Amira Oron, Madame Israël de retour dans son Égypte bien-aimée, se confie au TOI
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L'ambassadrice Amira Oron devant la grande pyramide de Gizeh, Egypte, photo non datée. (Autorisation Amira Oron)
L'ambassadrice Amira Oron devant la grande pyramide de Gizeh, Egypte, photo non datée. (Autorisation Amira Oron)
Interview

Amira Oron, Madame Israël de retour dans son Égypte bien-aimée, se confie au TOI

La diplomate de Jérusalem dit qu’il y a beaucoup de façons d’élargir les relations et voit les Égyptiens enfin attirés par l’État juif

L’après-midi du 7 juin, j’étais assise pour une réunion à l’ambassade égyptienne à Tel Aviv lorsque mon téléphone a affiché sur l’écran le message suivant : « 18 mois après l’approbation de la commission, Amira Oron a finalement été acceptée par le gouvernement comme ambassadrice d’Israël en Egypte ».

« Vous venez d’avoir une nouvelle ambassadrice aujourd’hui », ai-je dit au diplomate égyptien avec qui je m’entretenais.

Mon hôte a affiché un grand sourire. « Tout le monde en Égypte connaît Amira », a-t-il répondu. « Nous sommes ravis qu’elle vienne. Nous l’attendions depuis longtemps. »

Tout comme Oron. En 1991, alors qu’elle était cadette dans le corps diplomatique israélien, Oron a dit à son amie Ditza Froim qu’elle serait la première femme ambassadeur d’Israël au Caire. Il a fallu 29 ans, dont un long délai après sa nomination initiale, pour que le Premier ministre Benjamin Netanyahu envisage d’installer le député du Likud Ayoub Kara à ce poste, mais en 2020, la prédiction s’est réalisée.

Près de six mois après avoir pris l’une des positions diplomatiques les plus sensibles d’Israël en septembre, Oron déclare au Times of Israel que les relations avec l’Egypte s’améliorent, que le sentiment anti-israélien dans le pays s’estompe et que les rumeurs d’un voyage de Netanyahu au Caire sont prématurées, bien qu’Israël s’efforce d’y parvenir.

Vétéran du corps diplomatique et parlant couramment l’arabe, Oron, 54 ans, a précédemment été diplomate junior en Egypte, porte-parole adjoint au ministère des Affaires étrangères et était en poste à Ankara en tant que chargée d’affaires d’Israël après le raid de la flottille de Gaza, lorsque les liens entre la Turquie et Israël ont été rétrogradés, faisant d’elle la diplomate israélienne de plus haut niveau dans ce pays.

Amira Oron avec le Caire en toile de fond sur une photo non datée. (Autorisation d’Amira Oron)

L’arrivée d’Oron a eu lieu plus d’un an après le départ du précédent ambassadeur d’Israël, David Govrin. Govrin était officiellement ambassadeur par intérim jusqu’à son arrivée en septembre 2020, mais l’absence d’un ambassadeur à part entière pour diriger les choses avait entravé l’activité diplomatique.

« Jusqu’à présent, c’est fascinant, intéressant et même passionnant. Je m’efforce de renforcer nos activités en Égypte, de les étendre et de les diversifier. Quand je suis arrivée ici, l’ambassade ne fonctionnait pas aussi bien qu’elle aurait pu. Je connais bien l’endroit et j’espère le remettre sur les rails dès que possible ».

Le mandat de Govrin en Égypte a été interrompu par une période de huit mois pendant laquelle lui et son personnel ont travaillé depuis Israël en raison de menaces de sécurité non spécifiées, ce qui rappelle l’atmosphère tendue dans laquelle travaillent les diplomates israéliens au Caire.

Des manifestants égyptiens démolissent un mur de béton protégeant l’ambassade d’Israël au Caire, le 9 septembre 2011. (AP/Amr Nabil)

En 2011, des manifestants égyptiens ont pris d’assaut un mur extérieur de l’ambassade israélienne dans le quartier de Gizeh de la capitale, forçant l’évacuation de son personnel diplomatique. En 2015, Israël a rouvert sa mission dans un nouvel emplacement dans le quartier verdoyant de Maadi, au Caire. Oron, qui rechigne à parler des problèmes de sécurité, affirme que l’ambassade pourrait déménager à nouveau dans trois ou quatre ans.

