La vente de documents communautaires d’avant la Shoah, une fatalité ou un salut?
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Documents communautaires juifs retirés des reliures, début du 16e siècle (Crédit : Bidspirit)
Documents communautaires juifs retirés des reliures, début du 16e siècle (Crédit : Bidspirit)

La vente de documents communautaires d’avant la Shoah, une fatalité ou un salut?

Après des décennies de silence sur le patrimoine des communautés juives d’Europe de l’Est « abandonné » durant la guerre, le sujet commence à faire des vagues, de Brooklyn à Budapest

NEW YORK – Le mois dernier, à Brooklyn, des procureurs fédéraux ont confisqué un ensemble de documents juifs datant d’avant la Shoah qui devaient être vendus aux enchères par Kestenbaum & Company, une « boutique de vente aux enchères » spécialisée dans le judaïsme.

Appelés pinkasim, les registres provenaient de communautés de Roumanie, de Hongrie, d’Ukraine et de Slovaquie. À partir du XVIe siècle, les rabbins de cette partie de l’Europe ont commencé à tenir ces registres manuscrits des naissances, des mariages et des décès, certains livres ayant été « enluminés » par des artistes.

La saisie de Brooklyn n’est pas un incident isolé : en février, le généalogiste israélien Mattan Segev-Frank est tombé par hasard sur un « classeur » vendu sur la plateforme de vente aux enchères Bidspirit. La collection de pinkasim juifs hongrois comprenait des lettres et des contrats signés par des membres de la dynastie Reich, à laquelle l’activiste est lié. Cette famille est également le sujet de la thèse de master de Segev-Frank à l’université de Tel Aviv.

Après avoir découvert les signatures, Segev-Frank a décidé d’utiliser la vente aux enchères pour sensibiliser le public à ce problème en Israël et dans le monde. Malheureusement pour sa cause, les ventes aux enchères en ligne de pinkasim se déroulent généralement en toute légalité, notamment selon les lois religieuses juives relatives aux biens abandonnés.

« C’est la faille que les réglementations internationales devraient colmater », a déclaré Segev-Frank au Times of Israel. « Les gens devraient être encouragés à transmettre ces objets qui traînent chez eux à des institutions officielles ou à recevoir une amende pour les avoir thésaurisés à titre privé », a-t-il ajouté.

De l’avis de Segev-Frank, les ventes aux enchères en ligne de pinkasim devraient être interdites. Mais par manque de réglementation internationale, dit-il, de nombreux livres communautaires juifs restent dans des collections privées.

Bloc-notes du Maggid de Horodna, le Gaon Rabbi Aryeh Leib Bernstein, un article vendu sur Bidspirit (Crédit : autorisation)

« Il est nécessaire de mettre en place une réglementation internationale qui reconnaîtra les livres et les documents de la communauté juive européenne comme des éléments du patrimoine culturel, un sous-produit du génocide subi par le peuple juif pendant la Shoah », a déclaré Segev-Frank. « Nous devons préserver les documents en les numérisant et les rendre accessibles en ligne au grand public. »

Tous les experts ne sont cependant pas d’accord pour dire que de nouvelles lois peuvent « sauver » les pinkasim des collections privées.

« Tout d’abord, il n’y a pas de moyen clair de contrôler toutes les ventes aux enchères et tous les marchands d’antiquités juives », a déclaré Wesley Fisher, directeur de recherche à la fois pour la Conférence sur les réclamations matérielles juives contre l’Allemagne et l’Organisation mondiale de la restitution juive (WJRO).

Pinkas de la Chevra Kadisha de la communauté d’Ujhel, datant à la fois d’avant la Shoah et des noms de ceux qui ont péri pendant la Shoah ajoutés après la guerre. (Crédit : Kedem)

« Il s’agit d’une question beaucoup plus complexe que celle du simple vol et de la restitution », a déclaré Fisher au Times of Israel. « Nous ne connaissons même pas l’étendue de ce qui manque », a-t-il ajouté.

Le problème est que les collectionneurs individuels se les procurent

Pendant et après la Shoah, des milliers de collections de pinkasim ont été volées, perdues ou abandonnées. Cependant, contrairement aux biens immobiliers et aux œuvres d’art volés par l’Allemagne nazie, les pinkasim volés n’ont jamais fait l’objet d’une grande attention juridique ou médiatique.

« Mais les livres communaux perdus sont « un chapitre non raconté de l’histoire de la restitution », a déclaré Gideon Taylor, qui est président des opérations pour la Claims Conference et WJRO. « Ils sont les véritables trésors de la mémoire juive car ils capturent la vie quotidienne et ce qu’étaient réellement ces communautés », a-t-il déclaré au Times of Israel.

