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Détail de « Lessing und Lavater zu Gast bei Moses Mendelssohn » [Lessing and Lavater as guests in the home of Moses Mendelssohn] par Moritz Daniel Oppenheim, 1856. (Crédit : Domaine public)
Détail de « Lessing und Lavater zu Gast bei Moses Mendelssohn » [Lessing and Lavater as guests in the home of Moses Mendelssohn] par Moritz Daniel Oppenheim, 1856. (Crédit : Domaine public)
Interview

Une saga israélienne explore les racines du sionisme en Europe occidentale

Dans « The Wealthy », l’auteur israélien Hamutal Bar-Yosef raconte l’histoire d’une famille juive germano-anglaise sur 200 ans, et la création d’Israël sous un autre angle

Hamutal Bar-Yosef, 82 ans, en avait assez de voir la légitimité de l’État d’Israël remise en question ou attaquée.

« En tant qu’Israélienne, je me sens insultée et en colère lorsqu’on me demande de justifier l’existence de mon pays », explique Bar-Yosef, professeure de littérature à la retraite, poétesse, nouvelliste et traductrice accomplie.

La réponse de l’octogénaire a été d’écrire son tout premier roman, une épopée de 474 pages. Cette œuvre défend le sionisme et Israël en retraçant deux siècles de la vie des membres d’une famille juive d’Europe occidentale dans trois pays et sur deux continents.

The Wealthy : Chronicle of a Jewish Family (1763-1948) [Les riches : Chronique d’une famille juive (1763-1948)] a été initialement publié en hébreu sous le titre « Ha’ashirim » en 2017. La traduction anglaise d’Esther Cameron est sortie au début de cette année.

Dans une interview depuis son domicile à Jérusalem, Bar-Yosef nous a exposé ses motivations derrière ce roman, peuplé de nombreux personnages historiques réels, pour lequel elle a effectué des recherches considérables, et qui met en scène une famille fictive.

« Je voulais écrire sur le sionisme et la naissance de l’État d’Israël sous un angle qui n’est pas habituellement mis en avant, un angle dont beaucoup ne sont pas conscients », a déclaré Bar-Yosef.

« Quand j’étais enfant, on nous a parlé à l’école de la Shoah, des pogroms et des jeunes halutzim [pionniers] socialistes d’Europe de l’Est qui sont venus [à la fin du XIXe et au début du XXe siècle] pour travailler la terre et qui ont fondé les kibboutzim. Mais ce n’est qu’une partie de l’histoire », a-t-elle ajouté.

« The Wealthy » par Hamutal Bar-Yosef. La couverture du livre représente le tableau de Moritz Daniel Oppenheim, The Return of the Volunteer from the Wars of Liberation to His Family Still Living in Accordance with Old Customs Le retour du volontaire des guerres de libération dans sa famille vivant toujours selon les anciennes coutumes (Crédit : Gefen Publishing House)

Dans son roman, Bar-Yosef examine les raisons de l’attrait du sionisme pour une partie des Juifs d’Europe occidentale du XIXe siècle et du début du XXe siècle. Elle démontre que ce sont ces derniers, grâce à leurs efforts dévoués et à leurs ressources financières, qui en achetant des terres en Palestine ottomane et sous mandat britannique, ont permis aux Juifs modernes de prendre pied dans leur ancienne patrie.

Sans cela, le jeune État d’Israël n’aurait pas eu de base pour se défendre contre l’invasion des armées arabes pendant la guerre d’indépendance de 1948.

Le roman de Bar-Yosef est divisé en trois parties, qui se déroulent consécutivement en Allemagne, en Angleterre et en Terre d’Israël (l’Israël pré-étatique sous domination britannique). Le récit, lui, ne commence dans aucun de ces endroits.

Il commence avec un Juif dans ce qui deviendra la Zone de Résidence de l’Empire russe. Son nom est Meyer Heimstatt, et il vit à Brisk (aujourd’hui Brest en Biélorussie). En 1763, à l’âge de 13 ans, Meyer se marie pour éviter la conscription militaire et se retrouve sous le dais nuptial à côté d’une fille qu’il ne connaît pas.

Ce vendeur ambulant va perdre sa première femme, qui meurt en couches, et sa seconde, qui mourra de chagrin lorsque leur fils sera enrôlé et tué pendant les guerres napoléoniennes. À cette époque, la famille vit à Trendelburg, près de la ville prussienne de Kassel.

Le troisième mariage de Meyer lui donnera un fils nommé Albert. C’est là que commence le séjour de la famille en Allemagne, qui durera un siècle.