Le directeur du ministère des Affaires étrangères, Dore Gold, assistant à la cérémonie de réouverture de l’ambassade d’Israël au Caire, en Egypte, le mercredi 9 septembre 2015. (Crédit : Ministère des Affaires étrangères)

« Le président [Abdel-Fatah] al-Sissi et son gouvernement construisent une nouvelle capitale administrative, à environ 60 kilomètres à l’est du centre du Caire. Tous les ministères du gouvernement y seront transférés, ainsi que le Parlement, le bureau du président et bien d’autres choses encore. Un quartier diplomatique est également prévu et j’estime que nous allons également déménager », déclare-t-elle.

Les relations entre Israël et l’Égypte n’ont jamais été chaleureuses, mais Mme Oron insiste sur le fait qu’il existe des possibilités d’étendre les relations en renforçant le commerce bilatéral et le développement.

« Nous voulons ramener à la table des discussions des sujets qui étaient pertinents entre Israël et l’Egypte dans le passé, comme l’eau et l’agriculture. En ce qui concerne le dessalement, l’Égypte aura besoin de plus d’eau de qualité à mesure qu’elle se développera ».

Israël, leader mondial du dessalement, propose à l’Egypte des contrats sur l’eau depuis 20 ans, mais le Caire n’a jamais montré beaucoup d’intérêt. Selon Mme Oron, la construction par l’Ethiopie du controversé barrage du Nil, qui pourrait réduire le débit d’eau vers l’Egypte, pourrait les obliger à repenser leur position.

« Je ne dis pas qu’ils frappent à notre porte, ils examinent la question, mais l’Egypte aura certainement besoin de grandes quantités d’eau », dit Oron. « Israël a des capacités, des connaissances, et les Israéliens vivent dans un climat tout aussi aride. Nous sommes proches physiquement et savons comment vendre les technologies. En tant qu’ambassadrice, je serai heureuse de donner des détails à ce sujet aux responsables gouvernementaux égyptiens concernés ainsi qu’aux entreprises commerciales égyptiennes ».

Le grand barrage de la Renaissance éthiopienne sur le Nil dans la région de Benishangul-Gumuz en Éthiopie, le 12 juillet 2020. (Maxar Technologies via AP)

Pour Oron, la diplomatie consiste à identifier les besoins et à s’assurer que vous « jouez sur le bon terrain avec chaque pays ».

« J’aurais pu parler du secteur de la haute technologie en Israël, mais une analyse des besoins de l’Egypte et des sujets que le public égyptien traite [montre] que c’est l’eau, l’agriculture, la production alimentaire domestique de qualité, donc ils n’ont pas besoin d’être dépendants des importations alimentaires. Donc toutes les entreprises israéliennes qui s’occupent de technologie alimentaire, d’eau, de nutrition, d’économies dans le secteur de l’eau, ce sont des choses que nous essayons de faire avancer ».

Un autre domaine important de coopération potentielle entre les pays est l’énergie. Les deux pays sont membres du EastMed Gas Forum, qui existe depuis un an et qui regroupe également la Grèce, Chypre, la Jordanie et l’Autorité palestinienne.

Le EMGF incarne, plus que tout, le changement géopolitique de la région. À l’exception de l’Italie, l’Égypte est le seul pays du bassin méditerranéen à disposer de deux usines de gaz naturel liquéfié (GNL). Jusqu’à récemment, les usines fonctionnaient à faible capacité, environ 30 %, mais ce chiffre a augmenté depuis 2018, à peu près au même moment où Israël a signé un accord d’exportation de gaz avec l’Égypte. L’Égypte exporte le gaz vers l’Europe, ce qui est devenu une source de revenus importante pour eux.