Le Zeulz Pinkas, avec des notes d’éminents rabbins sur « le crime et la punition » dans la ville (Crédit : Bibliothèque nationale d’Israël).

Le sort des pinkasim après la guerre a été largement déterminé par les règlements de chaque zone d’occupation, a déclaré Fisher. Dans les zones occupées par les Etats-Unis, par exemple, les règlements ont permis de s’assurer que les pinkasim soient rendus aux communautés juives survivantes ou envoyés dans des centres d’apprentissage juifs en Israël, aux Etats-Unis et ailleurs.

Dans les zones occupées par les Soviétiques, cependant, peu de livres communautaires juifs ont été restitués de cette manière, a déclaré Fisher. Des registres vieux de plusieurs siècles, qui n’étaient pas censés être la propriété d’un individu, mais appartenaient à des communautés au sens large, sont tombés aux mains de collections privées.

Gideon Taylor, le président des opérations de l’Organisation mondiale de la restitution juive (WJRO), au bureau du Times of Israel à Jérusalem le 7 juin 2016. (Crédit : Amanda Borschel-Dan/Times of Israel)

« Il s’agit d’un marché privé sans réglementation, et [les articles vendus n’ont souvent] aucune provenance », a déclaré Taylor. « Mais je ne sais pas si le problème est la loi ou l’application de la loi. Il doit y avoir beaucoup plus de transparence, car les pinkasim ne devraient pas se retrouver dans la maison de quelqu’un », a-t-il ajouté.

La confiscation de pinkasim en juillet à Brooklyn a eu lieu après que WJRO ait initialement soulevé des objections à la vente aux enchères avec Kestenbaum & Company en février, a déclaré Fisher. Les autorités fédérales ont pu enquêter et confisquer les registres, en partie parce que les lois américaines rendent difficile l’obtention d’un « bon titre de propriété » pour des biens volés, a-t-il ajouté.

Ce pinkas (livre d’enregistrement) de l’école religieuse Talmud Torah de la ville de Kopychintsy en Galicie orientale, en Ukraine, reflète l’activité d’une école religieuse à la fin du 19e siècle (Crédit Library of Congress (Bibliothèque du Congrès)

« Le problème est que les collectionneurs individuels les obtiennent », a déclaré Fisher. « Bien que les collectionneurs se considèrent parfois comme des sauveurs de ces manuscrits », a-t-il ajouté.

Pour résoudre ce problème, les responsables devraient faire mieux connaître les déclarations et protocoles existants. Par exemple, 47 pays ont approuvé la Déclaration de Terezin sur les biens de l’époque de la Shoah et les questions connexes. Dans cet accord de 2009, les gouvernements ont convenu de « souligner l’importance de la restitution des biens immobiliers collectifs et individuels », selon le WJRO.

Et il y a des signes subtils de changement : Début août, la maison de vente aux enchères Genazym, basée en Israël et à New York, a annoncé qu’elle avait « interrompu » la vente du « grand livre sacré de la société funéraire de Tomashvar [Timisoara] », une communauté juive de Roumanie. Répondant aux suggestions faites dans une lettre envoyée à Genazym par WJRO, la maison de vente aux enchères a déclaré qu’elle allait enquêter sur la provenance de la collection.

Mais à qui sont ces carnets ?

Dans toute l’Europe, il existe des communautés juives reconstituées qui revendiquent leurs propres collections de pinkasim, a déclaré M. Fisher, et ces communautés devraient passer en premier.

« De nombreuses communautés juives en Europe aimeraient récupérer leurs pinkasim », a déclaré Fisher. « Idéalement, tous les pinkasim devraient être numérisés et leurs contenus rendus accessibles au plus grand nombre, tandis que les manuscrits originaux – s’ils sont entre les mains de particuliers – devraient être rendus à ces communautés. »

Pinkas (archive) de la communauté juive de Pitigliano, en Toscane (Crédit : Bibliothèques de l’université Columbia)

Selon Dudu Amitai, président de l’Association des archivistes israéliens, l’archiviste officiel de l’État juif – Ruti Abramovitch – a écrit une lettre à plusieurs maisons de vente aux enchères en ligne au début de l’année, notamment Bidspirit et Kedem.

« Elle leur a demandé de s’abstenir de vendre [les livres communaux] », a déclaré Amitai au Times of Israel. « Mais en vain ».

Au début du mois d’août, Kedem a présenté aux enchères une nouvelle série de « lots » de pinkasim. Parmi ces lots figuraient des registres de naissance et de décès de plusieurs communautés hongroises, ainsi que des registres de mariage et de circoncision. Les enchères initiales de la plupart des lots se situaient entre 300 et 500 dollars.

