porté ses fruits

TORONTO – L’écrivain canadien Michael Posner s’est donné pour mission de retrouver et de parler avec tous ceux qui ont connu le troubadour emblématique Leonard Cohen. Le premier volet de la trilogie de biographies orales qui en résulte a été publié le 20 octobre.

Au cours de ce projet gigantesque et continu visant à jeter un nouvel éclairage sur le chanteur juif à travers les souvenirs des autres, Posner a interviewé 520 personnes du monde entier, qui ensemble couvrent toutes les étapes de la vie et de la carrière de Cohen. La première interview a été réalisée en 2016, avec le poète et essayiste canadien David Solway, qui s’est lié d’amitié avec Cohen dans les années 1960, et la plus récente avec Régine Cimber-Lorincz, qui vit aujourd’hui à Anvers et a rencontré Cohen en Israël en 1972. Ce faisant, Posner a acquis une grande connaissance de l’homme célèbre pour être « le poète lauréat du pessimisme », et dont le répertoire était qualifié de « musique à vous couper les veines ».

D’autres interviews sont prévues alors que Posner poursuit sa recherche de documents pour dresser le portrait collectif de l’artiste itinérant qui a écrit et chanté des classiques tels que « Suzanne », « Hallelujah », « Bird on the Wire » et « First, We Take Manhattan ».

Une fois terminée, la recherche de Posner aura généré une biographie orale chronologique en trois volumes. Le premier volume vient de paraître sous le titre « Leonard Cohen, Untold Stories : The Early Years » commence avec l’enfance et l’adolescence de Cohen à Montréal, et se termine avec sa première grande tournée de concerts à l’âge de 36 ans.

Le projet s’est avéré bien plus long que ce que M. Posner avait prévu lorsqu’il l’a lancé peu après la mort de Cohen à Los Angeles en novembre 2016, à l’âge de 82 ans.

Michael Posner, auteur de « Leonard Cohen, Untold Stories », dans le centre de Toronto, le 21 août 2020. (Etye Sarner)

« Le défi et le plaisir de ce travail a été d’essayer de trouver des gens qui sont toujours en vie, qui avaient une certaine implication dans la vie de Leonard, qui connaissaient des événements ou certains moments de sa vie et qui pouvaient les commenter en connaissance de cause », a déclaré Posner au Times of Israel lors d’une récente interview sur le toit-terrasse de l’immeuble de sept étages où il vit dans le centre de Toronto. « Une partie du défi a consisté à localiser des personnes spécifiques dont je savais qu’elles existaient mais dont je ne savais pas où, ou si elles me parleraient si je venais à les trouver ».

Posner, qui est depuis longtemps fasciné par Cohen et son œuvre, l’a vu pour la première fois en concert au début de 1967 à l’Université du Manitoba, dans la ville natale de Posner, Winnipeg. Ce fut l’une des premières représentations publiques de Cohen à une époque où il était surtout connu comme poète et romancier, bien avant la sortie de son premier album plus tard cette année-là.

En 1968, Posner s’est installé à Toronto pour y poursuivre une maîtrise en littérature anglaise avant d’entamer sa carrière de journaliste, au cours de laquelle il a occupé des postes de direction à la rédaction de l’hebdomadaire d’information national du Canada et de deux grands journaux. Il est également dramaturge et auteur ou co-auteur de sept livres.

Comme il l’a fait dans une précédente biographie orale d’une autre icône culturelle juive de Montréal, le regretté Mordechai Richler, Posner interroge des personnages de la vie de son sujet – y compris des amis, des parents, d’anciens amants, des écrivains, des musiciens, des choristes, des directeurs de camps d’été et des rabbins – pour révéler ce qui se cache derrière le personnage public. Pour que le livre reste fluide, Posner insère un récit avec des bribes d’information qui fournissent un contexte et un registre historique plus précis. Bien qu’il soit largement favorable à son sujet, le livre montre Cohen, ses défauts et tout le reste, y compris sa grande consommation de drogue et ses conquêtes à répétition.

Je ne peux pas dire que c’était un saint. Je ne peux certainement pas dire que c’était un diable, mais je pense qu’il était capable d’englober des aspects des deux

Après avoir interviewé tant de personnes de l’univers de Cohen, Posner est lui-même devenu une autorité sur l’écrivain et musicien.

