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  • Des enfants juifs polonais arrivent à Londres en février 1939. (Crédit: Bundesarchiv Bild)
    Des enfants juifs polonais arrivent à Londres en février 1939. (Crédit: Bundesarchiv Bild)
  • Hansi, Leo et Suzanne Spitzer avant la Seconde Guerre mondiale. (Crédit: Avec l'aimable autorisation d'Ann Chadwick)
    Hansi, Leo et Suzanne Spitzer avant la Seconde Guerre mondiale. (Crédit: Avec l'aimable autorisation d'Ann Chadwick)
  • Jeunes réfugiés à leur arrivée à Harwich (Essex) au petit matin du 2 décembre 1938 (Crédit: Bundesarchiv_Bild_183-1987-0928-501 Wikimedia Commons)
    Jeunes réfugiés à leur arrivée à Harwich (Essex) au petit matin du 2 décembre 1938 (Crédit: Bundesarchiv_Bild_183-1987-0928-501 Wikimedia Commons)
  • Les enfants de la sculpture Kindertransport, à l'extérieur de la gare de Liverpool Street à Londres (Crédit: John Chase , 2006)
    Les enfants de la sculpture Kindertransport, à l'extérieur de la gare de Liverpool Street à Londres (Crédit: John Chase , 2006)
  • « Kindertransport » après la nuit de cristal, lorsque des organisations confessionnelles au Royaume-Uni ont fait pression pour l'entrée d'enfants juifs en tant que réfugiés. (Crédit: domaine public)
    « Kindertransport » après la nuit de cristal, lorsque des organisations confessionnelles au Royaume-Uni ont fait pression pour l'entrée d'enfants juifs en tant que réfugiés. (Crédit: domaine public)

Les familles britanniques qui ont accueilli des enfants juifs en 1939 se confient

Dans le cadre du Kindertransport, de nombreux Britanniques ont ouvert leurs portes ; les frères et sœurs adoptifs livrent des témoignages inédits

LONDRES – Le père d’Ann Chadwick se souvient avoir entendu Suzanne Spitzer sangloter tranquillement dans sa chambre, en pleurant « Mutter, mutter » (« Maman, maman »).

La petite fille de cinq ans venait d’arriver à la maison de Cambridge de la famille Chadwick par le biais du Kindertransport en provenance de Tchécoslovaquie. Elle faisait partie des 10 000 enfants juifs réfugiés qui ont échappé aux nazis et ont été accueillis par la Grande-Bretagne à la veille de la Seconde Guerre mondiale.

Suzie, qui n’a jamais revu ses parents après qu’ils l’ont mise dans le train à la gare centrale de Prague, ne parlait pas anglais. Les Chadwick – Ann, deux ans, et ses parents, Winifred et Aubrey – ne parlaient pas allemand. Ann, cependant, a rapidement appris l’allemand. Je me souviens que Suzie disait « Ich weiß nicht » (je ne comprends pas). J’ai donc grandi avec ce son dans mes oreilles », a-t-elle déclaré au Times of Israel.

Les souvenirs de Chadwick sur les onze années que Suzie a passées avec sa famille font partie d’un nouveau projet entrepris par l’historien et éducateur spécialiste de la Shoah Mike Levy. Financé par le Musée et Mémorial de la Shoah des États-Unis, il interroge les familles britanniques qui ont hébergé les enfants du Kindertransport.

Selon Mike Levy, leurs expériences ont jusqu’à présent été « négligées dans l’historiographie du Kindertransport ».

« À juste titre, les gens étaient très désireux de capturer le plus de souvenirs possible des enfants eux-mêmes », explique-t-il. Cependant, les témoignages des familles d’accueil britanniques n’ont pratiquement pas été enregistrés. Bien qu’il soit probablement trop tard pour interviewer les parents, Levy tente de joindre les frères et sœurs d’accueil comme Chadwick. Un appel lancé par le Sunday Times en décembre a suscité environ 200 réponses, et il est – pour le moment – prévu d’interviewer 15 à 20 frères et sœurs.

Levy – dont le nouveau livre, Get The Children Out : Unsung Heroes of the Kindertransport, a été récemment publié – décrit la réponse britannique à l’arrivée de milliers d’enfants réfugiés juifs comme un « effort national massif ». On pense que la majorité des enfants du Kindertransport ont été placés dans des familles, bien que certains se soient retrouvés dans de petites auberges ou des internats. Parmi ceux qui sont allés vivre dans des familles, on estime qu’environ 25 % ont été accueillis par des Juifs britanniques, principalement dans les grandes villes du Royaume-Uni telles que Londres, Glasgow et Manchester.

