Il a tué un nazi, fui le ghetto avec de faux papiers et rejoint l’armée anglaise
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A gauche : Chaim Herszman en Allemagne en 1946, à droite : John Carr, auteur de "Escape From the Ghetto", l'histoire de la fuite audacieuse de son père pour échapper aux nazis. (Autorisation de John Carr)
A gauche : Chaim Herszman en Allemagne en 1946, à droite : John Carr, auteur de "Escape From the Ghetto", l'histoire de la fuite audacieuse de son père pour échapper aux nazis. (Autorisation de John Carr)

Il a tué un nazi, fui le ghetto avec de faux papiers et rejoint l’armée anglaise

L’auteur John Carr révèle l’audacieux périple de son père pendant la guerre, du ghetto de Lodz à Gibraltar, où il s’engage pour combattre les Allemands – tout en cachant sa judéité

LONDRES – C’est le moment qui a sans doute sauvé la vie de Chaim Herszman. En février 1940, le jeune homme de 13 ans a poignardé et blessé mortellement un garde nazi du ghetto de Lodz qui était sur le point d’abattre son jeune frère.

Herszman s’est enfui du ghetto, laissant derrière lui une famille qu’il ne devait jamais revoir, et entamé un voyage épique de trois ans à travers l’Europe occupée par les nazis, qui l’a finalement conduit en Grande-Bretagne. Au cours de ce périple, il a pris de multiples identités, s’est caché dans un train de soldats allemands et, alors qu’il était hébergé au cœur du Troisième Reich par un membre de la Wehrmacht, a erré dans les rues de Berlin vêtu d’un uniforme des Jeunesses hitlériennes.

Après la guerre, Herszman, qui a changé son nom en Henry Carr peu avant que l’armée britannique ne l’envoie participer à la libération de l’Europe, a épousé une catholique irlandaise. Mais, dans un revirement extraordinaire, Herszman a été secrètement baptisé et a caché qu’il était juif pendant près de dix ans. La supercherie a commencé à se dévoiler en 1958, lorsque son seul frère survivant est venu d’Israël pour rendre visite à la famille dans leur maison de Leeds, dans le nord de l’Angleterre.

L’incroyable fuite de Herszman pour échapper aux nazis a été révélée pour la première fois dans Escape From the Ghetto, un livre récemment publié par son fils John Carr.

« C’est une histoire remarquable », écrit Carr. « C’est l’histoire d’une détermination tenace et vive à vivre, d’une victoire sur d’énormes obstacles, souvent de manière inédite. Mais toute histoire d’un Juif polonais ayant survécu à la Shoah frise le miracle. »

Herszman est mort en 1995, mais le livre est « entièrement basé sur les souvenirs de mon père de ce qui lui est arrivé », a déclaré Carr dans une interview au Times of Israel. « Au fil des ans, il nous a raconté, à ma femme et à moi, la même histoire de manière assez constante ».

John Carr. (Autorisation de John Carr)

Carr a depuis retracé le voyage de son père, de la Pologne à l’Allemagne et à la France, où Herszman a rejoint un petit groupe qui a effectué la périlleuse traversée des Pyrénées vers l’Espagne neutre. Au cours d’années de recherches et de fouilles, Carr a également réussi à retrouver des documents confirmant la date à laquelle – avec l’aide d’un diplomate britannique à qui il avait confié la vérité sur ce qui s’était passé dans le ghetto – son père est arrivé d’Espagne à Gibraltar, sous administration britannique. Des archives de l’armée britannique, des articles de journaux de l’époque et une photographie de 1942 montrant Herszman avec d’autres réfugiés dans la France de Vichy ont permis à Carr d’obtenir des preuves supplémentaires des éléments clés du récit de son père.

Une vie rocambolesque commence

Le moment déterminant pour Carr fut sa rencontre avec Heniek, le cousin de Herszman, à Lodz, et, sans qu’on le lui demande, il commença à raconter ce qui s’était passé ce jour fatal dans le ghetto.