Theodor Herzl sur le balcon de l’hôtel Les Trois Rois à Bâle, Suisse, 1897. (Crédit: CC-PD-Mark/Wikigamad, Wikimedia Commons)

Au fur et à mesure que le récit avance et dépasse la vie du Meyer, pauvre, sans éducation, religieusement traditionnel, le lien entre la saga de la famille Heimstatt et la défense du sionisme et la création d’Israël par Bar-Yosef devient de plus en plus clair.

Les descendants de Meyer illustrent la progression des Juifs d’Europe occidentale de la pauvreté à la prospérité – et à l’assimilation – en embrassant les progrès apportés par les Lumières et la révolution industrielle.

Toutefois, l’obtention de l’égalité des droits civils dans les démocraties occidentales n’a pas immunisé ces Juifs contre un antisémitisme séculaire et profondément enraciné. Contrairement aux attaques violentes contre les Juifs perpétrées en Europe de l’Est, il s’agissait là d’une haine des Juifs « douce », mais d’une haine des Juifs tout de même. Certains de ces Juifs ont fini par se tourner vers le sionisme pour trouver une solution à ce que le fondateur du sionisme, Theodor Herzl, appelait « la question juive ».

Au fil de l’histoire, Albert Heimstatt tombe sous l’aile d’une famille juive de marchands de tissus à Kassel. Il épouse l’une de leurs filles et finit par reprendre l’affaire, la rendant plus prospère en l’étendant et en innovant.

Arthur Balfour, et la déclaration Balfour. (Crédit : Wikipedia)

La femme d’Albert lui fait découvrir la culture européenne – musique, art, langues, musées – mais il continue à vivre selon les lois juives.

Le fils du couple, Gotthold, grandit à une époque où le gouvernement allemand déclare qu’il n’accordera l’égalité aux Juifs que s’ils renoncent à leurs coutumes et traditions particulières. Albert est convaincu que la richesse et l’éducation sont essentielles à l’épanouissement des Juifs. Il envoie donc Gotthold à l’université de Heidelberg pour étudier la chimie, une matière pour laquelle il a une affinité naturelle.

Pourtant, au terme de sa première année, Gotthold revient chez lui avec une cicatrice sur la joue, résultant d’un duel, et une mauvaise note en latin. Il ne veut pas rester à l’université, et préfère faire un apprentissage chez son oncle maternel à Cologne, qui fait de la chimie pour l’industrie. Gotthold s’intéresse particulièrement à la manière de purifier l’environnement en développant des utilisations positives et sûres des sous-produits industriels.

Consommant un amour de plusieurs années pour sa cousine Minna, beaucoup plus jeune, Gotthold l’épouse lorsqu’elle a 19 ans. Bien qu’aucune date ne soit donnée pour le mariage, le récit laisse entendre que nous sommes en 1866, l’année de la guerre austro-prussienne, la deuxième guerre d’unification allemande sous Bismarck.

Les familles souhaitent que Bismarck gagne la guerre, car elles pensent que l’unification allemande apportera l’égalité des droits pour les Juifs.

« Nous sommes allemands à tous égards. Nous avons juste des fêtes différentes et quelques coutumes religieuses différentes », déclare le père de la mariée.

L’auteure Bar-Yosef explique que les Allemands n’étaient pas particulièrement enthousiastes à l’idée d’accorder les pleins droits aux Juifs.

« J’ai lu 50 ans de débats allant de la période de la fin des guerres napoléoniennes à l’unification sous Bismarck [en 1871], et ils m’ont révélé un antisémitisme profondément enraciné », a-t-elle déclaré.

1921 Hoachooza – Palestine Land and Development Co. certificat d’actions de Chicago. (Crédit : Autorisation de la collection David Matlow)

Lorsque Minna donne naissance à un fils nommé Richard en 1868, elle et Gotthold sont déjà installés dans le nord de l’Angleterre à la recherche de meilleures opportunités commerciales. Gotthold choisit de ne pas faire circoncire rituellement son fils.

Il devient un important fabricant de produits chimiques, avec des activités en Grande-Bretagne et dans d’autres pays, mais cela ne protège pas sa famille des préjugés. Confronté à l’antisémitisme à l’école, Richard est confus quant à son identité.

« Mais je ne suis pas juif », proteste-t-il. « Mes parents ne sont pas vraiment juifs non plus. Ils ne vont pas à la synagogue… Mes parents ne m’ont pas fait circoncire. »

Gotthold et Minna finissent par déménager à Londres, et Richard fera ses études à Cambridge, se concentrant sur le droit et la politique. Pendant qu’il est à Cambridge, lui et un ami évoquent leur aspiration à être complètement acceptés comme anglais. Ils ont connaissance du sionisme politique de Herzl et du financement par le baron Edmund de Rothschild de colonies agricoles pour les Juifs russes et roumains en Terre d’Israël, mais ils ne sont pas d’accord avec l’idée d’une patrie juive en Palestine.

