Comment un chant yiddish légendaire est devenu l’hymne des Noirs américains
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La chanson yiddish "Eli Eli" est devenue populaire dans les années 1920. (Design d'Arielle Kaplan/ JTA)
La chanson yiddish "Eli Eli" est devenue populaire dans les années 1920. (Design d'Arielle Kaplan/ JTA)

Comment un chant yiddish légendaire est devenu l’hymne des Noirs américains

Popularisé dans les années 1920, le triste « Eli, Eli » est une profession de foi face aux épreuves. Il a été adopté par Duke Ellington, Lionel Hampton, Paul Robeson, Johnny Mathis

Kveller via JTA – Ce qui fait vibrer une personne est totalement subjectif, mais la science confirme que les gens sont programmés pour réagir à la musique. Elle élève notre humeur, atténue la douleur et déclenche de puissantes émotions.

Certaines chansons deviennent si populaires qu’elles transcendent leur sens premier. Prenez « I’ve Been Working on the Railroad », aujourd’hui connue comme une chanson populaire pour enfants, mais les origines de ses paroles sont liées à la caricature du dialecte des Noirs, et elle fait la lumière sur les conditions de violence et d’exploitation endurées par les travailleurs noirs. Parmi les exemples plus récents, on peut citer les utilisations patriotiques de « Born in the U.S.A. » de Bruce Springsteen. – qui parle en fait de la situation désespérée d’un vétéran du Vietnam – ainsi que la chanson de mariage populaire « Every Breath You Take« , de la police, qui parle en fait d’un ex jaloux et obsessionnel.

Les chansons qui décrivent la situation d’un groupe particulier peuvent parfois devenir la bande sonore d’une situation différente pour un peuple différent. « Eli, Eli », une chanson yiddish popularisée pour la première fois dans les années 1920, en est un exemple. Bien que la chanson décrive la persécution d’une personne juive en raison de sa foi, elle a ensuite été adoptée par des artistes de jazz noir comme Duke Ellington et Ethel Waters, qui ont été attirés par la mélodie triste et les sentiments de désespoir et d’oppression évoqués par les paroles.

Cette chanson – à ne pas confondre avec la chanson/poème de Hannah Szenes « A Walk to Caesarea », qui est communément appelée « Eli, Eli », car elle partage la même première ligne – s’est imposée parmi les musiciens afro-américains, bien qu’elle ait été composée pour la première fois par Jacob Koppel Sandler en 1896.

Ses paroles sont tirées du livre des Psaumes 22:2, dans lequel le roi David se lamente : « Éli, Éli, pourquoi m’as-tu abandonné ? (« Éli, Éli, lama azavtani ? »). Cette phrase iconique est répétée deux fois dans le Nouveau Testament : dans Matthieu 27:46, et dans Marc 15:34, marquant les dernières paroles de Jésus lors de sa crucifixion. Vénérée par les chrétiens et les juifs comme une expression de désespoir, les juifs Mizrahi et Séfarade chantent aussi le psaume à Pourim au cours du jeûne d’Esther.

Sandler a écrit « Eili, Eili » (une orthographe alternative en yiddish) pour une opérette en yiddish, dans laquelle une jeune fille juive entonne un chant de désespoir tout en étant crucifiée en raison de sa foi. La chanson qui commence en hébreu, est suivie de paroles en yiddish et se termine par la prière de Shema. Voici une traduction d’un passage :

Dans le feu et les flammes, des hommes ont été torturés
Et partout où nous sommes allés, nous avons été humiliés et ridiculisés
Personne ne peut nous faire renoncer à notre foi
De toi, mon Dieu, de ta sainte Torah, de ta loi !

En 1917, le public a eu vent de cet air yiddish obsédant lorsque la populaire contralto juive Sophie Breslau l’a interprété avec le Metropolitan Opera de New York.

À partir de là, la composition de Sandler a été rééditée par divers artistes et en 1927, la popularité de « Eli, Eli » a été stimulée par le cantor Josef « Yossele » Rosenblatt. À propos de la mélodie mélancolique du cantor, un critique a écrit : « Lorsque Yossele Rosenblatt interprétait ‘Eili, Eili’, les anges dans le ciel semblaient chanter avec lui.