« Il m’a raconté l’histoire de l’évasion et elle était pratiquement identique à celle que mon père m’avait racontée, c’était donc un témoin oculaire fiable », dit Carr.

Illustration : Un Allemand et un gardien de police juif se tiennent à l’entrée du ghetto de Lodz. (Domaine public)

Il se souvient que Heniek faisait le guet alors que Herszman et son frère, Srulek, se lançaient dans une tentative très planifiée de quitter le ghetto pendant quelques heures pour voler de la nourriture pour leur famille. Mais Srulek s’est empêtré dans le fil barbelé, et les cris qu’il a poussés en essayant de se libérer ont fait accourir un garde armé qui a sorti son arme. Heniek a alors vu Herszman, qui avait déjà réussi à franchir le fil, revenir en courant, prendre un couteau dans son sac à dos et poignarder le garde.

Le fait qu’il ait réussi à s’approcher suffisamment du garde pour lui planter un couteau dans l’abdomen est probablement dû au fait que les yeux bleus et les cheveux blonds de Herszman – ses amis l’appelaient « Blondie » – et sa capacité à parler allemand avaient probablement conduit la sentinelle à croire, à tort, que l’adolescent voulait simplement assister de près à la mort du Juif piégé.

Une vie de caméléon

L’apparence d’Herszman, son aptitude aux langues et sa capacité à changer de personnage, semblable à celle d’un caméléon, se révéleront essentielles à sa survie à maintes reprises au cours des trois années suivantes. Tout comme la bravoure et la rapidité d’esprit dont il a fait preuve pour sauver son frère d’une mort quasi certaine.

Comme le suggère Carr, le « talent pour le subterfuge » de son père et sa capacité à se faire passer pour un Polonais catholique avaient été affinés avant le début de la guerre, parfois à des fins tout à fait anodines. Il avait, par exemple, chanté des chants de Noël avec son ami Cesek Karbowski lorsqu’il avait réalisé qu’ils seraient récompensés par des beignets chauds. Il avait réussi, crucifix autour du cou, à devenir un enfant de chœur pendant une courte période lorsqu’il pensait que cela pourrait lui permettre d’intégrer une équipe de football gérée par l’Église. Et il s’était fait passer pour le cousin de Cesek, Henryk, lorsque les deux garçons cherchaient un travail occasionnel et qu’il lui avait semblé peu judicieux de donner son nom manifestement juif.

Illustration : Enfants juifs dans le ghetto de Lodz en 1940. (CC BY-SA 3.0/ Bundesarchiv bild)

Mais, après avoir tué le garde nazi, ce talent allait devenir une question de vie ou de mort. Le plan initial d’Herszman lorsqu’il a pris la fuite était de se diriger vers la frontière avec l’Union soviétique.

Son frère aîné, Nathan, avait quitté Lodz pour l’URSS peu avant l’arrivée des troupes allemandes, dans l’espoir de s’y établir et de trouver un moyen de faire venir le reste de la famille pour le rejoindre. C’était, comme l’écrit Carr, « une sacrée responsabilité pour quelqu’un qui n’avait pas encore dix-sept ans ». Une carte postale au libellé cryptique envoyée par Nathan quelques semaines après son départ de Lodz indiquait à la famille qu’il se dirigeait vers Włodawa, à l’extrémité orientale de la Pologne occupée par les Allemands. Sous l’identité de Henryk Karbowski, Herszman décide de suivre les traces de son frère, en passant par Varsovie et Lublin.

Illustration : Déportations vers le ghetto de Lodz, mars 1940. (CC BY-SA 3.0/ Bundesarchiv bild)

À Włodawa, Herszman a été recueilli par un boulanger juif et sa femme – du fait que son père ne se souvient pas des noms de tous ceux qu’il a rencontrés, Carr a dû en inventer certains – qui l’ont aidé à se lier à un petit groupe qui prévoyait de traverser la rivière Bug gelée pour entrer en territoire soviétique. Herszman l’a échappé belle lorsque les gardes-frontières russes ont piégé et assassiné la majeure partie du groupe. Carr pense que son père a atteint Włodawa entre février 1940, lorsque son nom est apparu dans le registre du ghetto de Lodz, et la mi-avril, lorsque la rivière aurait commencé à dégeler.