Amira Oron, (à gauche), et le ministre égyptien de l’Energie Tarek el-Molla. (Autorisation)

« Au niveau bilatéral, ce domaine produit beaucoup d’activité pour nous », dit Oron. « Il existe une excellente connexion personnelle entre notre ministre de l’Energie Yuval Steinitz et son homologue égyptien Tarek el-Molla. L’Égypte considère Israël comme un facteur important dans la région et suit également de près les discussions avec le Liban sur la zone économique exclusive maritime ».

Le séjour d’Oron en Turquie, au cours duquel elle a supervisé la diplomatie israélienne pendant une période particulièrement complexe de dégradation des liens jusqu’en 2016, lui donne une vision unique de la région, notamment en ce qui concerne les réserves de gaz sous-marines, qui ont été une source de tensions récentes entre Ankara et Le Caire.

Interrogée sur la manière dont l’exclusion de la Turquie du EMGF affecte les liens de Jérusalem avec Ankara, elle explique que cette relation est importante, bien que contestée par les « provocations » du président turc Recep Tayyip Erdogan.

Le président turc Recep Tayyip Erdogan avec en toile de fond l’image du navire de forage turc Fatih, à Istanbul, le 21 août 2020. (Présidence turque via AP, Pool)

Récemment, cependant, Erdogan semble avoir changé d’avis, en déclarant publiquement à la fin du mois dernier qu’il voulait améliorer ses relations avec Israël.

Pour Oron, la volte-face est un signe de la détresse turque face à son isolement politique. Elle note que la situation est la même qu’en 2015, lorsque la Turquie a accidentellement abattu un avion à réaction russe et a tenté de rectifier le tir en améliorant les négociations avec Israël sur un gazoduc, un projet qui, selon Oron, a depuis été retiré de la table.

A l’époque, « le vice-président américain Joe Biden a fait pression pour des discussions entre Israël et la Turquie », dit-elle. « Cinq ans plus tard, les Turcs sont à nouveau isolés. Ils ont beaucoup de conflits et de disputes avec de nombreux pays du bassin méditerranéen ».

« Repenser leur relation avec Israël »

Diplomate de bout en bout, Oron dirige la conversation avec soin, faisant un usage judicieux d’un jargon inoffensif, mais on peut toujours lire entre les lignes sa critique de la Turquie et son affection manifeste pour l’Égypte. Cette affection est plus profonde que la diplomatie et fait partie de l’histoire de sa famille.

« L’histoire de ma famille est enracinée en Egypte. J’apprécie vraiment ce pays et les Égyptiens le savent », dit-elle.

Le grand-père d’Oron, un habitant de Jérusalem prénommé Benjamin, était enfant unique et a été envoyé par sa mère en Argentine au début du XXe siècle pour éviter d’être enrôlé dans une armée étrangère.

A son retour dans la région, alors sous domination britannique, Benjamin s’arrête à Alexandrie, en Egypte, et y reste plusieurs années chez une tante.

La photo montre la plage de Stanley à Alexandrie, en Égypte, au même endroit qu’une photo de 1933, au premier plan, le 10 août 2019. (Maya Alleruzzo/AP)

C’est dans la ville portuaire égyptienne qu’il a rencontré la grand-mère d’Oron, Levana, une femme juive venue pour échapper à l’antisémitisme dans sa ville natale de Sarajevo.

Ils ont fondé une famille, ont eu des filles et y ont vécu pendant 6 ou 7 ans jusqu’à ce qu’ils immigrent en Israël.

« L’Egypte est une civilisation millénaire avec une histoire riche. Nous, les Juifs, avons un rôle à jouer dans l’histoire de l’Égypte. Nous avons quitté l’Égypte, nous sommes revenus. Ma famille a fait l’aller-retour de là à Jérusalem », dit-elle, en parlant de « son propre exode d’Égypte ».

L’ambassadrice Amira Oron à la synagogue Maïmonide au Caire, Egypte. (Autorisation : Amira Oron)

Elle parle avec enthousiasme d’Alexandrie, la deuxième plus grande ville d’Égypte, disant que ses tantes disaient souvent combien elle était cosmopolite, combien il était agréable d’y vivre.

« C’était un refuge pour mon grand-père et ma grand-mère. Chacun d’eux avait fui d’un autre endroit », dit-elle.