Mais le déclenchement de la guerre en septembre 1939 entraîna une évacuation massive des enfants des zones urbaines du pays les plus susceptibles de subir des raids aériens allemands. Comme les enfants britanniques, écrit Levy, « les jeunes réfugiés germanophones étaient logés dans des familles au fin fond du centre du Pays de Galles, dans les vallées des Highlands écossais, dans les landes du Devon et sur la côte escarpée des Cornouailles ». Au moment de la déclaration de guerre, au moins 200 comités locaux de réfugiés avaient vu le jour à travers le Royaume-Uni. « Peu de régions du pays n’étaient pas concernées par les réfugiés juifs », dit-il.

Ann Chadwick, hôte de Kindertransport et sœur adoptive. (Crédit: Courtoisie)

La générosité du public contrastait fortement avec l’attitude frileuse de son gouvernement. Pendant toute la période de l’entre-deux-guerres, la Grande-Bretagne avait adopté une politique restrictive en matière d’immigration et de réfugiés, une position que même la détresse croissante des Juifs allemands et autrichiens n’a guère affectée. En effet, la réaction du gouvernement à l’Anschluss en mars 1938 fut de renforcer les restrictions en matière de visa pour les personnes tentant d’entrer en Grande-Bretagne depuis le Reich allemand.

Toutefois, l’horreur publique suscitée par les événements de la Nuit de cristal a légèrement entrouvert la porte, le gouvernement acceptant d’accueillir temporairement des enfants juifs non accompagnés âgés de moins de 17 ans, à condition que l’effort de sauvetage ne soit pas financé par les deniers publics.

Chadwick pense que ses parents – deux enseignants d’une vingtaine d’années – ont décidé d’ouvrir les portes de leur maison après avoir entendu un appel radio de l’ancien Premier ministre conservateur Stanley Baldwin au début de l’année 1939.

« Ma mère, j’en suis sûre, a été l’instigatrice », se souvient Chadwick. « Elle était le genre de personne à dire immédiatement : ‘Pourquoi pas ?’. »

Néanmoins, elle pense que ses parents n’avaient probablement qu’une faible connaissance de ce qui allait leur être demandé. Chadwick note que la garantie de 50 £ que les familles devaient verser à l’État était une somme considérable, étant donné que le salaire de son père n’était que de 4 £ par semaine.

Ann, extrême gauche et Suzanne Spitzer, extrême droite. (Crédit: Avec l’aimable autorisation d’Ann Chadwick)

« Et le gouvernement britannique l’a toujours », plaisante-t-elle.

Selon Mme Levy, les familles d’accueil britanniques étaient de nature très diverse. Certaines étaient très riches. Le vicomte Traprain, dont l’oncle, l’ancien Premier ministre Arthur Balfour, s’était engagé à soutenir la création d’une patrie juive en Palestine en 1917, a offert son vaste domaine près d’Édimbourg comme ferme-école pour 160 enfants du Kindertransport. À Londres, Alan Sainsbury, le patron de l’épicerie populaire qui reste un nom connu en Grande-Bretagne, loua une maison près de Wimbledon Common, qui accueillit au moins 22 garçons et filles juifs.

Mais d’autres familles appartenant à la classe ouvrière avaient des moyens beaucoup plus limités. Le besoin d’une chambre d’amis signifie que la majorité, selon Levy, était probablement issue de la classe moyenne inférieure, allant des enseignants, fonctionnaires et employés des autorités locales aux facteurs et aux charpentiers. Dès le début de l’année 1940, les familles d’accueil ont pu recevoir une petite allocation du gouvernement dans le cadre du soutien plus large apporté aux personnes accueillant des enfants réfugiés.

Bien que les frères et sœurs adoptifs ne soient pas toujours en mesure d’expliquer les raisons exactes pour lesquelles leurs parents ont ouvert leur foyer à un enfant réfugié, les archives permettent d’en savoir plus, explique M. Levy. La campagne publique menée à la radio, au cinéma et dans les journaux était, selon les normes de l’époque, importante. Après la Nuit de cristal, « on avait le sentiment que l’hitlérisme était si mauvais que ‘nous pouvions faire quelque chose pour atténuer la souffrance' », note-t-il.

