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  • Une carte postale montrant le pavillon de la Palestine juive à l'exposition universelle de New York en 1939. (Courtoisie : David Matlow)
    Une carte postale montrant le pavillon de la Palestine juive à l'exposition universelle de New York en 1939. (Courtoisie : David Matlow)
  • Carte postale montrant le pavillon de la Palestine à l'Exposition internationale de Bruxelles, 1935. (Avec l'aimable autorisation de David Matlow)
    Carte postale montrant le pavillon de la Palestine à l'Exposition internationale de Bruxelles, 1935. (Avec l'aimable autorisation de David Matlow)
  • Couverture du livret de cartes postales du pavillon de la Palestine à l'Exposition internationale de Paris, 1937. (Avec l'aimable autorisation de David Matlow)
    Couverture du livret de cartes postales du pavillon de la Palestine à l'Exposition internationale de Paris, 1937. (Avec l'aimable autorisation de David Matlow)
  • A droite : Couverture du guide en yiddish du pavillon de la Palestine juive à l'Exposition universelle de New York, 1939. (Avec l'aimable autorisation de Yivo) ; à gauche : Couverture du guide anglais du pavillon de la Palestine juive à l'Exposition universelle de New York, 1939. (Avec l'aimable autorisation de David Matlow)
    A droite : Couverture du guide en yiddish du pavillon de la Palestine juive à l'Exposition universelle de New York, 1939. (Avec l'aimable autorisation de Yivo) ; à gauche : Couverture du guide anglais du pavillon de la Palestine juive à l'Exposition universelle de New York, 1939. (Avec l'aimable autorisation de David Matlow)
  • Billet d'attraction "La Terre sainte d'hier et de demain" de l'Exposition universelle de New York, 1939. (Courtoisie de David Matlow/Photo de Kevin Viner, Elevator Digital, Toronto)
    Billet d'attraction "La Terre sainte d'hier et de demain" de l'Exposition universelle de New York, 1939. (Courtoisie de David Matlow/Photo de Kevin Viner, Elevator Digital, Toronto)
  • Une section de la sculpture en cuivre repoussé de Maurice Ascalon, " The Scholar, The Laborer, and The Toiler of the Soil " (L'érudit, le travailleur et le laboureur), qui ornait la façade du pavillon de la Palestine juive à l'Exposition universelle de New York en 1939, telle qu'elle est aujourd'hui. (Courtoisie : Archives de la famille Ascalon)
    Une section de la sculpture en cuivre repoussé de Maurice Ascalon, " The Scholar, The Laborer, and The Toiler of the Soil " (L'érudit, le travailleur et le laboureur), qui ornait la façade du pavillon de la Palestine juive à l'Exposition universelle de New York en 1939, telle qu'elle est aujourd'hui. (Courtoisie : Archives de la famille Ascalon)

Donner vie à Israël : un regard sur le sionisme et les expositions universelles

Un collectionneur d’objets sionistes explique comment les partisans d’un État juif ont fait avancer la cause par le biais de pavillons lors d’expositions internationales dès 1904

David Matlow, propriétaire de la plus grande collection au monde de souvenirs du fondateur du sionisme Theodor Herzl, a été ravi d’apprendre qu’Israël avait été invité à participer à l’Expo 2020 de Dubaï, la première exposition universelle organisée par un pays arabe. (L’événement a été reporté d’un an en raison de la pandémie de coronavirus).

Depuis le 1er octobre, Israël accueille les visiteurs dans son pavillon conceptuel à Dubaï, qui est axé sur l’avenir et met en évidence les moyens par lesquels l’État juif peut coopérer avec d’autres nations pour résoudre les nombreux défis auxquels la communauté mondiale est confrontée.

« J’ai été vraiment frappé par cela. Cette invitation a été lancée avant les accords d’Abraham. Il m’est apparu que la présence du pavillon israélien à Dubaï s’inscrit dans la continuité de plus de 100 ans d’aspiration – au départ, la création de l’État juif, et maintenant, le fait qu’il vive en paix avec ses voisins et soit mieux accepté parmi les nations du monde », a déclaré M. Matlow.

