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  • Image de Thea Goldschmidt provenant des archives de Yad Vashem. (Crédit : avec l'aimable autorisation de la famille Goldschmidt)
    Image de Thea Goldschmidt provenant des archives de Yad Vashem. (Crédit : avec l'aimable autorisation de la famille Goldschmidt)
  • Fritz et Thea Goldschmidt. (Crédit : courtoisie de la famille Goldschmidt)
    Fritz et Thea Goldschmidt. (Crédit : courtoisie de la famille Goldschmidt)
  • La villa de Fritz et Thea Goldschmidt à Breslau. (Crédit : avec l'aimable autorisation de la famille Goldschmidt)
    La villa de Fritz et Thea Goldschmidt à Breslau. (Crédit : avec l'aimable autorisation de la famille Goldschmidt)
  • De gauche à droite, Gila De Kay, Hanna et Jona Goldschmidt cherchent, avec leurs cousins, à récupérer le tableau 
 de Lovis Corinth, qui a été dérobé  à leurs leurs grands-parents assassinés. (Crédit : courtoisie de la famille Goldschmidt)
    De gauche à droite, Gila De Kay, Hanna et Jona Goldschmidt cherchent, avec leurs cousins, à récupérer le tableau de Lovis Corinth, qui a été dérobé à leurs leurs grands-parents assassinés. (Crédit : courtoisie de la famille Goldschmidt)

Une famille juive se bat pour récupérer des œuvres spoliées par les nazis

Une maison de vente aux enchères viennoise est au centre d’un conflit entre les petits-enfants d’un couple assassiné pendant la Shoah et un acheteur anonyme

LONDRES – Ce n’est pas un tableau de plusieurs millions de dollars qui figurera un jour dans un film d’Hollywood. Mais pour Gila DeKay et son frère, Jona Goldschmidt, le tableau de Lovis Corinth, autrefois accroché dans la villa de leurs grands-parents à Breslau, représente « tout ».

Le tableau « Tirolerin mit Katze » (Tirolienne avec un chat), peint par l’artiste allemand en 1913, n’était qu’une pièce parmi une vaste collection de maîtres modernes appartenant à l’entrepreneur et homme d’affaires Fritz Goldschmidt et à sa femme, Thea, qui ont été pillés par les nazis avant la déportation du couple à Theresienstadt et sa mort à Auschwitz.

Perdu pendant des décennies comme le reste des œuvres d’art des Goldschmidt, le tableau de Corinth est réapparu lors d’une vente dans une maison de vente aux enchères autrichienne il y a 13 ans et a été vendu pour 60 000 euros.

Mais la maison de vente aux enchères im Kinsky, basée à Vienne, refuse toujours de révéler le nom de l’acheteur. L’année dernière, la famille s’est vue offrir la possibilité de racheter le tableau pour 50 000 euros.

« Nous n’étions pas prêts à payer un centime pour quelque chose qui avait été volé », a déclaré Goldschmidt, professeur de droit pénal à l’université Loyola de Chicago, au Times of Israel.

Goldschmidt, De Kay, leur sœur, Hanna, et trois cousins n’ont pas l’intention d’abandonner leur combat pour récupérer le tableau – le seul objet de l’ancienne collection de leurs grands-parents qu’ils ont réussi à retrouver.

De gauche à droite, Gila De Kay, Hanna et Jona Goldschmidt cherchent, avec leurs cousins, à récupérer le tableau
de Lovis Corinth, qui a été dérobé à leurs leurs grands-parents assassinés. (Crédit : courtoisie de la famille Goldschmidt)

« C’est notre héritage et nous savons que nos parents ont lutté pour récupérer ce tableau et d’autres. Nous voulons simplement poursuivre cette lutte », déclare la famille Goldschmidt. « Nous ne voulons pas l’abandonner. Je pense que ce tableau et nos efforts reflètent l’incapacité de milliers de descendants de victimes de la Shoah qui tentent de récupérer des tableaux qui se situent dans ce deuxième niveau de valeur. Nous faisons probablement partie d’une poignée de familles qui tentent encore d’obtenir justice. »

Pas un Picasso

Selon les experts en art, cette affaire met en lumière les difficultés rencontrées par les familles qui tentent de récupérer des œuvres d’art nazies volées dans certains pays européens.

« Il y a très peu de choses que nous pourrions faire à l’heure actuelle en Autriche pour obliger le propriétaire actuel à rendre le tableau et même s’il y en avait… le coût de cette opération serait complètement prohibitif, et c’est pourquoi cette affaire représente très bien [les problèmes de l’art de cette valeur] », déclare Christopher Marinello, PDG et fondateur d’Art Recovery International.