« Ce que j’ai appris, c’est que je ne veux pas réduire Cohen à un simple personnage binaire », explique Posner, 73 ans, dont beaucoup de gens ont dit qu’il ressemblait au chanteur gentleman. « Je ne peux pas dire que c’était un saint. Je ne peux certainement pas dire que c’était un diable, mais je pense qu’il était capable d’englober des aspects des deux ».

Leonard Cohen vu dans le documentaire « Marianne & Leonard : Words of Love » (Autorisation Roadside Attractions)

La complexité de Cohen apparaît comme évidente à l’écoute des témoignages recueillis par Posner.

« C’était un homme extrêmement compliqué, presque toujours aimable, poli, civil, drôle et intelligent, mais il avait aussi un côté sombre », ajoute-t-il. « Il était dépressif. Il avait ce genre de – je ne sais pas si c’était une maniaco-dépression ou un bipolarisme, je ne connais pas l’étiquette psychiatrique appropriée, mais il pouvait certainement plonger dans un endroit très sombre. Et on ne voudrait pas passer beaucoup de temps en sa compagnie quand il était comme ça ».

Cela n’a évidemment pas été un obstacle pour les nombreuses femmes qui ont passé du temps en compagnie de Cohen. Un nombre ahurissant de femmes apparaissent dans le livre, certaines simplement citées, d’autres parlant avec nostalgie de leurs rendez-vous galants des décennies plus tôt avec l’homme décrit comme un « séducteur en série » dont l’infidélité était bien connue de son entourage.

« Bien que Leonard soit considéré à juste titre comme l’un des grands amoureux de la modernité, une sorte de Casanova de la fin du 20e siècle, je pense que sa grande histoire d’amour a été son œuvre », déclare Posner, qui a trois enfants et huit petits-enfants. « À un certain moment, dès qu’il se sentait à l’aise dans une relation avec une femme, cela devenait inconfortable, et il devait en sortir ».

Marianne Ihlen et Leonard Cohen dans le documentaire « Marianne & Leonard : Words of Love ». (Capture d’écran YouTube)

Un autre aspect qui est rapidement apparu dans les interviews était le côté très agité et nomade de Cohen, dont l’envie d’errer était vertigineuse pour les autres.

« Une des choses qui m’a été imposée en cherchant à reconstruire sa vie chronologiquement, c’est d’essayer de savoir où il était à un moment donné, que ce soit un mois ou un an », explique Posner. « Au rythme où ce type se déplaçait d’un endroit à l’autre, je ne pense pas que quiconque aurait pu accumuler plus de Miles que lui. Deux, trois jours ici, départ, deux, trois jours là, départ. Une semaine par-ci, une semaine par-là, il était constamment en mouvement, jusqu’à ce que, assez tard dans sa vie, il devienne plus sédentaire. Il est vrai qu’il y avait souvent une raison commerciale, mais aussi une raison psychique. Il avait besoin de changer de lieu presque comme s’il se sentait piégé où qu’il soit, piégé émotionnellement, psychologiquement, romantiquement ».

Posner a imaginé le livre pour la première fois en 2007. Il a envoyé un courriel à Cohen, lui demandant de coopérer, mais ce dernier a poliment refusé. Après sa mort, Posner a ressuscité le projet. Pendant les trois premières années, il n’a pas eu d’éditeur et a dépensé 35 000 dollars de sa poche pour couvrir les frais de voyage afin de mener des entretiens en personne avec les personnes concernées. Ce n’est qu’en novembre dernier qu’il a finalement trouvé un éditeur, Simon and Schuster Canada.

« Leonard Cohen, Untold Stories », par Michael Posner. (Autorisation)

Le premier volume comprend environ 1 300 témoignages de longueur variable, dont beaucoup de Cohen lui-même que Posner a repris dans des interviews ou des écrits publiés précédemment. La plupart des personnes présentées – certaines bien connues, d’autres non – sont citées à plusieurs reprises tout au long du livre.

Parmi eux figurent la chanteuse Judy Collins qui, fin 1966, peu après avoir rencontré Cohen à New York, a été la première à enregistrer une de ses chansons et l’a encouragé à se produire sur scène ; le chanteur folk Eric Andersen à qui Cohen a dit que c’était la chanson « Violets of Dawn » qui l’avait inspiré à écrire lui-même des chansons ; et Kelly Lynch, l’ancien directeur commercial de Cohen qui lui aurait volé 5 millions de dollars.