Son plan pour retrouver son frère ayant échoué, Herszman décide alors de se diriger vers l’ouest, vers la France encore inoccupée, où le gouvernement polonais en exil rassemble ses forces. Combattre les nazis est devenu sa nouvelle ambition.

L’adolescent a décidé de se cacher dans un train à destination de l’Allemagne, mais ce n’est qu’une fois que le train s’est éloigné de Lublin qu’il a réalisé qu’il était monté à bord d’un transporteur de troupes à destination de Berlin. Lorsqu’il a été découvert, Herszman a raconté une histoire qu’il avait concoctée à l’avance, à savoir qu’il était un « Volksdeutsche » – un Allemand de souche vivant en Pologne – dont les parents avaient été assassinés quelques semaines auparavant par des partisans communistes. Plutôt que d’aller dans un orphelinat, a-t-il dit aux soldats, il essayait de rejoindre sa famille à Baden Baden. Le crucifix autour de son cou semble encore une fois donner du crédit à cette histoire.

Dans la fosse aux lions

Lorsque le train atteint Berlin, le père de Carr a un autre coup de chance lorsqu’un des soldats l’emmène chez lui pour rencontrer sa femme et ses filles. « Walther » et « Jutta » – qui se sont avérés être profondément chrétiens et désapprouver discrètement les nazis – lui ont permis de rester chez eux, l’ont habillé d’une veste des Jeunesses hitlériennes lorsqu’il sortait de la maison et l’ont même aidé à obtenir de faux papiers d’identité. La dernière nouvelle identité de Herszman, Karl-Heinz Reitzenstein, est née.

« Je ne pense pas qu’ils aient jamais su qu’il était juif », dit Carr, « cela aurait été une épreuve pour eux ». Mais il se demande s’ils se doutaient néanmoins que son histoire ne collait pas tout à fait.

Après quelques mois, le couple a involontairement aidé Herszman dans son projet de se rendre en France en lui trouvant un emploi dans une ferme de la ville de Moncourt, désormais occupée par les Allemands, à 80 kilomètres au sud de la ville de Metz. Grâce à sa maîtrise du polonais et de l’allemand, Herszman a été embauché pour assurer la liaison entre le directeur de la ferme et sa main-d’œuvre, essentiellement polonaise.

Il savait, grâce à ses amitiés d’enfance avec des Allemands à Lodz et à la façon dont les Allemands l’avaient aidé à rester en vie, que tous les Allemands n’étaient pas mauvais.

Au cours de l’été 1941, Herszman déménagea à Woippy, juste à côté de Metz, et trouva un nouvel emploi dans une entreprise qui fabriquait des machines agricoles. Des décennies plus tard, lorsqu’il visita Woippy, Carr trouva un membre de la famille française avec laquelle Herszman avait vécu qui se souvenait de son père.

Après s’être remis d’une opération des amygdales en septembre 1941, Herszman a failli être arrêté. Dans un état de semi-conscience dans la salle de réveil, il se mit à parler en yiddish et le chirurgien qui avait pratiqué l’opération fut convoqué. Portant un uniforme de la Wehrmacht sous sa blouse blanche, l’officier allemand a dit à Herszman qu’il était clair qu’il était un Juif muni de faux papiers ou de papiers illégaux. Cependant, il a dit qu’il retarderait le dépôt d’un rapport auprès des autorités suffisamment longtemps pour permettre à l’adolescent de s’enfuir de l’hôpital, ce qu’il a fait avec l’aide d’une infirmière compatissante qui l’a soigné chez elle pendant plusieurs jours pendant sa convalescence.

