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  • Hella Pick avec le président guinéen Sekou Toure lors de sa visite officielle au Royaume-Uni. (Courtesy)
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  • Hella Pick s'entretient avec le dictateur roumain Nicolae Ceausescu. (Courtoisie)
    Hella Pick s'entretient avec le dictateur roumain Nicolae Ceausescu. (Courtoisie)

Du Kindertransport à la Maison Blanche, le parcours remarquable d’Hella Pick

Dans « Invisible Walls », Hella Pick raconte son arrivée au Royaume-Uni sans parler anglais et son parcours de journaliste, témoin des événements les plus marquants de notre époque

LONDRES – Pendant près de quatre décennies, Hella Pick, la doyenne des correspondants diplomatiques britanniques, a été aux premières loges pour assister aux événements qui ont façonné l’après-guerre : la fin de l’Empire en Afrique, les bouleversements tumultueux qui ont secoué l’Amérique dans les années 1960 et l’effondrement du communisme en Europe de l’Est à la fin des années 1980.

Mais dans ses mémoires récemment publiées, Invisible Walls : A Journalist in Search of Her Life, cette pionnière du journalisme révèle sa lutte constante et continue contre le sentiment d’insécurité lié à son identité. Hella Pick fait remonter ce sentiment d’être une étrangère à mars 1939, lorsque, déracinée de sa maison de Vienne, « l’enfant numéro 4672 » arrive à la gare de Liverpool Street à Londres dans le cadre du Kindertransport. Seule et âgée d’à peine 11 ans, celle qui écrira plus tard des centaines de milliers de mots expliquant le monde au public britannique, ne pouvait en prononcer qu’un seul en anglais : « Goodbye. »

À 92 ans, Pick a toutefois aussi pris conscience que ses tentatives d’échapper à ses « murs invisibles » – les « questions non résolues de l’exil et de l’identité… la vulnérabilité et le doute de soi » – ont également joué un rôle important dans sa réussite professionnelle.

« Mes insécurités ont renforcé ma détermination à me concentrer sur les choses que je savais pouvoir faire raisonnablement bien et à toujours essayer de faire mes preuves », déclare-t-elle au Times of Israel avec une modestie caractéristique.

L’éducation de Pick à Vienne a été confortable. Alors que ses parents divorcent lorsqu’elle a trois ans, sa mère fréquente des familles juives qui se considèrent comme des membres à part entière de la classe moyenne autrichienne. Alors même que la menace nazie grandissait, ses grands-parents laïcs, comme beaucoup d’autres Juifs viennois, s’accrochaient à l’espoir que « d’une manière ou d’une autre, leur vie tranquille ne serait pas perturbée ».

Les illusions de la famille et son existence en grande partie heureuse sont brisées par l’Anschluss. La mère de Pick, Hanna, s’est appauvrie lorsqu’un escroc, se faisant passer pour un coursier qui prétendait déposer ses actions et ses parts dans une banque suisse, a disparu. La Gestapo a convoqué Hanna pour l’interroger à cinq reprises. Et si Hanna parvient finalement à suivre sa fille en exil après avoir obtenu un permis pour travailler au Royaume-Uni en tant que domestique, sa propre mère, Olga, ne parvient pas à s’échapper et l’on pense qu’elle a péri à Theresienstadt.

Hella Pick, le jour de sa remise de diplôme. (Courtoisie)

La forte volonté et la détermination qui marqueront plus tard la carrière professionnelle de Hella Pick se manifestent dès son plus jeune âge. Alors qu’elle attend anxieusement Hanna, Hella Pick envoie à sa mère ce qu’elle décrit comme « une carte postale courte mais importante ».

« J’exige que tu partes au plus tard samedi et que tu viennes directement à Londres », écrit la jeune fille de 11 ans. « Je comprends mieux la situation que toi. S’il te plaît, fais ce que je te dis. » D’autres missives de la même veine ont suivi. Cette tendance se manifestera à nouveau plus tard, lorsque l’adolescente Pick résistera aux pressions exercées sur elle pour qu’elle s’inscrive dans une école de secrétariat ou de formation d’enseignants – alors considérée comme un travail convenable pour les femmes – et préférera rester à l’école et aller à l’université.

