L’actrice et militante sourde Marlee Matlin parle du rôle de ses rêves dans CODA
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De gauche à droite : Amy Forsyth, Daniel Durant, Marlee Matlin et Troy Kotsur dans CODA. (Autorisation : Apple TV+)
De gauche à droite : Amy Forsyth, Daniel Durant, Marlee Matlin et Troy Kotsur dans CODA. (Autorisation : Apple TV+)
Interview

L’actrice et militante sourde Marlee Matlin parle du rôle de ses rêves dans CODA

Poignant, drôle et sans artifice, ce film diffusé sur Apple TV+ dépeint avec vérité une famille avec des parents sourds à travers un casting réaliste

NEW YORK — Une coda, dans le vocabulaire musical, représente le passage final d’un mouvement. Dans la vie d’un jeune adulte, cela pourrait, par exemple, être une façon de décrire l’obtention du baccalauréat. Mais CODA est également l’acronyme pour « enfant d’adulte sourd » [child of deaf adult]. Je n’étais pas là lorsque la scénariste-réalisatrice Sian Heder a eu ce trait de génie pour le titre de son nouveau film, mais j’imagine qu’elle était très heureuse.

Ruby (Emilia Jones) est la fille d’adultes sourds, qui envisage de quitter la maison pour aller à l’université. De plus, elle souhaite poursuivre une carrière dans la musique, car elle est une chanteuse naturellement douée. « Oh, si j’étais aveugle, voudrais-tu être peintre ? » ironise sa mère (Marlee Matlin) quand elle découvre la passion de Ruby.

Matlin, l’actrice juive américaine née et élevée en banlieue de Chicago, est la seule actrice sourde lauréate d’un Oscar, pour sa performance historique face à William Hurt dans le drame romantique de 1986 Les enfants d’un dieu inférieur. (Si vous ne l’avez pas vu depuis 35 ans, remettez la main dessus : c’est encore mieux que dans vos souvenirs.) Depuis ses débuts, Matlin a travaillé de manière cohérente, notamment dans des émissions comme Pickett Fences, The West Wing, The L Word, ainsi que des passages mémorables dans Seinfeld et Dancing With The Stars.

Dans CODA, adaptation très libre du film français « La famille Bélier » dont l’intrigue est similaire mais l’atmosphère très différente (et le casting n’avait pas fait appel à des acteurs sourds ou malentendants), Matlin joue la mère attentionnée du personnage principal. Alors que sa fille essaie de déterminer son avenir et sa place, son mari et son fils (les acteurs sourds Troy Kotsur et Daniel Durant) ont du mal à empêcher leur entreprise de pêche familiale de couler. (Le film se déroule dans le très photogénique Gloucester, Massachusetts.) Matlin n’est pas la star du film, mais son personnage est le ciment de la famille.

Il faut le souligner, ce n’est pas que les parents de Ruby désapprouvent la musique, c’est juste que c’est quelque chose qui a peu d’impact sur leur vie. C’est la clé de ce qui fait de CODA un film si fascinant : regarder l’interaction entre les cultures sourdes et entendantes.

Il est rare qu’un film vous plonge aussi profondément dans une culture unique et apparaisse « vrai » malgré tout. Les personnages ne sont pas des incarnations physiques de manifestes politiques ou sociaux, ce ne sont que des êtres humains. Le film est aussi chaleureux, touchant et très drôle. (Je veux dire, à première vue, c’est de la comédie : la fille d’une famille de sourds veut chanter, et on peut en rire !)

De gauche à droite : Amy Forsyth, Daniel Durant, Marlee Matlin et Troy Kotsur dans CODA. (Autorisation : Apple TV+)

Bien que le festival du film de Sundance de cette année ait eu lieu virtuellement en janvier, CODA n’en a pas moins été un énorme succès, et a été acheté par Apple pour un montant record de 25 millions de dollars. Il est disponible depuis le 13 août sur Apple TV+, un service auquel vous pourriez avoir accès gratuitement sans même le savoir si vous avez récemment acheté un ordinateur Apple.

J’ai eu la chance de parler récemment à Matlin par l’intermédiaire de son interprète via Zoom. Vous trouverez ci-dessous une transcription de notre conversation, modifiée pour plus de clarté.

Vous avez été constamment occupée pendant 35 ans, mais j’imagine que c’est le type de projet dont vous rêvez depuis longtemps.

Absolument. C’est le projet de mes rêves, authentique dans sa narration et en même temps divertissant, avec des acteurs sourds dans la vie réelle jouant des rôles de sourds, qui portent le film en tant que personnages principaux. Et beaucoup de ce qui se passe dans ce film se produit dans la vraie vie. Ce n’est pas « basé sur une histoire vraie », mais nous voyons des gens de la classe des travailleurs, qui vivent dans des cultures sourdes, et des gens qui sont des CODA. Je suis mère de quatre CODA, donc pour mes enfants, regarder un film comme celui-ci leur permet de voir leur perspective à l’écran.

