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Herschel Grynszpan en détention. (Crédit : domaine public)
Herschel Grynszpan en détention. (Crédit : domaine public)

Nuit de Cristal : L’assassin Herschel Grynszpan, héros juif ou « psychopathe » ?

83 ans après que l’adolescent a assassiné un diplomate allemand à Paris, donnant ainsi aux nazis un prétexte pour déclencher les pogroms, sa réputation commence à s’améliorer

Depuis que Herschel Grynszpan, âgé de 17 ans, a assassiné un diplomate allemand à Paris le 7 novembre 1938 – deux jours avant les pogroms de la Nuit de Cristal – les Juifs du monde entier ont refusé de l’élever au rang de héros.

L’action impulsive de Grynszpan a attiré l’attention sur la situation critique des Juifs sous le nazisme, mais ses détracteurs – dont la philosophe Hannah Arendt – l’ont qualifié de « psychopathe » au service de la Gestapo.

En effet, lorsque Grynszpan a abattu le diplomate allemand Ernst vom Rath, l’adolescent juif a, par inadvertance, fourni aux nazis un prétexte séduisant pour recourir à la violence. Alors que vom Rath est en train de mourir à l’hôpital, Hitler et son ministre de la Propagande Josef Goebbels planifient le tristement célèbre pogrom qui sera appelé la Nuit de Cristal, ou la « Nuit du verre brisé ».

La puissance de la machine de propagande allemande convainc presque tout le monde – y compris les Juifs allemands – que les actions de Grynszpan ont déclenché le plus grand pogrom en Allemagne depuis le Moyen Âge. Pour renforcer l’idée de vengeance, Goebbels a ordonné que les mots « Vengeance pour vom Rath » soient peints sur les bâtiments juifs.

Herschel Grynszpan après son arrestation le 7 novembre 1938 à Paris (Crédit : domaine public).

« Tout le monde partageait une vision négative d’Herschel Grynszpan dans le monde juif. Il n’était pas un héros », déclare l’historien Raphael Gross dans une interview accordée au Times of Israel. « Il y avait des gens qui pensaient qu’il était vraiment responsable du déchaînement [de la Nuit de cristal] ».

Aucune organisation juive ne s’est précipitée pour prendre sa défense juridique, et il n’a pas été encensé par les chaires rabbiniques ou les pages éditoriales. Pour les Juifs d’Allemagne et d’ailleurs, les actions de Grynszpan sont clairement une source d’embarras.

Ces dernières années, cependant, la réputation posthume de Grynszpan a commencé à s’améliorer avec la publication de plusieurs livres sur sa vie « courte et étrange« .

Né de parents juifs polonais ayant émigré en Allemagne, Grynszpan n’avait pas droit à la citoyenneté allemande. Alors que l’étau se resserre autour des Juifs, les parents de Grynszpan cherchent à relocaliser leur plus jeune fils. Le jeune homme, physiquement fragile, est rejeté par plusieurs groupes sionistes et se retrouve finalement à Paris.

Surnommé « Hermann » par ses amis et sa famille, Grynszpan a été décrit comme « très émotif et enclin à l’anxiété ». À Paris, il rejoint les milliers de réfugiés qui affluent dans la ville et est subventionné par les allocations de ses proches.

Juifs dans le no man’s land entre l’Allemagne et la Pologne après l' »Aktion polonaise » des nazis en octobre 1938 (Crédit : domaine public)

Le catalyseur de la prise d’armes de Grynszpan a été l’ « Aktion polonaise », avant la Nuit de Cristal. En trois jours, fin octobre, le régime a expulsé d’Allemagne 12 000 Juifs d’origine polonaise, dont les parents, le frère et la soeur de Grynszpan.

Les réfugiés fraîchement arrivés sont déplacés dans un no man’s land situé entre l’Allemagne et la Pologne, aucun des deux pays n’acceptant de faire marche arrière et de les laisser entrer. Pendant ce temps, les médias font état d’une situation de plus en plus grave.