Si la présence d’un pavillon israélien dans un pays arabe est une nouveauté, la participation d’Israël aux expositions universelles et autres expositions internationales ne l’est pas. En réalité, cette participation est antérieure de plusieurs décennies à la création d’Israël. Les grandes expositions étaient un moyen important pour les sionistes de montrer les développements sociaux, économiques et culturels positifs dans ce qui était alors la Palestine mandataire britannique, et de défendre la création d’une patrie juive dans cette région.

« L’idée était de faire en sorte que le pays existe. Le but de ces pavillons était d’imprimer dans l’esprit des gens la possibilité que le peuple juif puisse avoir sa propre nation, ou qu’elle existe déjà – même si elle n’existe pas », a expliqué Matlow.

Il y a sept ans, Matlow, 60 ans, est tombé sur une carte postale du pavillon israélien de l’Exposition universelle de 1964 à New York. Cette carte a piqué sa curiosité et l’a conduit sur le chemin d’une collection axée sur la représentation sioniste et israélienne dans les expositions, y compris les expositions universelles remontant à 1904.

David Matlow. (Kevin Viner, Elevator Digital, Toronto)

Depuis lors, l’avocat originaire de Toronto a acheté aux enchères divers artefacts liés à la présence de la Palestine juive (Israël pré-état) dans des expositions régionales et internationales, ainsi que dans des expositions universelles. Il les partagera lors d’une présentation en ligne organisée par l’American Zionist Movement le 6 octobre.

M. Matlow prévoit de parler d’un certain nombre d’expositions entre 1904 et la Seconde Guerre mondiale, mais il mettra particulièrement l’accent sur l’exposition universelle de 1939 à New York.

« À partir de 1933 [Chicago] et 1935 [Bruxelles], nous étions conscients de ce qui se passait en Europe avec la montée du nazisme. En 1937 [Paris], il s’agissait vraiment d’essayer de démontrer que nous étions suffisamment avancés en Terre d’Israël pour qu’elle puisse être un foyer pour le peuple juif qui cherchait désespérément un endroit où aller. À l’Exposition universelle de 1939 à New York, la situation était absolument catastrophique », a déclaré Matlow.

Dans l’interview suivante, qui a été éditée pour des raisons de brièveté et de clarté, Matlow a partagé avec le Times of Israel quelques faits marquants de l’histoire de la Palestine juive aux expositions universelles.

Il n’y avait pas de pavillon de la Palestine à l’exposition universelle de 1904 à St. Louis, mais c’était quand même un événement important pour le mouvement sioniste. De quelle manière ?

C’était la présence du drapeau sioniste. Un dirigeant sioniste local du nom de Michael Stifelman a eu l’idée de faire flotter le drapeau sioniste parmi ceux des nations du monde, et par l’intermédiaire d’un journaliste, il a convaincu le comité d’organisation de la foire de faire flotter le drapeau. C’était la première fois que le drapeau sioniste flottait parmi les drapeaux d’autres nations. Auparavant, il n’avait flotté que lors des congrès, des défilés et des réunions sionistes.

Auparavant, les Juifs et le judaïsme étaient représentés dans les expositions universelles et autres. L’artisanat et les produits de Palestine étaient également exposés et vendus, mais c’était la première fois que le mouvement national du peuple juif était représenté.

Drapeau sioniste flottant à la foire de Saint-Louis de 1904, tel que vu sur la carte de visionnement stéréoscopique. (Courtoisie : David Matlow)

Avant qu’Israël ne devienne un État, des pavillons représentant une patrie juive en Palestine étaient présents aux expositions universelles pendant des décennies. Qui les a créés et financés ?

Le gouvernement britannique mandataire de la Palestine ne les a pas soutenus. Il s’agissait de pavillons nationaux d’une entité qui n’était pas encore une nation, donc les sionistes locaux les ont financés, planifiés, exécutés et gérés.

Mischar veTaasiya, la chambre de commerce pré-étatique, avait un département qui concevait les expositions et les pavillons pour les foires. Le financement des pavillons était assuré par les organisations sionistes internationales, ainsi que par les organisations sionistes des villes où les foires avaient lieu. Par exemple, pour le pavillon de 1939 à New York, le financement initial provenait du Fonds national juif et du Keren Hayesod [Fonds de la Fondation], avec le soutien de Hadassah et de la Zionist Organization of America (ZOA).