Certificat de 1891 de la banque H. Cahn and Company pour le syndicat foncier de Dorché-Zion. (Crédit : Autorisation Collection David Matlow)

« Après être enfin sortis du ghetto – devons-nous retourner dans un autre ghetto juif en Palestine ? Je pense que les Juifs ont un talent particulier qui leur permet de s’adapter à n’importe quel pays où ils vivent et de devenir comme les habitants de ce pays », dit Richard.

Richard épouse Violette, une chrétienne d’origine huguenote, dans une église. Il est élu au Parlement et développe en même temps l’entreprise familiale. Le couple donne à ses enfants, Claire et Ralph, une éducation chrétienne.

Claire et Ralph atteignent l’âge adulte pendant la Première Guerre mondiale, et « The Wealthy » quitte l’Angleterre pour se concentrer sur la terre d’Israël. Après une longue période d’éloignement du judaïsme, les Heimstatts renouent avec lui par le biais du sionisme, considéré comme la solution à la plus vieille haine du monde.

Mme Bar-Yosef a déclaré avoir été surprise d’apprendre, au cours de ses recherches, à quel point la société anglaise était xénophobe à l’époque de la Première Guerre mondiale. Elle illustre ce point dans le roman par les accusations injustifiées contre Richard d’être un profiteur de guerre, lui qui, en sa qualité de ministre loyal de son gouvernement, travaille jour et nuit pour fournir du matériel à l’armée.

Certificat d’obligation de l’Anglo-Palestine Company Limited datant de 1909 ou avant. Les fonds collectés grâce à ces obligations ont permis de financer le prêt accordé à Achuzat Bayit pour l’achat des terres qui allaient devenir Tel Aviv. (Crédit : Autorisation Collection David Matlow)

Richard rencontre le président de l’Organisation sioniste mondiale, Chaim Weizmann, et devient un partisan du sionisme. Il apporte d’importantes contributions financières et collecte des fonds auprès de tiers. Mais il n’est pas enthousiasmé par les efforts déployés par le Fonds national juif (JNF) pour acheter des terres en Palestine au nom du peuple juif. Il croit fermement à la propriété privée et achète sa propre parcelle pour une implantation agricole, sur laquelle il prévoit de construire une villa pour sa retraite.

La fille de Richard, Claire, qui a épousé un Juif, rejoint parfois son père lors de voyages de collecte de fonds sionistes en Amérique. Le fils Ralph arrive en Palestine comme soldat de l’armée britannique et décide d’y rester – d’abord comme administrateur du mandat britannique, puis comme fondateur de « Heimstatt Hill », une implantation fictive qui rappelle Petah Tikva.

Cette dernière partie du roman traite des relations complexes entre les Juifs, les effendi absents (riches propriétaires terriens dans l’Empire turc), les fellahin (métayers arabes) et les Bédouins en ce qui concerne la vente et l’achat de terres en Palestine entre 1917 et 1948.

Hamutal Bar-Yosef. (Crédit : Dan Porges)

« J’ai beaucoup appris à ce sujet grâce aux récits oraux de Juifs qui ont acheté ou aidé à acheter des terres à des Arabes pendant la période du mandat britannique, conservés à l’Université hébraïque », explique Hamutal Bar-Yosef.

Elle a pu comprendre les facteurs économiques qui poussaient les effendis à vendre, et les sionistes à acheter. Les Juifs étaient motivés par des raisons idéologiques, mais l’achat de terres en Palestine était également un bon investissement financier.

« The Wealthy » est un roman tout en description et en dialogue. Les personnages ne partagent pas leurs pensées intimes, et la voix narrative ne porte aucun jugement. L’auteure elle-même a qualifié le style du livre de « sec » et « sans émotion ».

« Avec ce roman, je représente des processus historiques », a déclaré Bar-Yosef.

Les détails historiques de « The Wealthy » compensent l’absence de drame émotionnel. Le livre est le moyen choisi par l’auteur pour défendre son pays et faire valoir que les Juifs vivant dans les démocraties occidentales avaient – et ont toujours – besoin d’une patrie juive en Israël tout autant que les Juifs d’autres parties du monde.

De plus, si les juifs occidentaux bien connectés, éduqués et riches, comme les Heimstatt fictifs, ne s’étaient pas ralliés au sionisme, l’histoire avec un grand ‘H’ aurait pu prendre une tournure très différente.

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