Nous [dans la communauté] partageons des caractéristiques similaires, mais nous ne sommes pas tous pareils. Dans ce film, nous avons des [relations] mère-fille, mère-mari, mari-fille, etc. Je n’aurais pas pu rêver mieux, des acteurs à l’équipe en passant par la réalisatrice, et tout le reste.

Siân Heder, au centre, dirige Emilia Jones et Ferdia Walsh-Peelo dans CODA. (Autorisation : Apple TV+)

Vous mentionnez la réalisatrice : j’ai été surpris qu’elle ne connaisse pas d’origine la langue des signes américaine, et que l’actrice principale ait également dû l’apprendre pour le film. Faire un film, c’est « faire semblant pour la caméra », mais à quel point cela aide-t-il lorsque des collègues font cet effort supplémentaire ?

[Pour faire un grand film] il faut un grand réalisateur et de grands acteurs, qui font leur devoirs. Sian a fait ses devoirs. Elle s’est plongée dans la culture des sourds, elle a posé des questions et fait venir des gens qui connaissent notre culture, et elle a appris la langue. Cela lui a permis de créer, développer et travailler avec nous de manière authentique. C’était une collaboration parfaite.

J’ai également remarqué, en regardant le générique de fin : une femme scénariste-réalisatrice (Sian Heder), une femme chef opérateur (Paula Huidobro), une femme décoratrice (Diane Lederman). C’est assez rare.

Je ne le savais même pas jusqu’à ce que nous soyons sur le plateau. Je suis arrivée et, « Oh, vous êtes la directrice de la photographie ? Génial ! » Et il y en avait plus encore : une scénographe, une maquilleuse, des conductrices de l’équipe. Nos deux maîtres de langue des signes américaine étaient des femmes.

C’était une belle brochette.

J’ai lu qu’après avoir signé le projet, certains des premiers investisseurs financiers ne voulaient pas que les autres membres de la famille soient joués par des acteurs sourds, et que vous avez dû mettre le holà. Il est difficile de penser à ce film sans Troy Kotsur, notamment.

Quand j’ai lu le script, ma première pensée a été que cela appartenait à Troy. Frank est Troy, Troy est Frank. Immédiatement.

Puis j’ai entendu qu’ils étaient un peu hésitants et qu’ils voulaient un nom pour le box-office. « Oh, mon Dieu, on ne sait pas si on veut un acteur sourd. »

J’étais mortifiée. J’ai dit : « Comment osez-vous ? Comment osez-vous, sans même le connaître ? » Alors, oui, j’ai dit que si vous n’engagiez pas un acteur sourd, je m’en allais. Et j’espérais que ça n’allait pas arriver parce que je voulais être dans ce film ! Mais je n’allais pas laisser ces gens enlever ce rôle à quelqu’un qui était sourd. C’est tellement précieux et réel, tellement authentique, tellement accessible et inclusif. C’est notre époque. C’est notre travail. C’est notre culture. Ne vous avisez pas de nous en priver. Et je suis heureuse qu’ils ne l’aient pas fait.

[Note : suite à l’interview de Matlin, un producteur de « CODA » qui écoutait la conversation à mon insu m’a envoyé un courriel pour dire que « dès le début, nous avons décidé d’engager des acteurs sourds », et que la production a exclusivement testé les acteurs sourds à l’écran. De même, Matlin a donné une tournure différente aux événements dans une interview accordée en janvier au Los Angeles Times.]

Emilia Jones et Troy Kotsur dans CODA. (Autorisation : Apple TV+)

Au cinéma, la caméra fait en sorte que chaque expression subtile du visage semble énorme, et dans une certaine mesure, c’est ce que fait la langue des signes. J’ai l’impression que les acteurs sourds ont presque un avantage pour être de grands acteurs de cinéma.

C’est ce que nous sommes. Nous sommes culturellement expressifs. Nous sommes identifiés de cette façon.

Écoutez, il y a des rôles qui conviennent à un acteur particulier qui est entendant, et c’est logique. Mais pour les acteurs entendants qui jouent des rôles de sourds, ça ne marche plus. Tu n’auras pas la vraie vie. Vous n’avez aucune idée de ce que c’est que d’être sourd.

J’ai joué un personnage entendant deux fois différentes. L’une était pour un film où le personnage avait un problème de santé mentale, et elle ne parlait pas comme une personne entendante. C’était un défi pour moi de l’atténuer. Est-ce que je le referais ? Je ne sais pas. Je ne m’identifie pas aux personnages entendants.

Dans « Quantico », j’ai joué un personnage entendant qui est devenu sourd après l’explosion d’une bombe. C’était intéressant, parce que j’étais quelqu’un qui allait et venait entre le monde des entendants et celui des sourds. Le film expliquait que certains entendants n’établissent pas de contact visuel, que leur langage corporel est complètement différent. J’ai donc étudié les entendants pour ce rôle, et je l’ai utilisé pour ce personnage dans une courte scène de flash-back.

Mais la langue des signes est juste parfaite pour l’écran, et vous pourriez certainement imaginer des scénarios où des acteurs sourds sont utilisés.