En 1958, à 23 ans, Cohen a travaillé comme conseiller dans un camp d’été à 90 minutes au nord de Montréal, où l’un de ses amis était Moishe Pripstein.

« Leonard était très calme, intelligent et avait un grand sourire », a déclaré Pripstein à Posner soixante ans plus tard pour le livre. « Quelque peu réservé, il n’était pas un des leaders, pas fort dans ses interactions, mais très présent. Il ne se distinguait pas en athlétisme. À cette époque, il était plus connu pour sa poésie, car il avait sa guitare et en jouait ».

Quelques années auparavant, Mark Bercuvitz a passé du temps avec Cohen à Montréal alors que tous deux fréquentaient l’université McGill et étaient frères au sein d’une fraternité.

Leonard Cohen en visite chez son cousin malade Robert Cohen à Montréal, 1948. (Autorisation de Robert Cohen)

« Leonard avait sa guitare et nous chantions », se souvient Bercuvitz dans le livre. Je me souviens avoir chanté « Tom Dooley » avec lui. Il sortait alors avec Freda Guttman, mais il était déjà en train de chercher, partant sur différentes tangentes. J’ai toujours eu l’impression qu’il n’était pas vraiment un gars heureux. Il était toujours à la recherche d’autre chose. Sa quête des femmes faisait partie de cette recherche. Beaucoup d’entre nous, issus de familles moins aisées, étaient poussés à trouver la réussite financière. D’autres, comme Leonard, étaient des esprits libres ».

Il y a 15 ans, en fin d’après-midi à Toronto, la seule fois où leurs chemins se sont croisés, Posner a choisi de ne pas parler à Cohen, une décision qu’il regrette aujourd’hui. Bien que cette rencontre n’ait été que passagère, elle a eu un impact durable.

« Je devais aller faire une interview à l’hôtel Soho Metropolitan et il était dehors en imperméable, attendant, faisant les cent pas », se souvient Posner. « Nos regards se sont croisés et il était clair qu’il savait que je l’avais reconnu en tant que Leonard Cohen. Il avait cette aura sur lui. Il n’était pas grand, il mesurait peut-être 1,80 m, 1,85 m, mais il faisait plus grand que sa taille. Il avait juste ce genre de présence. C’était un personnage magnétique et charismatique, même pendant ces 20 secondes. »

À l’époque, Posner ne savait pas que Cohen deviendrait le point central de sa vie professionnelle bien des années plus tard.

« Travailler sur ce livre m’a amené à examiner son travail de très près, mais moins pour des raisons purement analytiques que pour rechercher des liens entre l’art et sa vie et les personnes sur lesquelles il aurait pu écrire », explique M. Posner. « Mieux connaître ses chansons et son écriture m’a également permis de poser de meilleures questions aux personnes interrogées. Comme pour d’autres grandes écritures, la poésie, les romans et les paroles de chansons, lorsque vous passez du temps avec eux, vous avez une meilleure idée de l’énorme travail que cela implique ».

Photo de Leonard Cohen dans « Bird on a Wire ». (Autorisation Isolde Films)

La quête spirituelle de Cohen est apparue à plusieurs reprises dans les interviews.

« L’identité juive est l’essence de l’homme », dit définitivement Posner. « Elle est là dès le plus jeune âge et ne disparaît jamais vraiment. Il s’est brièvement essayé à la Scientologie dans les années 1960 et je pense qu’il pensait fondamentalement que cela avait une certaine valeur mais que c’était en grande partie une escroquerie ».

En 1973, Cohen rencontre le charismatique maître zen Joshu Sasaki Roshi, qui dirige une forme presque militariste et disciplinaire du bouddhisme zen en Californie. Cette rencontre a conduit à un engagement de plusieurs décennies avec Roshi et le bouddhisme.

« Il y avait une dimension bouddhiste dans la seconde moitié de la vie de Cohen », dit Posner. « Cela faisait partie de lui, mais le bouddhisme n’est pas vraiment une religion et est plutôt une pratique. »

Portraits du grand-père de Leonard Cohen, Lyon Cohen, (à gauche), et de l’arrière-grand-père, Lazarus Cohen, à la congrégation Shaar Hashomayim. (Ben Harris/JTA)

Sa quête religieuse l’a conduit vers de nouveaux lieux.