« Il vivait d’expédients », dit Carr de son père. « Et si vous vivez sur vos nerfs, vous avez besoin de chance, il était très clair à ce sujet. C’est donc par chance qu’il a rencontré les ‘bons’ Allemands plutôt que les ‘mauvais’ Allemands, mais c’était aussi dû au fait que, comme il le savait grâce à ses amitiés d’enfance avec des Allemands à Lodz et à la façon dont les Allemands l’avaient aidé à rester en vie, tous les Allemands n’étaient pas mauvais. »

Créer sa propre chance

La chance d’Herszman a continué à lui sourire pendant une année supplémentaire, alors qu’il était toujours en fuite. Il a sans doute aussi créé sa propre chance. Sa fuite de la zone occupée par les Allemands vers la sécurité relative de la France de Vichy a été aussi remarquable que son vol de Pologne à Berlin. Herszman a volé un véhicule agricole à Woippy et a parcouru environ 300 kilomètres jusqu’à la frontière.

Repéré sur une route de campagne alors qu’il sortait d’une zone boisée, Herszman a été arrêté par la police militaire allemande. Mais une porte non verrouillée dans la salle d’attente d’un centre de détention a permis à l’adolescent – dans un geste d’une incroyable audace – de se glisser sans se faire remarquer dans la voiture de police désormais vide qui l’avait transporté. Quelques instants plus tard, caché sous le siège, il se retrouve à franchir la frontière de Vichy, où la police avait été envoyée pour récupérer un Allemand arrêté par les autorités françaises.

« Escape From the Ghetto », l’histoire de la fuite audacieuse du père de John Carr pour échapper aux nazis. (Autorisation)

Pendant plusieurs mois, Herszman attend son heure dans la France de Vichy, séjournant à Grenoble, à Villard, où se trouve une école polonaise, et à Voiron, qui abrite un orphelinat juif. Pendant un temps, Henryk Karbowski fait une réapparition, puis Herszman devient Jan Szewczyk, un adolescent avec une histoire franco-polonaise.

Enfin, il adopte une nouvelle couverture – inspirée de l’histoire d’un orphelin juif avec lequel il s’est lié d’amitié à Voiron – qui le fait passer pour un Canadien français séparé de ses parents en France par la guerre et qui tente de rentrer chez lui en traversant l’Atlantique via Lisbonne.

C’est l’histoire que l’adolescent a racontée aux gardes-frontières espagnols lorsqu’ils l’ont arrêté peu après qu’il eut franchi les Pyrénées en janvier 1943. Mais la véritable destination de Herszman n’était pas Lisbonne mais Gibraltar, à l’extrémité sud de la péninsule ibérique, où les Britanniques autorisaient leurs alliés polonais à gérer une mission de recrutement de combattants et d’accueil des réfugiés.

Les intérêts canadiens en Espagne sont gérés par le Royaume-Uni, et un diplomate britannique est appelé à la prison de Miranda del Ebro où le jeune homme de 16 ans est détenu. Herszman a décidé de tenter sa chance et de dire la vérité au diplomate – qu’il était un juif polonais qui avait échappé au ghetto de Lodz. Quelques jours plus tard, une voiture portant des plaques diplomatiques britanniques emmenait Herszman à Madrid.

Toujours dans la peau du personnage…

Le 21 janvier 1943, Herszman traversa l’Espagne pour entrer à Gibraltar – la date confirmée à Carr par un journal de bord aujourd’hui détenu par un club polonais de Londres. Herszman tint la promesse qu’il s’était faite de combattre les nazis, servant pendant un certain temps dans l’Armée libre polonaise jusqu’à ce que, grâce à l’antisémitisme dans ses rangs, il rejoigne les forces britanniques.

Chaim Herszman dans son uniforme de l’armée britannique. (Autorisation de John Carr)

Mais Herszman avait caché un détail important au diplomate britannique : son vrai nom. Carr pense que son père était terrifié à l’idée de le révéler, de peur que les nazis ne découvrent qu’il avait tué le gardien du barbelé du ghetto de Lodz et ne se vengent terriblement sur sa famille, si elle était encore en vie. Cependant, comme Herszman le découvrit plus tard, ses parents étaient déjà morts, ayant péri dans l’hôpital du ghetto en 1941. Ses sœurs sont également mortes dans le ghetto. Srulek – qu’Herszman avait sauvé au péril de sa vie – fut assassiné à Chelmno en 1944.