Mais elle dit aussi que l’histoire est la raison pour laquelle les Égyptiens ont longtemps été mal à l’aise avec l’idée de liens chaleureux avec Israël du type de ceux que l’on voit aux Émirats arabes unis.

« Ils sont conscients des guerres entre les pays, du passé. L’Égypte étant considérée comme le leader du monde arabe, la question palestinienne constitue une part importante de la politique étrangère du pays. L’Égypte ne peut pas se détacher de son engagement sur cette question. Elle existe avec eux, non pas depuis 1977 mais depuis la création de l’OLP en 1965 ».

Le président de l’Autorité palestinienne Mahmoud Abbas (au centre) est accueilli à son arrivée au siège de la Ligue arabe au Caire, la capitale égyptienne, pour discuter des derniers développements dans les territoires palestiniens, le 21 avril 2019. (MOHAMED EL-SHAHED / AFP)

« Avec tout le respect dû aux États arabes, mais l’Égypte est le leader du monde arabe et, en tant que tel, elle interprète son engagement envers les Palestiniens comme différent », ajoute-t-elle.

Oron affirme que même si l’Egypte ne veut pas entretenir de relations chaleureuses avec les Israéliens, comme l’ont fait les Émirats arabes unis et le Maroc, ils ont quand même soutenu les deux accords de normalisation, bien qu’il faille équilibrer cela avec un clin d’œil aux Palestiniens.

« Les Égyptiens ont salué cette évolution, mais en même temps, ils ont envoyé le ministre des Affaires étrangères Sameh Shoukry à Ramallah et Sissi a invité Mahmoud Abbas au Caire et lui a dit qu’il était engagé dans la question palestinienne », explique-t-elle. « L’Égypte est limitrophe de Gaza. Les Palestiniens sont à leur frontière. Les délégations des services de renseignements égyptiens font des allers-retours, essayant d’apaiser le Hamas, d’empêcher l’escalade. Tout comme la Jordanie ne peut pas se détacher de la question palestinienne, l’Égypte ne le peut pas non plus ».

Le pays a un sentiment anti-normalisation bien ancré, soutient Oron, notant que les syndicats du pays adhèrent toujours à une décision de 1977 de ne pas avoir de normalisation culturelle avec Israël.

Un manifestant égyptien brandit un slogan anti-Israël près de l’ambassade israélienne au Caire, en Égypte, le dimanche 21 août 2011. (AP Photo/Amr Nabil)

Et elle souligne le contrecoup subi par le chanteur égyptien Mohamed Ramadan, qui a été sévèrement dénoncé et menacé d’un boycott après avoir été photographié aux Émirats arabes unis avec la pop star israélienne Omer Adam.

Mais elle constate également des changements.

« Le monde arabe est en train de modifier son approche d’Israël et il se rend compte que ce sont la Turquie et l’Iran qui défient le monde arabe », dit-elle. « En Égypte aussi, ils repensent leur relation avec Israël. Je vois ce changement dans les médias sociaux et pas seulement de la part du régime ».

Elle soutient que les incitations anti-Israël à la télévision et dans d’autres formes de médias, bien que sévères, appartiennent au passé.

« Je vois plus de déclarations sur l’histoire des Juifs, et de la gratitude sur le fait que les Juifs faisaient partie du tissu historique et culturel de l’Egypte. Le président égyptien Sissi a décidé de restaurer le cimetière juif millénaire dans le quartier de Bassatine », dit-elle à propos d’un projet financé par les États-Unis pour restaurer l’ancien cimetière juif du Caire, qui est resté délabré pendant des décennies. « Il y a un an, nous avons assisté à la rénovation de la synagogue Eliyahu Hanavi à Alexandrie, avec un investissement financier du gouvernement égyptien. Ce sont des choses qui méritent notre gratitude et notre reconnaissance ».

Des invités visitent la synagogue Eliyahu Hanavi, récemment rénovée, dans la ville d’Alexandrie, au nord-ouest de l’Égypte, le 10 janvier 2020, le jour de son inauguration. (Khaled DESOUKI / AFP)

Mais interrogée sur la haine persistante envers Israël sur les médias sociaux et dans la conscience populaire, elle admet que les efforts pour améliorer la façon dont Israël est perçu restent un travail en cours.