Enragé par le sort de sa famille et d’autres Juifs, Grynszpan est entré à l’ambassade d’Allemagne à Paris en prétendant transporter des « documents secrets ». Lorsqu’il a été présenté à vom Rath, Grynszpan a livré ce qu’il a appelé un « message » au nom de ses compatriotes juifs – cinq balles, mal visées.

« Je dois protester pour que le monde entier entende ma protestation, et c’est ce que je ferai. Pardonnez-moi. Hermann », peut-on lire sur une note trouvée dans la poche de Grynszpan, adressée à ses parents.

Herschel Grynszpan en détention (Crédit : domaine public)

Placé en détention en France, Grynszpan attend son procès pendant l’année et demie qui précède l’invasion de la France par l’Allemagne. Lorsqu’une équipe de sécurité allemande est entrée en France pour capturer des ennemis notoires du Reich en 1940, Grynszpan était le premier sur la liste.

En faisant passer Grynszpan au tribunal, Hitler espérait démontrer les plans perfides de ce qu’il appelait la « juiverie mondiale ». Pendant ce temps, Grynszpan devient un objet de curiosité pour les dignitaires du régime, dont Adolf Eichmann, qui lui rend visite en prison alors que le « procès spectacle » de Grynszpan est organisé.

Qui est jugé dans cette affaire ?

Pendant les mois où Grynszpan a croupi dans une prison française, la plupart des Juifs ont voulu le faire oublier, lui et le pogrom qu’il aurait provoqué. Heureusement pour l’adolescent condamné, une célèbre journaliste américaine était bien déterminée à ne pas le laisser seul.

La journaliste américaine Dorothy Thompson lors d’une émission de radio (Crédit : domaine public)

« On dit qu’il ira à la guillotine sans procès devant un jury », a déclaré Dorothy Thompson dans un discours radiodiffusé prononcé quatre jours après la Nuit de Cristal. « Qui est jugé dans cette affaire ? Je dis que nous sommes tous en procès ».

Ayant été expulsée d’Allemagne pour ses reportages anti-nazis, Thompson était déterminée à élever l’acte de Grynszpan au rang de réponse héroïque à la persécution des Juifs par l’Allemagne. Levant des fonds pour la défense juridique de Grynszpan, la journaliste insiste pour que les contributions principales proviennent de non-Juifs, afin que les nazis ne puissent pas salir ses efforts.

« On dit qu’un homme a droit à un procès devant un jury de ses pairs, et que les parents d’un homme se rassemblent autour de lui quand il a des problèmes », a déclaré Thompson.

« Mais aucun membre de la famille d’Herschel ne peut le défendre. Le gouvernement nazi a annoncé que si des Juifs, où qui que ce soit dans le monde, protestent contre ce qui se passe, de nouvelles mesures d’oppression seront prises. Ils retiennent chaque juif d’Allemagne comme un otage. »

Le diplomate allemand Ernst vom Rath (Crédit : domaine public)

Grâce aux dons faits au « comité Grynszpan », l’avocat français Vincent de Moro-Giafferi est engagé pour défendre Grynszpan. Connu à l’échelle internationale pour son éloquence passionnée, Moro-Giafferi convainc Grynszpan d’abandonner sa défense de « vengeur du peuple juif ».

« Le meurtre pourrait être présenté non pas comme un acte politique mais comme un « [crime passionnel] » – une querelle d’amoureux, dans laquelle le diplomate allemand pourrait être jugé incidemment comme ayant séduit une mineure », écrit l’historien Michael Marrus à propos du nouveau plan de défense.

« En adoptant cette stratégie juridique, ils espéraient désamorcer [l’affaire contre Grynszpan] et aussi réduire drastiquement la peine, voire susciter une condamnation avec sursis », écrit Marrus. « Moro-Giafferi partageait les craintes des [partisans] de Grynszpan à l’époque de la Nuit de Cristal, à savoir qu’un procès politique serait une catastrophe pour les Juifs d’Allemagne et d’ailleurs. »

Conscient que Paris était inondé de rumeurs sur la prétendue homosexualité de vom Rath, Moro-Giafferi a profité de l’homophobie paranoïaque du régime. L’idée que vom Rath soit dépeint comme un « prédateur » gay à la poursuite d’un adolescent juif était trop effrayante pour être comprise, aussi Hitler et Goebbels ont-ils annulé le procès.