Les Quakers et les personnes engagées dans les politiques de gauche et antifascistes ont également joué un rôle important dans l’hébergement des réfugiés, en s’appuyant sur une évacuation à plus petite échelle de 4 000 enfants du Pays basque pendant la guerre civile espagnole. Et, ajoute Levy, une grande partie de la population était simplement motivée par un « altruisme » apolitique envers les enfants en danger.

Bien sûr, les motivations de certains de ceux qui accueillaient les enfants étaient moins louables. Certains chrétiens missionnaires y voyaient une occasion de convertir des Juifs. Il était explicitement interdit d’utiliser les enfants comme main-d’œuvre non rémunérée et il était exigé qu’ils poursuivent leur instruction. Mais certaines familles de la classe moyenne supérieure ont sans doute vu dans l’accueil d’une adolescente juive plus âgée l’occasion d’obtenir une domestique – domaine dans lequel il y avait pénurie de main-d’œuvre – à bon marché.

Jeunes réfugiés à leur arrivée à Harwich (Essex) au petit matin du 2 décembre 1938 (Crédit: Bundesarchiv_Bild_183-1987-0928-501 Wikimedia Commons)

La rapidité avec laquelle l’effort du Kindertransport a été mis en place, et le fait que la plupart des personnes impliquées dans les comités locaux de réfugiés étaient des bénévoles, signifiaient que le processus de recrutement des familles d’accueil pouvait être aléatoire. En outre, selon Levy, plus un enfant était placé loin d’un comité local de réfugiés, plus le régime d’inspection semblait faible et plus il était susceptible d’être exploité.

Il cite l’exemple de Lore Michel, dont la famille d’accueil dans le Devon l’a fait travailler de longues heures comme domestique non rémunérée et ne l’a pas envoyée à l’école. Finalement, Michel a eu de la chance : son frère, étudiant à l’université de Cambridge, a pu tirer la sonnette d’alarme et le scandale a pu être géré par Sybil Hutton, membre actif et infatigable du comité des réfugiés de la ville. Michel finit par venir vivre avec Hutton et son mari, un professeur de l’université. Elle se souviendra plus tard que le couple était « gentil, généreux et qu’il remplaçait merveilleusement [ses] parents qui avaient été arrêtés en Hollande alors qu’ils se rendaient aux États-Unis et malheureusement envoyés à Bergen Belsen ».

Bien sûr, tous les placements n’ont pas été une réussite ou durables. Certaines familles d’accueil se sont montrées réticentes à l’égard des enfants réfugiés qu’elles considéraient comme « ingrats » ou mal élevés (ce qui, comme le note Levy, pouvait être pour des faits aussi banals que de répondre). Parfois, les enfants devaient être relogés en raison d’un changement de situation dans les familles d’accueil, notamment la naissance d’un nouveau bébé, des difficultés financières ou, lorsque la guerre a commencé, la mort du père au combat.

L’historien spécialiste de la Shoah Mike Levy recueille des témoignages de Kindertransport pour un nouveau projet. (Crédit: Courtoisie)

Mais s’il est difficile de quantifier avec précision, écrit Levy, « les archives suggèrent que, dans l’ensemble, la plupart des enfants se sont bien débrouillés avec des parents adoptifs qui ont fait de leur mieux dans des circonstances de guerre très éprouvantes ».

C’était certainement le cas pour Suzie Spitzer. Chadwick se souvient qu’elle et Suzie étaient toutes deux enfants uniques de leurs parents, et qu’elles étaient « plutôt indépendantes et peu habituées à la présence d’un autre enfant ». Cependant, ses parents ont rapidement cherché à apaiser les tensions entre les filles.

« Je me souviens qu’au début, j’étais en colère contre Suzie parce qu’elle pinçait mes poupées… mais mes parents ont rapidement mis fin à cela. Nous avons des photos [prises environ] six mois après l’arrivée de Suzie, où l’on voit deux landaus de poupées et deux petites tables dans le jardin avec des petites chaises. Papa avait vite fabriqué des affaires identiques aux miennes, pour Sue. Mes parents ont veillé à ce que la jalousie ne s’installe pas dans la maison. »

Lorsque les filles ont atteint l’âge d’aller à l’école, elles se battaient « comme des tigres », se rappelle Chadwick. « Suzie avait de beaux cheveux noirs et bouclés et moi de longues tresses. Les deux étaient très faciles à tirer », plaisante-t-elle. « Mais nous étions aussi de très bonnes amies. »