« Je ne peux pas vraiment me reconstruire au point de comprendre comment il se fait que j’ai eu tant de volonté à ce sujet », dit-elle. « Je sentais à cet âge, dans mon adolescence, que je n’étais pas destinée à devenir enseignante… et je ne voulais certainement pas aller faire du secrétariat. Je voulais être correctement et pleinement éduquée et… faire ma propre vie et être indépendante. »

La détermination de Pick est d’autant plus remarquable que sa mère est dans une situation difficile : Forcée de travailler comme domestique, son salaire ne lui permettait même pas de subvenir à ses besoins essentiels. « Nous devions compter sur la charité des organisations de réfugiés. C’était humiliant », écrit Pick.

Ils ont également été aidés par la gentillesse d’inconnus. Dans la région des lacs en Angleterre, où ils ont passé une grande partie de la guerre, par exemple, la directrice de Pick a payé ses manuels scolaires. Plus tard, lorsqu’elle est entrée à la prestigieuse London School of Economics, le professeur de Pick, le célèbre théoricien politique Harold Laski, a contribué à payer ses frais de scolarité.

Lake District 1941 : Debout derrière le violoniste Dr. Oskar Adler, Hella Pick est la plus jeune d’un groupe de réfugiés. (Courtoisie)

Sauter la tête la première

Hella Pick a mis le pied sur le premier échelon de l’échelle journalistique en tant que reporter au magazine West Africa. Malgré son manque d’expérience et le fait qu’elle soit pratiquement la seule femme à couvrir la décolonisation en Afrique occidentale britannique et française, elle excelle dans ce rôle. En effet, elle n’a pas tardé à se lier d’amitié avec certains des principaux acteurs politiques et futurs dirigeants de la région, notamment Kwame Nkrumah au Ghana et Sekou Toure en Guinée. Les rencontres de Pick avec les dirigeants africains sont si fréquentes qu’elles attirent l’attention des services secrets français qui pensent qu’elle pourrait être une espionne britannique.

De l’Afrique, Pick se rend à New York où elle devient correspondante aux Nations unies pour The Guardian, le journal britannique libéral dont elle fera partie pendant plus de 30 ans. Le séjour de Mme Pick a lieu à une époque où l’ONU est au centre de l’affrontement entre l’Est et l’Ouest. Sa persistance et son charme dans la poursuite d’une histoire n’ont pas échappé aux diplomates de l’ONU. Lorsqu’elle a demandé un jour à un diplomate français où se trouvaient ses collègues britanniques, il lui a répondu : « Ils sont tous dans les toilettes pour hommes, ils se cachent de vous ! ».

Son affectation ultérieure à Washington, dit Pick aujourd’hui, a été la plus agréable de sa carrière. Et si elle est ensuite retournée à l’ONU, le Guardian l’a fréquemment envoyée aux États-Unis pour étayer sa couverture. Elle a fait des reportages sur l’assassinat de Kennedy, sur la candidature malheureuse de Barry Goldwater à la Maison Blanche, sur le triomphe de Richard Nixon en 1968 et sur sa chute ignominieuse six ans plus tard. Elle était sur place lorsque les Beatles ont fait leurs débuts triomphaux à New York en 1964 et à Selma un an plus tard, lorsque les marcheurs des droits civiques ont contribué à enfoncer un clou décisif dans le cercueil de la ségrégation.

Hella Pick avec le président guinéen Sekou Toure lors de sa visite officielle au Royaume-Uni. (Courtesy)

Son séjour aux États-Unis a également connu des moments plus légers – elle a trébuché et est brièvement tombée dans les bras du président John F. Kennedy lorsqu’elle lui a été présentée à Hyannis Port. « J’étais un peu gênée, mais certainement pas mécontente », se souvient-elle.

Pick a également été souvent confondue avec l’épouse d’Henry Kissinger. « Elle n’est pas ma femme. Ma femme ne critique pas mon travail », a déclaré le secrétaire d’État aux invités lors d’une réception où Mme Pick a été, une fois de plus, confondue avec Nancy Kissinger.