Les gens sauvent ce morceau d’histoire

Fin 2020, Mattan Segev-Frank a répondu à un appel du ministère israélien de la Justice, qui cherchait à évaluer l’opinion du public sur les amendements à la loi sur la protection de la vie privée.

Mattan Segev-Frank s’exprime lors d’un événement de militantisme LGBTQ en Israël (Crédit : autorisation)

Inspiré par une campagne new-yorkaise intitulée Reclaim the Records, Mattan Segev-Frank a écrit au ministère au nom de « The Israeli Genealogy Hub », un groupe Facebook qu’il a fondé et qui compte 3 400 membres. La lettre exhorte le gouvernement à divulguer les registres généalogiques et les recensements, ainsi qu’à créer des index accessibles au public.

« De cette façon, si ces informations sont rendues publiques, nous pourrions revendiquer les documents communaux en tant qu’éléments du patrimoine culturel », a déclaré Segev-Frank, qui participe également à la création des premières archives numériques LGBTQ d’Israël.

« Pourquoi ne pas aider les gens à retrouver le passé de leur famille dans un pays où tant de survivants, traumatisés par la Shoah, ont emporté leurs histoires familiales dans leur tombe », a-t-il ajouté.

De l’avis général, la loi israélienne sur la protection de la vie privée n’a pas été conçue pour gérer le commerce de pinkasim. Toutefois, si des modifications sont apportées à la loi sur la protection de la vie privée, un équilibre doit être trouvé entre le droit à la vie privée et d’autres intérêts, a déclaré Naama Matarasso-Karpel, PDG du groupe de défense Privacy Israel.

Naama Matarasso-Karpel, PDG de Privacy Israel (Crédit : autorisation)

« Je pense que la loi devrait reconnaître que, dans certains cas, il y a un intérêt public à permettre la conservation permanente de données personnelles pour le bénéfice à long terme de la société », a déclaré Mme Matarasso-Karpel au Times of Israel.

« Mais la loi doit définir soigneusement les exemptions au traitement des données personnelles à des fins d’archivage », a déclaré Matarasso-Karpel. « Malheureusement, la loi israélienne sur la protection de la vie privée, qui est dépassée, ne fournit pas les outils adéquats pour traiter cette question importante », a-t-elle ajouté.

Selon un représentant de Bidspirit, il y a un autre aspect au rôle de l’entreprise dans le rassemblement des pinkasim. Depuis la création de la plateforme d’enchères en ligne en 2012, Bidspirit a sensibilisé le public au problème des pinkasim en mettant en place des campagnes de sensibilisation.

Selon un représentant de Bidspirit, il y a un autre aspect au rôle de l’entreprise dans la collecte de pinkasim. Depuis la création de la plateforme d’enchères en ligne en 2012, Bidspirit a accru la sensibilisation aux pinkasim en mettant en ligne certains de leurs contenus, a déclaré Nitzan Dikshtein, responsable du marketing et du développement de la société.

« Le fait que ces articles soient proposés à la vente signifie qu’ils ont de la valeur, et grâce à cela, les gens sauvent ce morceau d’histoire et font beaucoup d’efforts pour les retrouver, au lieu de les jeter à la poubelle ou d’autres résultats similaires », a déclaré Dikshtein au Times of Israel.

Parmi les institutions de premier plan qui ont acheté des pinkasim par le biais de ventes aux enchères en ligne figurent la Bibliothèque nationale d’Israël et les bibliothèques universitaires de Harvard et de Yale. Du point de vue de Bidspirit, la société sauve les pinkasim pour la postérité en facilitant leur transfert à des organisations de ce calibre.

En février 2021, Kestenbaum & Company, une entreprise de Brooklyn spécialisée dans les antiquités juives, a retiré de son catalogue ce qui, selon la communauté juive de Cluj, est un registre du XIXe siècle provenant de sa société funéraire juive. (Crédit : Kestenbaum & Company via JTA)

« Veuillez considérer que de nombreux collectionneurs qui achètent ces lots les donnent ou les prêtent aux musées de leur vivant ou une fois qu’ils sont décédés », a déclaré Dikshtein. « Grâce à Bidspirit, des milliers de papiers/documents juifs et israéliens importants/historiques ont été découverts et rendus visibles en ligne. »

Outre les pinkasim, des défis réglementaires similaires – et des questions de transparence – entourent d’autres formes d’antiquités juives perdues pendant la Shoah, a déclaré Taylor.

« On observe une tendance croissante à ce que des trésors qui appartenaient à des communautés juives dévastées par la Shoah se retrouvent dans des mains privées », a-t-il déclaré. « Nous chercherons à travailler avec les communautés juives, les collectionneurs, les institutions et les marchands pour apporter de la transparence à notre histoire dans les mois et les années à venir. »

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