Les Chadwick sont restés en contact étroit avec les parents de Suzie, Hansi et Leo, pendant un certain temps. Une lettre de Leo à sa fille disait : « Je suis ravi que tu apprennes l’anglais mais n’oublie pas ton allemand car, lorsque nous nous retrouverons, je ne comprendrai pas ce que tu dis. » Cependant, avec la guerre, la correspondance est devenue de plus en plus difficile. Les recherches de Chadwick ont permis de découvrir que Hansi était encore en vie en juillet 1942, mais après cela, la piste s’est refroidie. Léo, qui s’est battu pour les Français libres, est connu pour avoir été dans le tristement célèbre camp d’internement de Drancy, dont la plupart des prisonniers restants ont été déportés à Auschwitz dans les mois qui ont précédé la libération de Paris en août 1944.

Après la guerre, Suzie, au grand désespoir des Chadwick qui n’avaient aucun droit sur elle, fut envoyée en Argentine chez un oncle et une tante. L’expérience a été malheureuse pour la jeune fille de 16 ans. Chadwick possède une correspondance de Suzie adressée à « maman chérie », dans laquelle elle dit souhaiter rentrer à la maison, « juste pour le week-end ». Une autre lettre de son père dit à Suzie : « Il y a toujours une place pour toi ici. » Grâce à l’argent collecté par le comité local des réfugiés au Royaume-Uni, Suzie – qui avait refusé d’être adoptée par son oncle et sa tante – a pu retourner en Grande-Bretagne en 1953.

Hansi, Leo et Suzanne Spitzer avant la Seconde Guerre mondiale. (Crédit: Avec l’aimable autorisation d’Ann Chadwick)

Ann Chadwick raconte qu’elle et Suzie, décédée en 1973, sont devenues « d’exceptionnellement bonnes amies ». Elles partaient en vacances ensemble et, pendant un certain temps, elles ont même partagé un appartement et travaillé dans le même hôpital. « Nous n’avons jamais fait de différence par rapport au fait que Suzie venait d’une autre famille », se souvient-elle. « Elle a toujours fait partie de notre famille… Elle me manque terriblement, même encore aujourd’hui ».

Levy dit que, bien que sa recherche n’en soit qu’à ses débuts, il a été surpris par l’impact du Kindertransport sur les familles d’accueil britanniques.

En a résulté une amitié à vie, ou un sentiment plus que profond, comme l’a dit l’un des frères et sœurs d’accueil : « elle est devenue ma sœur », rappelle-t-il.

Même lorsque des personnes ont déclaré avoir perdu la trace de l’enfant réfugié qui était resté dans leur famille – peut-être parce suite à un départ aux États-Unis ou en Israël après la guerre – les relations ne se sont pas totalement effilochées. Les frères et sœurs ont tout entrepris pour se retrouver et, des décennies plus tard, ils ont repris contact.

« Même si, dans certains cas, ça n’a été que de courte durée – quelques mois seulement – la présence de ces enfants semble avoir eu un impact durable sur les familles. Il y avait là un engagement émotionnel certain », explique M. Levy.

Les enfants de la sculpture Kindertransport, à l’extérieur de la gare de Liverpool Street à Londres (Crédit: John Chase , 2006)

Chadwick est d’accord. Elle a publié un livre sur l’histoire de Suzie et affirme que l’arrivée de la jeune enfant juive dans sa famille il y a plus de huit décennies a changé sa vie.

« C’est un immense privilège de l’avoir eue », dit-elle. Mme Chadwick affirme que les recherches qu’elle a effectuées après la mort de Suzie l’ont rapprochée du « monde juif » et de l’enseignement de la Shoah.

« Cela a enrichi mon expérience de vie et j’en suis très, très reconnaissante », dit-elle.

Chadwick se rend maintenant dans les écoles pour parler du Kindertransport et participe à la mise en place d’un nouveau projet à Harwich, un port du sud de l’Angleterre où accostaient les bateaux transportant les premiers arrivants du continent.

Mme Chadwick estime que son travail reflète un devoir envers un couple qu’elle n’a jamais rencontré, mais dont la fille est devenue sa sœur.

« Je me sens investie d’une responsabilité envers les parents de Suzie, celle de découvrir ce que je peux apporter non seulement de mon expérience, mais aussi de raconter leur histoire », dit-elle. « C’est tout ce que je peux faire pour eux maintenant ».

Si votre famille a accueilli des enfants du Kindertransport, veuillez contacter Mike Levy à l’adresse kindertransport4@gmail.com.

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