« Il y a des déclarations anti-Israël, il y a des soupçons, malheureusement. D’autre part, sur les médias sociaux, on voit aussi une volonté de reconnaître que le judaïsme faisait partie de l’Egypte. Nous sommes d’avis que nous devons être transparents, montrer les côtés d’Israël qui peuvent être montrés, envoyer un message de bon voisinage, leur transmettre notre désir d’aider, prévenir les dangers pour Israël et l’Égypte. Travailler pour la coopération sur le front de la sécurité, militaire ».

De l’autre côté de l’équation, les Israéliens ont été plus qu’heureux de se rapprocher de l’Égypte, au moins en tant que touristes. Selon Oron, 300 000 Israéliens ont visité l’Égypte en 2019, la plupart d’entre eux étant des amoureux du soleil qui se rendent sur les plages de sable de la péninsule du Sinaï. D’autres se sont rendus au Caire en groupes.

Des Israéliens profitent des vacances sur la plage Paradis Sweir, une station balnéaire située sur la côte de la Mer Rouge, au Sud Sinaï, en Egypte, pendant la fête juive de Souccot, le 15 octobre 2016. (Johanna Geron/FLASH90)

« Ceci est arrivé à la fin d’une décennie très difficile pour l’Egypte, dont elle s’est aujourd’hui sortie. Cette décennie a été marquée par des changements politiques, l’instabilité, l’insécurité et 2019 a symbolisé le retour des touristes au niveau de 2010. Mais ensuite, la COVID-19 a tout arrêté », dit-elle.

« En Israël, nous examinons ce qui peut être fait, car il y a une alerte permanente aux voyages vers le Sinaï en raison des craintes concernant les groupes terroristes identifiés à l’État islamique, mais comme mentionné, après une période difficile, l’Égypte n’est plus au point où elle était au cours des dix dernières années », ajoute-t-elle. « Les agences de sécurité ont stabilisé le pays et on ne constate plus d’attentats terroristes, et ils espèrent également qu’il y aura une demande accrue de tourisme ».

Sur cette photo du 7 novembre 2015, une touriste se baigne dans la mer Rouge, à Charm el-Cheikh, en Egypte. (AP Photo/Thomas Hartwell, File)

Elle fait remarquer qu’avant la pandémie de coronavirus, Israël avait essayé de proposer des vols directs vers Charm el-Cheikh, qu’elle décrit comme une « charmante ville de villégiature … avec des infrastructures britanniques, des forces de sécurité et de défense aérienne présentes », un clin d’œil à l’abattage en 2015 d’un avion de ligne russe qui avait décollé de la ville.

« Nous avons eu des discussions dans le passé sur la commercialisation de forfaits touristiques combinant l’Égypte, la Jordanie et Israël, avec de l’archéologie, des civilisations anciennes, des stations balnéaires. Avec les vents frais qui soufflent dans la région, il est peut-être temps d’y revenir ».

« Construire la paix, centimètre par centimètre »

Oron a refusé de confirmer un article paru récemment dans Israel Hayom sur les préparatifs d’une prochaine rencontre entre Netanyahu et Sissi. Mais elle indique que Jérusalem s’efforce de conclure une éventuelle visite de Netanyahu au Caire prochainement pour une telle rencontre.

« Netanyahu et Sissi se sont rencontrés à l’Assemblée générale des Nations unies en septembre 2018 et ont été photographiés en train de rire ensemble », dit-elle. « Quant à une rencontre, cela reste à voir ».

Le Premier ministre Benjamin Netanyahu (à gauche), rencontre le président égyptien Abdel-Fattah al-Sissi (à droite) en marge de l’Assemblée générale de l’ONU le 27 septembre 2018. (Crédit : Avi Ohayon / PMO)

Les Égyptiens s’intéressent-ils à la situation politique intérieure en Israël ?