« Tout le monde aime parler des Picasso et des Matisse… mais on parle rarement de ces tableaux qui valent 60 000 euros. C’est ça le problème – les familles ne peuvent pas plaider ces affaires », ajoute-t-il.

Le tableau « Tirolerin mit Katze », peint en 1913 par l’artiste allemand Clovis Corinth, est au centre d’un litige concernant des œuvres d’art pillées par les nazis et les héritiers des propriétaires originaux. (Crédit : autorisation/ Domaine public)

M. Marinello, qui a travaillé avec la famille pour aider à restituer le tableau de Corinth, explique que même lorsque l’option est disponible, emprunter la voie juridique présente de nombreux inconvénients.

« C’est douloureux, c’est cher, cela prend du temps et les résultats sont incertains. Tous les moyens devraient être mis en œuvre pour résoudre ces affaires en dehors du système judiciaire, que ce soit par la diplomatie ou l’application de la loi », dit-il.

Néanmoins, Marinello allègue que ses efforts pour trouver une « solution alternative de médiation » ont été repoussés par im Kinsky. Rien n’indique que la maison de vente aux enchères savait que le tableau de Corinth était un objet d’art volé par les nazis. Il n’apparaissait pas dans les bases de données sur les œuvres d’art volées au moment de la vente, bien que dans le catalogue raisonné de Corinth, une liste complète et annotée de toutes les œuvres d’art connues d’un artiste, les Goldschmidt figurent comme propriétaires antérieurs.

Cependant, Marinello est critique à l’égard des actions ultérieures d’Im Kinsky. « Lorsqu’on leur présente des preuves qu’un objet a été pillé et qu’il est passé par leur salle de vente, on s’attend à beaucoup plus de coopération », dit-il.

Une proposition modeste

Au cours des deux dernières années, le Dr Ernst Ploil, directeur général d’im Kinsky et expert en art moderne, a fait deux propositions au nom, dit-il, de l’actuel « propriétaire » du tableau (la famille Goldschmidt conteste l’utilisation du terme « propriétaire » pour désigner le possesseur du tableau).

L’offre la plus récente, en juillet 2020, a vu le « propriétaire », selon M. Ploil, demander 60 000 euros pour le Corinth. Im Kinsky, selon Ploil, prendrait en charge 10 000 euros de ce coût, laissant les Goldschmidt payer 50 000 euros, plus les frais de manutention et d’expédition.

Christopher Marinello, PDG et fondateur d’Art Recovery International. (Crédit : avec l’aimable autorisation d’Art Recovery International)

Une proposition précédente, faite en mai 2019, impliquait que le tableau soit ramené à la maison de vente aux enchères et vendu une nouvelle fois. Dans une correspondance vue par le Times of Israel, Ploil a déclaré que le « propriétaire » du tableau – « une société ayant sa résidence au Panama » – « n’est pas prêt à restituer le tableau sans condition. »

La société avait toutefois proposé que le tableau soit vendu lors d’une prochaine vente aux enchères à im Kinsky – pour une valeur de vente estimée entre 50 000 et 100 000 euros, la famille recevant 50 % de la valeur nette de la vente.

« Je ne crois pas qu’un meilleur résultat puisse être obtenu », a écrit Ploil. « Le propriétaire et ses conseillers n’ont aucune expérience de l’art spolié et des négociations concernant des tableaux autrefois spoliés par le régime nazi. »

Marinello n’est pas impressionné par ces propositions. « Quel manque d’égards pour une famille qui a été assassinée à Auschwitz et qui n’a jamais récupéré un seul objet pris par les nazis », dit-il. « Ce serait le premier et leur dire qu’ils doivent le vendre et ne peuvent pas obtenir de restitution est vraiment indifférent de leur part ».

Il estime en outre que la maison de vente aux enchères représente un obstacle potentiel à une solution. « Nous pensons que si nous pouvions parler directement avec le possesseur, nous déboucherions sur un résultat différent », déclare Marinello.

Ploil, en revanche, défend les offres. « Comme je travaille à la fois comme avocat en Autriche et comme PDG de la maison de vente aux enchères im Kinsky, j’ai très bien considéré la situation juridique (autrichienne) du propriétaire actuel, de la maison de vente aux enchères et des héritiers Goldschmidt. Le propriétaire actuel a toujours voulu rester anonyme et ne pas être impliqué dans des litiges. J’ai fait de mon mieux pour parvenir à une solution juste et équitable conformément aux principes de Washington, mais, comme vous pouvez le constater, en vain, » a-t-il déclaré au Times of Israel.