Lorsque le musicien juif noir Willie « The Lion » Smith a repris « Eli, Eli », il a fait de cette reprise un standard pour les artistes noirs. (En fait, il connaissait si bien la mélodie et la prononciation yiddish qu’il a corrigé un interprète qui chantait avec le Duke Ellington Band). La publication juive The Forward a fait paraître dans les années 1920 une caricature parodiant le phénomène de mode : Surnommé « Un monde à l’envers », un chantre juif chante « Aida » tandis qu’un Afro-Américain, portant une kippa, chante une chanson en yiddish. La caricature était destinée à illustrer le lien entre deux communautés très différentes qui partageaient une identité commune en tant que parias.

Selon Jeffrey Melnick dans son livre A Right to Sing the Blues, c’est « l’expression de la foi dans la plupart des situations rencontrées » qui a poussé les Afro-Américains à adopter cette chanson juive.

L’interprétation de la chanson par les Noirs « reflète le processus historique par lequel les esclaves afro-américains, instruits principalement dans le christianisme du Nouveau Testament, ont trouvé leurs associations plus profondes avec les Israélites de l’Ancien Testament », a écrit Melnick.

Waters, une chanteuse noire, a ajouté « Eli, Eli » à son répertoire au début des années 1920 après avoir entendu l’incroyable écho que George Dewey Washington a reçu pour sa version de la chanson.

« Elle raconte l’histoire tragique des Juifs autant qu’une chanson le peut », a déclaré Waters, « et cette histoire de leur chagrin et de leur désespoir séculaires est si semblable à celle de mon propre peuple que j’ai eu l’impression de raconter aussi l’histoire de ma propre race ».

Lorsque Jules Bledsoe, l’un des premiers artistes afro-américains à obtenir un emploi régulier à Broadway, a interprété « Eli, Eli » en 1929 au Palace Theatre en yiddish et en hébreu, il « a mis le feu aux poudres » et a interprété « Ol’ Man River » en rappel.

Incroyablement, ce chant de douleur juif n’a pas perdu son éclat au fil des ans : En 1951, l’emblématique jazzman noir Lionel Hampton (et son orchestre) a interprété une magnifique interprétation de la chanson originale de Sandler.

Comme l’a déclaré le chanteur et activiste politique afro-américain Paul Robeson à Hasia Diner, historienne du judaïsme américain, en réponse à une question sur la raison pour laquelle il interprète de la musique yiddish comme « Eli, Eli » mais pas des œuvres françaises, allemandes ou
italiennes : « Je ne comprends pas la psychologie de ces gens, leur histoire n’a aucun parallèle avec l’histoire de mes ancêtres qui étaient esclaves. Le symbole et les larmes des Juifs sont proches de moi. Je sens que ces gens sont plus proches des traditions de ma race ».

En 1958, le chanteur afro-américain et amérindien Johnny Mathis a fait figurer la « Jewish Folk Song » sur son album « Goodnight Dear Lord », qui a fait ses débuts sur la liste du Billboard des 25 albums pop les plus vendus aux États-Unis.

« J’ai toujours ressenti une parenté avec toutes les religions », a déclaré Mathis. « Je ne me suis jamais soucié du type de musique religieuse que je chantais. Ce qui comptait, c’est que cela me donnait beaucoup de satisfaction. »

Face au racisme et à l’antisémitisme, les Noirs et les Juifs ont harmonieusement entonné ce chant de désespoir pendant plus de trois décennies, une tendance qui a semblé s’estomper dans les années 1960 lorsque, comme on le croit généralement, « l’alliance autrefois merveilleuse s’est dissoute et a éclaté », comme l’a déclaré l’historien Marc Dollinger à NPR. La réalité de cette « scission » est assez compliquée mais, comme il l’explique, la montée du nationalisme noir a à son tour inspiré le sionisme parmi la jeunesse juive américaine – un événement encore catalysé par la victoire d’Israël dans la guerre des Six Jours.

« Le consensus des années 50, qui était de réunir les Noirs et les Juifs, est devenu un nouveau consensus à la fin des années 60 et dans les années 70, chacune des communautés faisant la même chose à part », a déclaré
M. Dollinger. « Et j’ai vu que les deux communautés utilisaient le nationalisme comme une conséquence de la montée du pouvoir des Noirs ».

Ces dernières semaines, alimentés par le meurtre de George Floyd, des Américains en colère sont descendus dans la rue pour protester contre les violences policières et l’inégalité. Alors que les militants juifs, les organisations et les membres de la communauté se lèvent pour demander justice pour les Noirs américains, nous revenons peut-être à cette « merveilleuse alliance ». Ce serait magnifique de faire revivre « Eli, Eli » – le cri commun pour la justice – comme une chanson de protestation. Avec ses paroles puissantes, chaque note sombre sous-tend le fait irréfutable que « Black Lives Matter« .

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