Couverture du catalogue, Pavillon de la Palestine à l’exposition de l’Empire britannique, Londres 1924-1925. (Courtoisie : David Matlow)

Y avait-il une résistance de la part des organisateurs des expositions universelles à inclure un pavillon d’une entité qui n’était pas encore un État ?

Il y a toujours eu un peu de tension, mais au final, le pavillon de la Palestine a été inclus. Les sionistes locaux vivant à New York, Bruxelles et Paris connaissaient les organisateurs des foires. C’étaient des hommes d’affaires qui ont utilisé leur capital politique pour l’encourager, et l’ont probablement vendu en disant qu’il y avait un intérêt économique à attirer une clientèle juive et autre à venir le voir. Le pavillon de la Palestine juive à New York était le deuxième ou le troisième pavillon le plus fréquenté de la foire. Il a attiré 2 millions de visiteurs.

À l’Exposition universelle de Chicago de 1933, à la place d’un pavillon, les partisans d’un État juif en Palestine ont organisé un événement appelé « Journée juive », dont le point culminant était la mise en scène d’un spectacle élaboré impliquant 6 000 acteurs, chanteurs et danseurs, intitulé « La romance d’un peuple ». Quelle était la raison de cette initiative ?

C’était l’idée du leader sioniste américain Meyer Weisgal. Il a noté dans ses mémoires qu’à l’époque – le début des années 1930 – le sionisme était moribond à Chicago, ce qui a contribué à susciter l’intérêt. L’organisation de ce grand spectacle pour le Jour des Juifs à la foire était vraiment très brillante. Il voulait l’utiliser comme un moyen d’organiser et d’impliquer de nombreux membres de la communauté juive locale de Chicago.

Première page du programme du spectacle « Romance of a People » pour le Jour du Juif à l’Exposition universelle de Chicago, 1933. (Avec l’aimable autorisation de David Matlow)

Le spectacle s’inspirait d’une récente production en plein air de [l’opéra] « Aida », dont il empruntait d’ailleurs certains décors. Le scénario racontait
4 000 ans d’histoire et d’aspirations juives, qui ont finalement conduit les pionniers sionistes à travailler sur la Terre promise. Weisgal voulait impliquer le plus grand nombre de personnes possible et s’assurer que le spectacle ferait salle comble. Il s’est donc organisé pour que des écoles, des groupes de jeunes et des organisations communautaires participant au spectacle. Il s’agit d’un spectacle massif impliquant des milliers de personnes sur le Soldier Field, qui était alors le stade de football de Chicago.

La Journée juive de la foire, le 3 juillet 1933, s’est avérée être l’une des journées les plus populaires, avec 130 000 personnes présentes. Certaines personnes ont été refoulées, alors un deuxième spectacle a eu lieu le 5 juillet. [Chaim Weizmann, le futur premier président d’Israël, qui collectait des fonds pour sauver les Juifs d’Allemagne, était présent et a prononcé un discours. Une version du spectacle est partie en tournée dans d’autres villes, dont New York.

Foule rassemblée pour l’inauguration du pavillon de la Palestine juive, Exposition universelle de New York, 1939. (Bibliothèque publique de New York, domaine public)

Alors pourquoi a-t-on décidé de revenir à un pavillon pour l’Exposition universelle de 1939 à New York ?

Encore une fois, Meyer Weisgal était au premier plan, et il était convaincu qu’un pavillon était nécessaire cette fois pour souligner la présence de la Palestine juive. En 1939, la crise et la terreur en Europe avaient encore progressé. Les gens se doutaient de l’imminence de la guerre, qui a d’ailleurs éclaté alors que la foire battait son plein. Il était important d’avoir un point focal physique pour la Palestine juive. Le besoin de démontrer l’histoire sioniste était plus grand.

L’artiste israélien Maurice Ascalon créant une sculpture en cuivre repoussé,  » L’érudit, le travailleur et le laboureur de la terre « , qui ornait la façade du pavillon de la Palestine juive à l’Exposition universelle de New York, en 1939. (Courtoisie : Archives de la famille Ascalon)

Il se trouve que le pavillon a ouvert ses portes en avril 1939, lorsque les Britanniques ont annoncé le Livre blanc qui limitait l’immigration juive en Palestine et interdisait aux Juifs d’acheter des terres. C’est à peu près au même moment que le navire St. Louis navigue sur la côte Est de l’Amérique avec ses plus de 900 passagers qui cherchent un endroit où aller. Le pavillon est donc devenu un point de ralliement pour les Juifs d’Amérique, qui protestaient, trouvaient de la force au contact les uns des autres et luttaient du mieux qu’ils pouvaient contre ce qui se passait.