Les Principes de Washington, une série de principes non contraignants destinés à aider à résoudre les problèmes liés aux œuvres d’art confisquées par les nazis, ont été adoptés à la suite de la Conférence de Washington sur les biens de l’époque de la Shoah, organisée en 1998 par le gouvernement des États-Unis.

Les propositions, a ajouté M. Ploil, ont été « le maximum que le propriétaire était prêt à accepter ».

« À mon avis, ces propositions ont été plutôt justes et certainement pas insultantes du tout puisque le propriétaire actuel a acquis le tableau en toute bonne foi », a-t-il écrit. « Au cours des 20 dernières années, j’ai travaillé sur de nombreux cas de restitution – représentant souvent des héritiers de victimes assassinées du régime nazi. Beaucoup d’entre eux se sont terminés avec exactement le même résultat, comme je l’ai proposé au nom du propriétaire actuel et de la maison de vente aux enchères. »

Une histoire tragique

De Kay et son frère ont toutefois du mal à parler du tableau en termes de valeur monétaire. « C’est tout », dit-elle. « C’est vraiment comme un mémorial pour nos grands-parents ».

« L’histoire de nos grands-parents n’est pas propre à la bourgeoisie juive de la classe moyenne supérieure en Allemagne », dit De Kay. « C’étaient des gens importants. Ils étaient dévoués à leur communauté. C’étaient des gens bien ».

La villa de Fritz et Thea Goldschmidt à Breslau. (Crédit : avec l’aimable autorisation de la famille Goldschmidt)

En effet, Fritz Goldschmidt – qui a fondé l’une des principales entreprises du secteur céréalier allemand, une société immobilière et une banque régionale – et sa femme étaient très engagés dans la vie sociale et culturelle de Breslau (aujourd’hui Wroclaw en Pologne) au début du XXe siècle. Goldschmidt a fait un don pour la construction d’un hôpital juif et a contribué à la création d’un musée juif dans la ville, tandis que Thea a mené des efforts de collecte de fonds pour une école destinée aux travailleurs domestiques.

La collection d’art du couple, qui comprenait également des œuvres de Max Liebermann, Max Slevogt, Wilhelm Trubner et Hans Purmann, était conservée dans leur villa, la Villa Kommendeweg, mais les œuvres étaient fréquemment prêtées pour des expositions dans toute l’Allemagne.

Comme il se doit, leurs petits-enfants n’ont aucun désir de tirer profit du tableau de Corinth. « Nous ne voulons pas le vendre. Nous voulons qu’il soit exposé avec l’histoire en mémoire de nos grands-parents », déclare M. De Kay.

Cette histoire est douloureuse. Peu après l’arrivée des nazis au pouvoir, Goldschmidt a été contraint de démissionner de la présidence de la banque qu’il avait fondée. Quatre ans plus tard, le couple a dû quitter sa villa pour un appartement. Leurs fils, Helmut, Gunter et Gebhard, ont fui l’Allemagne pour la Grande-Bretagne, les Etats-Unis et ce qui était alors la Palestine mandataire britannique. Comme les entreprises juives ont été aryanisées, Goldschmidt a été obligé de vendre ses entreprises. Lors de la Nuit de cristal, il a été brièvement détenu par la Gestapo. Bientôt, le couple est tenu d’enregistrer ses biens auprès des autorités nazies. Cinq mille marks en pièces d’or (d’une valeur d’environ 233 000 dollars en monnaie actuelle) et de nombreux biens personnels et objets de valeur – y compris la collection de bijoux de Thea – leur ont été saisis.

Fritz et Thea Goldschmidt. (Crédit : courtoisie de la famille Goldschmidt)

Si les Goldschmidt ont réussi à faire sortir d’Allemagne un petit nombre d’objets et de tableaux de valeur avec l’aide d’amis qui émigraient, la grande majorité de leur collection est restée dans le pays – mais pas en leur possession.

Le sort exact de la collection des Goldschmidt est inconnu. En 1939, les nazis ont identifié et ciblé les collections d’art juives de Breslau pour les saisir. Les nazis confisquaient souvent des biens sous le couvert d’obligations fiscales. Ils ont également exigé des agences maritimes qu’elles fassent un rapport sur les installations de stockage des familles juives et ont arrêté le transfert d’œuvres d’art. Certains collectionneurs juifs ont été contraints de vendre des objets à une fraction de leur valeur réelle, des intermédiaires et des marchands peu scrupuleux les revendant pour un bénéfice exagéré.