Herschel Grynszpan en détention (Crédit : domaine public)

« Grynszpan a inventé l’argument insolent qu’il avait une relation homosexuelle avec vom Rath », écrit Goebbels dans son journal. « C’est, bien sûr, un mensonge éhonté ; cependant, il est pensé très intelligemment et deviendrait certainement, s’il était mis en évidence au cours d’un procès public, l’argument principal de la propagande ennemie », écrit le chef de la propagande nazie.

Il n’y a aucune raison de le dépeindre sous un mauvais jour

Après le « procès spectacle » avorté, le sort immédiat de Grynszpan présente des similitudes avec celui d’autres « prisonniers éminents » du Reich, dont le père Martin Niemöller. À cette fin, Grynszpan a été envoyé dans le camp de travail forcé de Sachsenhausen, à l’extérieur de Berlin, plutôt que dans l’un des camps de la mort de la Shoah.

Selon les historiens, Grynszpan a probablement péri à Sachsenhausen en 1942. Quatre ans auparavant, le camp était rempli de milliers d’hommes juifs arrêtés lors du pogrom que les actions de Grynszpan auraient déclenché.

Après sa mort, Grynszpan n’a jamais été élevé au rang de héros comme, par exemple, David Frankfurter, le Juif croate qui avait abattu le représentant nazi Wilhelm Gustloff à Davos. Grynszpan n’a pas non plus été considéré comme faisant partie de la même ligue que Stefan Lux, le journaliste juif slovaque qui s’est suicidé devant une réunion de la Société des Nations, l’ancêtre des Nations unies (ONU), en 1936.

Le père de Herschel Grynszpan, Zyndl, témoigne au procès d’Adolf Eichmann à Jérusalem (Crédit : domaine public)

Comme il se doit pour un jeune homme « porté sur les actes de grandeur », la prochaine apparition posthume de Grynszpan à la une des journaux a lieu lors du procès le plus célèbre de l’État juif. Ayant survécu à la Shoah et s’étant installé en Israël, le père de Grynszpan – Zyndl Grynszpan – a été appelé à témoigner lors du procès d’Adolf Eichmann en 1961.

Dans son reportage pour le magazine The New Yorker, la philosophe Hannah Arendt a écrit sur « l’honnêteté éclatante » de Zyndl Grynszpan lors de son bref témoignage. Le récit que fait le vieux Grynszpan de l' »Aktion polonaise » et de ce qui est arrivé à sa famille par la suite – y compris Herschel – dure dix minutes.

En ce qui concerne Herschel, Arendt ne voit rien à louer. Elle le décrit comme un « psychopathe », un « agent provocateur » à la solde de la Gestapo  qui « s’amuse » entre deux expulsions scolaires.

De l’avis de l’historien juif allemand Raphael Gross, Grynszpan n’a pas bénéficié d’un procès équitable. Malheureusement, a déclaré l’expert de la Nuit de Cristal, la description de Grynszpan faite par Arendt n’a pas exactement réhabilité son héritage.

La philosophe juive allemande Hannah Arendt. (Autorisation)

« Je ne pense pas que nous en sachions assez pour prendre parti d’une manière ou d’une autre en parlant mal de lui », a déclaré Gross. « Il n’y a aucune raison de le dépeindre sous un mauvais jour ».

Soulignant que Grynszpan était un réfugié juif « sans aucune chance », M. Gross a déclaré que l’histoire de ce jeune condamné est toujours d’actualité.

« Sa situation est celle de très, très nombreuses personnes qui se trouvent actuellement dans cette situation », a déclaré M. Gross. « Apatride, sans passeport, sans avenir ou sans pays qui les accepte. Il était dans une situation horrible. »

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