Mme Pick nie avoir jamais eu l’impression d’être une pionnière pour les femmes correspondantes à l’étranger, tout en reconnaissant certains des obstacles auxquels elles étaient confrontées. Jusque dans les années 1960, par exemple, lors des dîners organisés par l’ambassade britannique à Washington, les femmes étaient censées se « retirer » à la fin du repas, laissant les hommes à leurs cigares, au porto et à la haute politique. Mais, dit Pick, parfois, le fait d’être une femme rare dans un domaine dominé par les hommes « m’a en fait facilité la vie. Je me distinguais en tant que femme, les gens avaient tendance à se souvenir de moi davantage… et cela pouvait être très utile. »

Travailler pour surmonter l’insécurité

Mais un sentiment d’insécurité continue de bouillonner sous la surface des succès de Pick. « Lorsque je regarde la pléthore de sujets que j’ai couverts au cours de mes six premiers mois à Washington », écrit-elle, « j’avoue être étonnée de moi-même ! Cela démontre une fois de plus comment j’ai essayé de lutter contre mon indélébile sentiment d’insécurité en utilisant un travail intensif pour faire mes preuves et gagner l’approbation. »

« Invisible Walls », par Hella Pick. (Courtoisie)

Dans les années 1970 et 1980, Pick a traversé l’Atlantique pour rejoindre l’Europe. Dans les premières années, elle consacre beaucoup de temps aux reportages sur l’entrée alambiquée de la Grande-Bretagne dans la CEE (l’ancêtre de l’Union européenne). Plus tard, elle a assisté aux premiers signes de fissures dans le bloc soviétique et a vu un million de Polonais accueillir le pape Jean-Paul II à son retour dans son pays en 1979.

Quatre ans plus tard, elle a rejoint Lech Walesa, leader du syndicat Solidarité et premier président post-communiste de la Pologne, alors qu’il se rassemblait avec un petit groupe de partisans pour écouter une diffusion occidentale clandestine de la cérémonie au cours de laquelle il a reçu le prix Nobel de la paix.

En 1991, alors que la guerre froide touchait à sa fin, Pick s’est retrouvée à siroter un café et à bavarder avec Mikhaïl Gorbatchev, alors que le dirigeant soviétique attendait le président américain George Bush, bloqué sur un destroyer américain dans une mer agitée au large de Malte.

Un accueil plus froid attendait Pick lorsqu’elle a interviewé le dictateur roumain, Nicolae Ceaușescu. Après une négociation tortueuse de trois jours pour convenir au préalable des questions, l’interview s’est déroulée de manière grotesque. Ceaușescu lit les réponses sur des fiches, mais son interprète ne donne à Pick aucun indice sur ce que l’autoproclamé « chef d’orchestre » a dit. Finalement, elle a mélangé les questions, en ajoutant celles qui n’avaient pas été convenues, laissant Ceaușescu confus et irrité. Deux jours plus tard, elle a reçu une transcription de l’interview : « une version officielle indigeste de ce qui a été dit ou non », écrit Pick.

Hella Pick s’entretient avec le dictateur roumain Nicolae Ceausescu. (Courtoisie)

Hella Pick a établi une meilleure relation avec l’ancien chancelier allemand, Willi Brandt, qu’elle a interviewé en 1971. Les deux se sont assis pour parler jusqu’au petit matin « non pas de la situation politique et des problèmes transatlantiques, mais d’Hitler, de l’Holocauste, de l’histoire allemande, de l’antisémitisme, de la culpabilité, de la conscience, de la moralité, de la réconciliation. »

La conversation, écrit-elle, a été « cathartique… pour la première fois, j’ai compris que je pouvais m’entendre avec les Allemands et la nation allemande ; que je pouvais arrêter de penser que ‘nazisme’ et ‘Allemagne’ étaient synonymes et que je pouvais m’ouvrir à l’Allemagne en tant que solide démocratie d’après-guerre. »

À mi-chemin de la catharsis

Pick admet qu’elle n’a guère ressenti le même malaise à l’égard de l’Autriche, qu’elle a commencé à visiter peu après la guerre, tout en sachant qu’elle était beaucoup plus réticente que l’Allemagne à examiner son passé nazi.