« Il y a quelques reportages sur le désordre politique en Israël, mais rien de particulier. Le quotidien Al-Dostor a une section hebdomadaire appelée « Mahatat Tel Aviv », qui signifie « Station Tel Aviv ». Ils couvrent les questions et la politique israéliennes. Toute la construction de la coalition en Israël leur est étrangère, ils ne le savent pas et ne le comprennent pas. Dans l’ensemble, depuis que Sissi est au pouvoir, il y a eu une grande confiance entre Netanyahu et lui. Il y en avait aussi avec [Hosni] Moubarak. Il y a une coordination et une stabilité entre Netanyahu et Sissi, et cela est bénéfique pour toute la région ».

« Pour être honnête, la presse en Egypte est beaucoup plus occupée avec la Turquie et l’Iran et [à déterminer] quelle sera la relation avec Biden, parce que ce qui est arrivé à l’Egypte avec [Barack] Obama a laissé un mauvais goût. Ils sont inquiets, car il y a eu un désaccord quand Obama a dit à Moubarak, au plus fort des protestations [2011] en Egypte, de « rentrer chez lui ». Et après cela, Obama n’a pas voulu leur fournir d’aide militaire. Ils s’en souviennent et s’en inquiètent. Pour l’instant, ils disent que les relations entre Washington et le Caire seront bonnes et stables ».

Des enfants agitent des drapeaux nationaux égyptiens alors qu’ils sont à la fenêtre d’une voiture sur la place Tahrir, qui a été le point central du soulèvement égyptien du 25 janvier 2011 qui a renversé l’autocrate Hosni Moubarak, au Caire, en Égypte, le 28 mars 2018. (AP Photo/Amr Nabil)

Commencez-vous toujours votre journée en ouvrant le journal, en arabe ? Ou êtes-vous passée à la lecture des nouvelles en ligne ?

« Si je n’ai pas les journaux égyptiens imprimés sur la table le matin, je ne peux pas commencer ma journée. Je préfère ne pas dire quels journaux je lis, pour ne pas offenser les autres, mais je lis tous les journaux importants, tous les jours. J’en ai absolument besoin sous forme imprimée, je veux toujours tourner les pages. J’ai un chargé de communication à l’ambassade, qui parcourt les principaux sites d’information et me prépare des résumés. La presse égyptienne est très dynamique, toute personne qui veut servir au Caire doit lire et s’intéresser à toute une série de nouvelles.”

Le livre « The Yacoubian Building » de l’écrivain égyptien Alaa Al-Aswany, qui a été traduit en hébreu contre sa volonté, a néanmoins connu un grand succès en Israël. Puisque les Israéliens ne peuvent pas se rendre au Caire en raison des restrictions liées aux coronavirus, avez-vous d’autres recommandations de grands auteurs égyptiens ?

Un guide chamelier porte un masque chirurgical en tirant son chameau devant les pyramides de Gizeh à Gizeh, en Égypte, le 1er juillet 2020. (Hamada Elrasam/AP)

« Avant tout, tout livre du prix Nobel de littérature Naguib Mahfouz. Il est célèbre en Israël. Je recommande également l’écrivain contemporain Youssef Ziedan, dont le livre « Azazeel » a été traduit en hébreu [et en anglais]. C’est l’histoire d’un moine copte qui, au 5è siècle, fuit l’Egypte pour la Syrie et de ses expériences. Un grand livre.

Au fait, il y a un chercheur égyptien au Centre universitaire israélien du Caire qui traduit des livres de non-fiction de l’hébreu à l’arabe. Par exemple, il a traduit « Arabian Nights.Com » de Jacky Hugi de l’hébreu vers l’arabe ».

Il y a des années, vous m’avez dit que votre objectif était de devenir ambassadrice en Égypte. Depuis combien de temps en rêviez-vous ?

« C’est vrai. Les rôles des ambassadeurs dans le monde sont importants, et sans vouloir offenser les autres, il y en a deux – l’ambassadeur en Égypte et l’ambassadeur en Jordanie – qui se lèvent chaque matin et construisent la paix jour après jour, centimètre après centimètre. C’est une mission bénie, la paix ».

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