« Leonard s’intéressait aussi véritablement au christianisme », ajoute Posner. « Le christianisme qui l’intéressait n’est cependant pas la Christologie paulinienne. C’est le christianisme original de Jésus, le christianisme juif de Jésus, le sermon sur la montagne, ce genre de choses. »

Il était définitivement juif mais, comme beaucoup d’entre nous, il avait une relation problématique avec la divinité

« Ces premiers chrétiens étaient tous juifs, et ils ont articulé une façon de vivre et de penser à laquelle Léonard se rattachait. Mais rien de tout cela n’enlève rien à son judaïsme. Il a traversé des phases, comme nous le faisons tous. Il a étudié la Kabbale et s’est mis à mettre les téfilines [phylactères]. Il était définitivement juif mais, comme beaucoup d’entre nous, il avait une relation problématique avec la divinité », dit Posner.

Cohen avait une relation positive avec Israël qu’il a visité à plusieurs reprises, généralement pour donner des concerts. Posner a interviewé plusieurs Israéliens qui connaissaient Cohen, dont le chanteur Oshik Levi, avec qui il a parlé à Tel Aviv en 2018 de son expérience 45 ans plus tôt.

Leonard Cohen, (au centre), se produisant avec le chanteur israélien Matti Caspi, (à la guitare), pour Ariel Sharon, (les bras croisés), et d’autres soldats israéliens dans le Sinaï en 1973. (Autorisation de Maariv via JTA)

Lorsque la guerre du Kippour a éclaté en 1973, Cohen s’est rendu en Israël par solidarité avec l’État juif assiégé. Une rencontre fortuite avec Cohen dans un café de Tel Aviv a conduit Levi à le convaincre de se joindre à lui et à d’autres musiciens pour jouer pour les soldats israéliens dans le Sinaï. Après son appréhension initiale, Cohen a accepté et a donné plusieurs représentations pour les soldats pendant la guerre. Posner recherche toujours plusieurs personnes en Israël qui ont connu Cohen.

Un portrait mural sur neuf étages de Leonard Cohen à Montréal. (Crédit : Robert Sarner/Times of Israel)

Posner reconnaît volontiers que plusieurs personnes clés dans la vie de Cohen ont refusé d’être interviewées pour le livre, notamment son fils, Adam, sa fille, Lorca, son manager, Robert Kory, son ami proche de toujours Morton Rosengarten, et Suzanne Elrod, la mère de ses enfants. De même que deux de ses autres partenaires féminines importantes – l’actrice américaine Rebecca de Mornay et la photographe française Dominique Issermann. Parmi les autres auteurs-compositeurs-interprètes qui ont refusé ou ignoré la demande de Posner, il y avait Bob Dylan, avec qui Cohen était proche et auquel il était souvent comparé.

La comparaison est apparue dans l’interview de Posner avec Malka Marom, une Israélienne qui a déménagé à Toronto, où elle s’est fait connaître dans les années 1960 au sein d’un duo de chanteurs folk.

« Elle et Leonard formaient un couple », dit Posner, qui cite Marom dans le livre sur l’œuvre de Dylan et Cohen. « Dylan était la voix de sa génération. Vous ne pouvez pas lui enlever cela. Mais Leonard est la voix de tous les temps ».

En 2003, Posner a publié sa biographie orale de Mordechai Richler, après la mort du romancier en 2001 et après avoir interviewé 150 personnes qui le connaissaient. Alors que Richler et Cohen occupaient tous deux une place importante dans leur ville natale, le premier avait une relation beaucoup plus conflictuelle avec la communauté juive de Montréal.

« Cohen était une figure beaucoup moins abrasive que Richler », dit Posner. « Il était vraiment bien élevé avec ces manières édouardiennes qui étaient réfléchies et sans faille. Il était toujours, pour autant que je sache, courtois. Alors que Richler, soit parce qu’il était à moitié ivre, soit parce qu’il était complètement ivre, vous insultait tout aussi vite en face. Il ne respectait aucune sorte de cérémonial alors que pour Leonard, le cérémonial était vraiment important ».

En l’état actuel des choses, le deuxième livre de la série consacrée à Cohen par Posner paraîtra à l’automne prochain, suivi du dernier volet un an plus tard.

Lorsqu’on lui demande quel sera son prochain grand projet une fois qu’il en aura fini avec Cohen, Posner répond laconiquement : « Que je vive aussi longtemps ».

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