L’incident souligne les tentatives de Pick de se débattre avec son propre passé. Lorsqu’elle est arrivée en Grande-Bretagne en 1939, écrit-elle, cacher ses racines autrichiennes était « une obsession », mais tenter de dissimuler son identité juive « était encore plus profond ». Ce n’est que lorsqu’elle est affectée à New York – « une ville remplie de Juifs menant une vie normale et faisant partie intégrante de la société américaine » – que Pick commence à comprendre qu’être juif « n’est pas synonyme de danger et ne doit pas être un handicap ». Mais, ajoute-t-elle, ce n’est que plusieurs décennies plus tard qu’elle s’est « vraiment sentie à l’aise – et en sécurité – en tant que juive ».

Un moment décisif se produit dans les années 1990, lorsque Pick est chargée par son ami, l’éditeur George Weidenfeld, d’écrire une biographie du chasseur de nazis Simon Wiesenthal. Cette commande, écrit-elle, l’a amenée à « confronter… ma culture et mes responsabilités en tant que juive », ainsi qu’à se demander si sa « réconciliation » avec ses racines autrichiennes était justifiée.

Hella Pick, journaliste et auteure. (Bea Lewkowicz/ Association pour les réfugiés juifs)

La biographie de Wiesenthal, qui a été bien accueillie, a été suivie d’un autre livre qui examine l’incapacité de l’Autriche d’après-guerre à affronter son passé et sa tentative, pendant des décennies, de se présenter comme la première victime d’Hitler.

« J’ai clairement une attitude légèrement ambivalente à l’égard de l’Autriche mais, en même temps, je me sens très heureuse, très à l’aise lorsque je suis en Autriche », déclare Mme Pick.

Ses recherches sur l’Autriche et son travail ultérieur pour l’Institut pour le dialogue stratégique de Weidenfeld ont amené Pick à nouer une amitié étroite avec l’éditeur. Weidenfeld devint, dit-elle,  » un exemple du genre de juif  » qu’elle voulait être, le décrivant comme « un juif très fier et conscient, profondément immergé dans la culture juive, profondément engagé envers Israël et pourtant un juif totalement laïc qui se sentait parfaitement bien dans sa peau. »

Écrire à travers la douleur

Mme Pick dit avoir trouvé l’écriture de ses mémoires « extrêmement douloureuse » à certains moments. Sa relation avec sa mère était étroite et affectueuse, mais aussi souvent tendue. Ayant tout perdu en Autriche, Hanna « avait l’impression que j’étais le seul trésor qui lui restait – une sacrée responsabilité pour moi », écrit-elle.

Hanna, la mère d’Hella Pick. (Courtoisie)

Surprotectrice et, parfois, autoritaire, Hanna est venue vivre avec sa fille lorsqu’elle est allée à l’université, s’est inquiétée et s’est plainte de ses affectations à l’étranger et a même téléphoné aux éditeurs de Pick à Londres pour leur faire part de ses préoccupations.

Le fait que Pick ne se marie pas et n’ait pas d’enfants – comme Hanna l’espérait et l’attendait – est une autre source de tension.

« D’une certaine manière, elle voulait tout le temps exercer un certain contrôle sur moi et, d’une certaine façon, je suppose que je l’ai traduit dans différents aspects de la façon dont j’ai mené ma vie », dit Pick.

Le récit de la vie remarquable de Mme Pick se termine sur une note quelque peu mélancolique, en raison du départ acrimonieux de la Grande-Bretagne de l’Union européenne.

« J’ai trouvé de plus en plus difficile de m’identifier à une nation qui a consenti à divorcer de l’Europe », écrit-elle. « Si l’auto-distanciation est devenue la signature de l’enfermement, l’auto-distanciation de l’identité britannique est devenue mon chagrin d’amour personnel. Le résultat net ? Je ne sais plus où est ma véritable place. »

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