En outre, il y avait plus de sionistes engagés à New York qu’à Chicago. Plus de fonds et de ressources sont disponibles pour construire quelque chose. Les organisateurs de la foire ne permettent pas au pavillon de la Palestine juive d’être dans la zone des Nations, mais Weisgal fait pression pour qu’il soit construit juste en face. Il insiste également pour que le drapeau sioniste flotte parmi les drapeaux des nations.

C’est la première fois que les organisateurs de l’exposition universelle exigent que le pavillon soit appelé pavillon de la Palestine juive, et non pavillon de la Palestine.

Les organisateurs de l’exposition pensaient que c’était approprié car il y avait en Palestine des populations autres que juives.

Historiquement, les pavillons étaient principalement organisés par le mouvement sioniste, ils étaient donc axés sur la cause du sionisme et les aspirations à une patrie juive du point de vue juif.

Il y avait une sensibilité envers les autres populations, qui n’étaient jamais dénigrées dans les expositions. J’ai trouvé dans les documents historiques relatifs au pavillon de 1939 des preuves que « la question arabe en Palestine » a été soulevée lors d’une réunion de planification dirigée par le juge Louis Brandeis, et que la question a été renvoyée pour de plus amples discussions avec Moshe Shertok de l’Agence juive. Un organisateur aurait déclaré que l’accent mis sur les réalisations du peuple juif en Palestine n’était pas une démonstration contre les autres personnes qui y vivent.

Catalogue pour l’exposition et la vente d’œuvres d’art et d’objets du Pavillon juif de Palestine de 1939 qui n’ont pas pu être renvoyés en Palestine en raison des restrictions d’expédition de la Seconde Guerre mondiale. (Courtoisie : David Matlow)

Qu’est-il advenu de toutes les œuvres d’art et installations du pavillon de 1939, y compris la sculpture monumentale de Maurice Ascalon au-dessus de l’entrée, intitulée « Le savant, le travailleur et le laboureur du
sol » ?

Tout ce qui se trouvait dans le pavillon provenait de Palestine. En 1940, à la fin de la deuxième année de la foire, les objets ne pouvaient pas être renvoyés en Palestine car le transport maritime était difficile et dangereux pendant la guerre. Une vente aux enchères a été organisée pour vendre tous les objets.

Je connais l’emplacement de deux pièces. Je soupçonne que certaines des autres œuvres d’art se trouvent dans des collections privées et que leurs propriétaires ne savent peut-être même pas qu’elles se trouvaient dans le pavillon.

Un philanthrope a acheté la sculpture Ascalon de 4 mètres de haut et l’a offerte au Spertus Institute de Chicago. Elle y a été exposée pendant de nombreuses années, jusqu’à ce qu’elle soit démontée, il y a une trentaine d’années, dans le cadre d’une rénovation. Elle n’a pas été réinstallée ou restaurée. Mais je suis impliqué dans une initiative visant à rapatrier la sculpture en Israël avec l’aimable participation de l’Institut Spertus. Il s’agit d’une sculpture emblématique qui illustre les aspirations de la Palestine juive en 1939. Espérons qu’elle sera de retour en Israël dans les prochaines années, dans un endroit où les gens pourront la voir et l’apprécier.

Épingle souvenir du pavillon de la Palestine juive à l’Exposition universelle de New York en 1939 (avec l’aimable autorisation de David Matlow/Photo de Kevin Viner, Elevator Digital, Toronto)

Près de dix ans après l’Exposition universelle de 1939, son emplacement à New York a joué un rôle important dans la création de l’État d’Israël.

Le pavillon de la ville de New York a abrité pendant un certain temps les Nations unies. C’est dans ce bâtiment qu’a eu lieu la résolution de partage des Nations unies du 29 novembre 1947, qui appelait à la création d’un État juif et d’un État arabe en Palestine.

Le thème de la foire de 1939 était « Construire le monde de demain ». Huit ans et demi plus tard, l’objectif du pavillon de la Palestine juive s’est littéralement réalisé à seulement 200 mètres de l’endroit où il se trouvait.

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