En parlant d’autres rôles, je suis retourné regarder « Children of a Lesser God », que je n’avais pas vu depuis de nombreuses années. Il y a de nombreux liens que l’on peut faire entre les deux films. Pour commencer, tous deux se déroulent dans le nord-est, entourés d’eau, n’est-ce pas ? Cela m’a fait penser à l’endroit où votre personnage Sarah se trouverait 35 ans plus tard. Peut-être est-elle restée un peu avec le professeur, qui sait, mais cela pourrait être son avenir possible ? Est-ce que vous le voyez de cette façon ? Avez-vous une idée de ce qu’elle fait aujourd’hui ?

J’imagine que Sarah pourrait être une personne très différente. Peut-être qu’elle a grandi, peut-être qu’elle a une famille, peut-être qu’elle a des enfants. Elle n’est certainement plus avec James Leeds [le personnage de William Hurt]. Mais… nous pourrons peut-être faire une interview ultérieure sur un autre projet qui a un lien avec cette idée. Je vais laisser les choses en l’état et je ne dirai rien de plus.

Emilia Jones, Troy Kotsur, Marlee Matlin et Daniel Durant dans CODA. (Autorisation : Apple TV+)

Je ne sais pas si vous avez vu ça, mais à la Knesset israélienne, une femme vient de prêter serment en tant que premier membre sourd du Parlement.

Oui ! Shirly, c’est ça ?

Shirly Pinto, oui. il y a déjà eu des personnes avec certains handicaps dans le gouvernement américain, mais pas à ce point. Vous pensez que c’est quelque chose qui pourrait arriver bientôt ?

Ce serait bien ! Je connais plusieurs personnes qui seraient parfaites pour devenir président des États-Unis. Ou sénateurs, ou n’importe quoi d’autre.

Il y a tellement de militants, d’avocats, de personnes qui se battent pour les droits des gens. Par exemple, Howard Rosenblum, qui dirige la National Association for the Deaf. Il s’agit, soit dit en passant, de la plus ancienne organisation de défense des droits civiques aux États-Unis. Dans tout le pays, et à Washington, il y a beaucoup de personnes sourdes qui travaillent avec la Maison Blanche, mais ce ne sont pas nécessairement des personnes que nous voyons ou connaissons. Mais je pense qu’il est temps que nous les voyions et que nous les connaissions.

Shirley Pinto, la première députée sourde à la Knesset, lors de la cérémonie où les nouveaux membres de la Knesset ont prêté serment à la Knesset, le Parlement israélien à Jérusalem, le 16 juin 2021. (Photo : Yonatan Sindel / Flash90)

Étiez-vous contrariée de ne pas avoir eu la chance de monter sur le bateau de pêche lors du tournage de ce film ?

J’ai prié, tout au long de la lecture de ce scénario, pour que mon personnage n’ait pas à travailler dur sur le bateau de pêche. Mes prières ont été exaucées. Je ne suis pas de ceux qui se lèvent à 2 heures du matin pour tourner des scènes sur ce bateau de pêche. Sans vouloir offenser ces acteurs ! J’ai acquis un immense respect pour les personnes qui travaillent dans la vraie vie dans le secteur de la pêche. Parce que j’adore manger du poisson, et ce sont eux qui vont le chercher !

Ils sont très fiers, les pêcheurs de Gloucester. Et ce sont les personnes les plus merveilleuses et les plus belles que j’ai jamais rencontrées. Ils nous ont beaucoup aidés et ont appris au reste de l’équipe à pêcher. Je n’ai eu affaire à des poissons morts que dans la scène où nous créions l’entreprise et – ugh. Je pense que c’était suffisant.

Je pourrais probablement regarder ça sur YouTube, mais ça signifierait beaucoup plus venant de vous : Comment signe-t-on « oy vey » ?

C’est… une bonne question.

Il y a un langage des signes des sourds en yiddish ou en hébreu. Je ne la connais pas, parce que la langue des signes n’est pas internationale. Donc je ne suis pas sûre. Je l’épellerais. Nous épèlerions chaque lettre avec les doigts comme ceci [signes des lettres].

L’actrice américaine primée aux Oscars Marlee Matlin prend un selfie sur le toit de la mairie de Tel Aviv le lundi 19 juin 2017. Matlin était en Israël pour recevoir le prestigieux prix Morton E. Ruderman pour son activisme de longue date en faveur des personnes handicapées. (AP Photo / Tsafrir Abayov)

Aha ! Cela nous amène à une question philosophique que je n’avais jamais envisagée auparavant. Souvent, les juifs américains, en particulier lorsqu’ils parlent avec d’autres juifs, peuvent parfois prendre l’accent juif sur certaines phrases. Pour « Jew it up » un peu. Existe-t-il un moyen, dans le langage des signes, pour les juifs d’accentuer cet aspect culturel avec d’autres juifs ?

Non [rires], et ce n’est pas quelque chose que je ferais. Mais je vous dirai que je suis une juive très fière, j’ai été élevée en tant que juive, j’ai fait mamarl bat mitzva, et j’ai visité Israël il y a quelques années et je l’ai trouvé très beau, avec des gens magnifiques. Et de la bonne nourriture.

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