Ce qui est clair, cependant, c’est qu’en 1940, lorsqu’ils ont été contraints de déménager à nouveau dans un appartement encore plus petit, les Goldschmidt avaient perdu une grande partie de leur collection et de leurs biens.

En 1943, une carte postale de Thea à un cousin révélait que le couple était sur le point d’être transféré à Theresienstadt et qu’ils ne seraient autorisés à emporter que ce qu’ils pouvaient porter avec eux. Elle indique également qu’ils ont déjà été contraints de vendre leurs œuvres d’art et leur bibliothèque personnelle pour presque rien afin de survivre.

Image de Thea Goldschmidt provenant des archives de Yad Vashem. (Crédit : avec l’aimable autorisation de la famille Goldschmidt)

Les cartes postales que Thea a envoyées de Theresienstadt avant leur déportation à Auschwitz suggèrent que tout ce qu’ils possédaient encore avait été abandonné dans l’appartement. Une connaissance non juive du couple a déclaré que les nazis avaient pris ce qui restait et que l’immeuble avait été retrouvé vide.

Une disparition – et une réapparition – mystérieuses

Le tableau de Corinth ne faisait pas partie de la poignée de tableaux des Goldschmidt emportés hors d’Allemagne avant la guerre et est resté avec le couple jusqu’à ce qu’il soit obligé de le vendre à bas prix ou qu’il soit confisqué par les nazis.

« Nous ne savons pas à quel moment ce tableau particulier a quitté la collection. Nous savons qu’il s’agissait soit d’une vente forcée, soit d’un pillage », explique Carrie Laverick, fondatrice et présidente de la société d’évaluation et de consultation en matière d’art Veritas, qui travaille avec la famille Goldschmidt sur cette affaire depuis une décennie.

Carrie Laverick travaille depuis dix ans avec la famille Goldschmidt pour récupérer le tableau de Corinthe. (Crédit : courtoisie)

La distinction, ajoute-t-elle, est de toute façon sans importance. « Elle n’a pas d’importance. Les recherches que nous avons effectuées, et nous disposons de lettres et de récits de première main, ainsi que de données, montrant systématiquement que Fritz et Thea ont été contraints de quitter leur maison, de réduire leurs effectifs et de vendre tout ce qu’ils possédaient. Il est donc évident qu’ils ont dû se débarrasser de leur collection d’art, petit à petit, sans le vouloir », explique Laverick.

Les fils des Goldschmidt ont commencé en 1956 leurs efforts, finalement infructueux, pour récupérer ou recevoir une compensation pour la collection d’art pillée par leurs parents décédés. Les lettres échangées entre les frères alors qu’ils cherchaient à dresser une liste des biens perdus et confisqués mentionnent la disparition du tableau de Corinth, qui figure dans un inventaire fourni par eux au Wiedergutmachungsämter, l’agence allemande chargée des demandes de restitution, en 1957.

Quatre ans plus tard, la famille a appris que le tableau avait été vendu en 1957 à la maison de vente aux enchères Lempertz de Cologne. Mais lorsqu’on lui a demandé qui avait vendu et acheté le Corinth, le directeur de l’époque a répondu que la famille devrait intenter un procès pour obtenir cette information.

Les recherches ultérieures de Laverick ont révélé que le tableau était en fait réapparu après la guerre au Cabinet d’arts graphiques de Brême en 1950. En plus de la vente de 1957, il a été mis en vente à Berlin en 2004 et vendu à nouveau par la maison de vente aux enchères Lempertz à Cologne en 2006. Mais ce n’est qu’il y a dix ans que la famille Goldschmidt a découvert la vente du tableau par im Kinsky en 2008.

« Nous étions furieux. Nous étions tout simplement consternés », déclare Mme DeKay en se rappelant leur réaction à la nouvelle de la vente.

Pour l’instant, dit son frère, la famille a un réconfort : le fait de savoir que le tableau ne peut pas être revendu.

« Nous sommes réconfortés par le fait que tant que cette affaire n’est pas résolue, le tableau ne pourra jamais être vendu ouvertement, exposé ou exporté de quelque manière que ce soit », déclare M. Goldschmidt. « Si le propriétaire actuel, ses héritiers ou ses cessionnaires tentent de le vendre, ils transféreront en toute connaissance de cause un tableau faisant l’objet d’une revendication de bonne foi de la part des nazis, et l’acheteur ne pourra pas défendre la vente comme étant de bonne foi. »

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