Carr dit qu’Herszman était hanté par la culpabilité des survivants. « Mon père a toujours pensé que s’il était resté dans le ghetto, étant un jeune homme dur et très intelligent, il aurait peut-être pu sauver sa famille », dit-il.

La décision de ne pas révéler son vrai nom aux autorités britanniques en Espagne peut également avoir contribué à la tromperie finale d’Herszman. Après avoir quitté l’armée en octobre 1948, il rencontre et épouse une jeune femme irlandaise, Elizabeth Angela Cassidy. Alors que le jeune Polonais lui avait fait croire qu’il était catholique, un prêtre sceptique a d’abord refusé de marier le couple. Le prêtre a ensuite cédé, mais pas avant d’avoir pris Herszman à part et de l’avoir secrètement baptisé.

Cependant, même s’il dissimulait son identité juive à sa femme et à ses enfants, Herszman continuait à rechercher sa famille. En 1957, il découvrit que son frère aîné Nathan, qui avait survécu à la guerre en Sibérie, était marié et vivait en Israël. L’année suivante, les frères se retrouvèrent en Angleterre.

Nathan accepte d’aider Herszman à protéger sa couverture en se faisant passer pour « Michael Karbowski », dont le mariage avec une femme juive l’a conduit à s’installer en Israël. Mais les amis d’Herszman dans la communauté polonaise locale ne sont manifestement pas convaincus par cette histoire et, une fois Nathan rentré en Israël, confient à Angela leurs soupçons. Le mariage, qui bat déjà de l’aile, se termine quatre ans plus tard par un divorce.

Révéler son identité à sa famille

Carr comprend ce qui a motivé la décision de son père de ne pas révéler ses origines juives. Après le meurtre très médiatisé de deux sergents britanniques par l’Irgoun en Palestine au cours de l’été 1947, des émeutes antisémites éclatent dans plusieurs villes d’Angleterre. Seul en Grande-Bretagne, sans famille et à peine sorti de l’adolescence, Herszman a dû craindre, selon son fils, que ce soit « la Nuit de cristal qui recommence ».

Chaim Herzsman portant un kilt en 1948. (Autorisation de John Carr)

Les relations entre Carr et son père ont été tendues pendant de nombreuses années. « Il était imprévisible et irascible. Il ne buvait pas, mais était néanmoins prompt à frapper de la main ou de la ceinture pour n’importe laquelle des nombreuses infractions graves ou mineures dont j’étais indubitablement coupable », écrit Carr à propos de son enfance.

Mais, alors qu’il était étudiant à Londres, Carr logea chez son père et sa nouvelle femme, et un processus de réconciliation commença. Assuré que ses enfants considéraient le fait qu’il était juif comme « pittoresque mais finalement sans importance », Herszman commença à s’ouvrir sur son passé. Leurs longues conversations s’avèrent finalement très thérapeutiques.

« Il est redevenu juif », se souvient Carr. « Il n’allait pas à la synagogue, il n’a jamais respecté la casheroute, mais il s’est laissé pousser la barbe. Il allait dans des endroits où les juifs se retrouvaient. Il a rejoint une loge juive de franc-maçon. »

Carr se considère comme « un survivant de la Shoah de deuxième génération ».

« Des gens comme moi ont la responsabilité de veiller à ce que les histoires ne soient pas oubliées, car si elles le sont, ça se reproduira », dit-il.

Mais, selon Carr, ils ont aussi une résonance contemporaine. « Mon père n’a jamais franchi légalement une frontière internationale. Il n’a jamais dit la vérité sur son identité », dit Carr. « Quand on voit ces jeunes enfants qui fuient la Syrie, l’Afghanistan et la Libye et tentent de se réfugier en Angleterre, et qu’on entend les politiciens en parler comme s’ils étaient des criminels, je me dis : « Où est l’humanité là-dedans ? ».

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