Le commandant sortant d’une unité mixte imagine le futur des femmes dans Tsahal
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Des soldats du bataillon Caracal se préparent à une randonnée dans le cadre de leur entraînement, le 3 septembre 2014 (Crédit : Hadas Parush/ Flash 90)
Des soldats du bataillon Caracal se préparent à une randonnée dans le cadre de leur entraînement, le 3 septembre 2014 (Crédit : Hadas Parush/ Flash 90)
Interview

Le commandant sortant d’une unité mixte imagine le futur des femmes dans Tsahal

Le lieutenant-colonel Erez Shabtay salue les performances des unités mixtes et affirme que ses troupes ont réduit de 80 % la contrebande à la frontière égyptienne

Judah Ari Gross est le correspondant militaire du Times of Israël.

Dans deux ans, le lieutenant-colonel Erez Shabtay pense que l’armée israélienne va, pour la toute première fois, élever une femme officier à la tête d’un bataillon d’infanterie.

« Il y a de fortes chances que d’ici deux ans, nous voyions la première femme commandant de bataillon d’infanterie. Je ne peux pas vous dire son nom, mais cela va arriver », a récemment déclaré Shabtay au Times of Israël alors qu’il conduisait sa Jeep près de la frontière égyptienne, où son bataillon est stationné.

Shabtay ne pouvait pas dire avec certitude qui sera la femme, bien qu’il ait en tête « les noms de quelques personnes qui, je crois, y arriveront ». Mais il était sûr de qui elle allait remplacer : le lieutenant-colonel Guy Basson, qui l’a remplacé en tant que commandant de Caracal, le premier bataillon de fantassins mixte de Tsahal.

Ni Shabtay ni Basson n’ont commencé leur carrière dans les bataillons mixtes. Shabtay a servi dans la brigade d’infanterie Kfir, exclusivement masculine, et dans l’unité antiterroriste Duvdevan avant de postuler pour devenir commandant du bataillon Caracal, qui est aujourd’hui l’un des quatre bataillons d’infanterie mixtes.

« Je ne connaissais rien de Caracal auparavant. C’est à ce poste que j’ai appris pour la première fois », a déclaré Shabtay.

« Ce que j’ai vu dans ce bataillon m’a ouvert à un monde totalement différent. Nous avons des combattantes et des officiers féminins qui sont étonnants, du point de vue de leur capacité cognitive, de leur créativité, de leur bravoure et de leur courage », a-t-il déclaré.

Le commandant sortant du bataillon Caracal, le lieutenant-colonel Erez Shabtay, s’adresse aux soldats sur une photo non datée. (Crédit : armée israélienne)

Le lieutenant-colonel Basson connaît mieux les unités mixtes, puisqu’il vient d’occuper le poste d’officier en chef des opérations de la division de la vallée de la frontière jordanienne, qui commande deux autres bataillons mixtes.

Au cours de ses derniers mois de commandement de Caracal, Shabtay a supervisé deux problèmes majeurs dans l’unité : la répression de la contrebande de drogue le long de la frontière égyptienne et la préparation de l’arrivée de conductrices de chars.

Le commandant sortant du bataillon Caracal, le lieutenant-colonel Erez Shabtay, s’adresse aux soldats sur une photo non datée. (Crédit : armée israélienne)

Ce dernier point est le résultat d’un débat sur la question de savoir si les femmes peuvent servir dans les unités de combat. Mais le lieutenant-colonel Shabtai balaie d’un revers de main les épineuses questions de genre et de capacité.

« Il y a une barre…. Si vous la passez, vous pouvez être un soldat de combat. Si vous ne la passez pas, vous ne pouvez pas », a-t-il déclaré. « Et ce n’est pas moi qui ai fixé la barre, c’est Tsahal qui l’a fait. »

Personne ne fait mieux qu’eux

Caracal a été formé en 2000 comme une petite compagnie de troupes de combat masculines et féminines. Quatre ans plus tard, elle est devenue un bataillon, avec des centaines de soldats.

Pendant une décennie, il est resté le seul bataillon d’infanterie mixte de Tsahal, jusqu’à la formation du bataillon du Lionceau de la Vallée en en 2014, suivi peu après par le Bataillon Bardelas, ou Guépard, en 2015, et le Bataillon du Lionceau de la Vallée en 2017, portant le nombre de femmes soldats de combat de quelques centaines en 2012 à plusieurs milliers aujourd’hui.

Ces unités défendent principalement les frontières d’Israël avec la Jordanie et l’Égypte dans le cadre du corps de défense frontalier de Tsahal.

L’augmentation spectaculaire du nombre de combattantes s’est accompagnée d’un débat permanent – et parfois de procès – sur la question du genre dans l’armée.

Les soldats du bataillon mixte Caracal pendant un exercice de préparation à un assaut de l’Etat islamique dans le sud d’Israël, fin mars 2017. (Crédit : unité des porte-paroles de l’armée israélienne)

La semaine dernière, le ministre de la Défense, Benny Gantz, aurait déclaré qu’il s’opposait à une intégration complète des deux sexes. Il avait été interpellé lors d’une réunion du cabinet par la ministre des Transports Merav Michaeli, qui avait demandé que l’armée ouvre toutes les unités à tous les genres, en déterminant qui peut servir où purement en fonction de ses capacités.

« Il n’y aura pas de compagnie de femmes soldats à Golani », a-t-il déclaré, selon le radiodiffuseur Kan, en faisant référence à la brigade d’infanterie. Il a toutefois maintenu qu’il encourageait l’armée à offrir davantage de rôles aux femmes.

« Je ne peux pas parler de Golani », a répondu Shabtay lorsqu’on lui a demandé s’il partageait l’avis de Gantz. « Je peux parler de mon bataillon. Je n’ai aucun doute sur la capacité des femmes à être des combattantes. Si vous voulez, je vous emmènerai voir un exercice de combat à balles réelles avec des explosions et des chars. Des femmes soldats rampant, attaquant, tirant, donnant des ordres. Et nous avons également été testés sous les tirs. Nos soldates, sous les tirs, ont fait leur travail de manière étonnante. Nous ne les lâchons sur rien, ni sur la forme physique, ni sur l’adresse au tir. Celle qui n’y arrive pas est éliminée, tout comme un homme. »

Il a fait remarquer que son bataillon a récemment obtenu la troisième place lors d’une évaluation de la condition physique à l’échelle de l’armée israélienne dans son ensemble, l’une de ses soldates se classant première parmi les troupes féminines.

M. Shabtay a également souligné que ses soldates devaient être motivées pour être admises dans le bataillon Caracal. Pour intégrer l’unité de combat – composée de 70 % de femmes et de 30 % d’hommes – les femmes ont dû accepter de servir huit mois supplémentaires dans l’armée, au niveau de rémunération des troupes de conscription, et non aux salaires plus élevés que reçoivent les autres soldats qui s’engagent pour une période supplémentaire.

Des soldats du bataillon Caracal se préparent à une randonnée dans le cadre de leur entraînement, le 3 septembre 2014 (Crédit : Hadas Parush/ Flash 90)

« Lorsque vous avez de bonnes personnes, vous pouvez tout faire », a-t-il déclaré. L’un des arguments les plus courants contre l’intégration des sexes dans l’armée est que les femmes sont en moyenne plus faibles physiquement que les hommes. Afin de tenir compte de ces différences, l’armée a abaissé certaines normes de condition physique pour les troupes de combat féminines. Dans un cas souvent évoqué, l’armée a permis aux soldates d’utiliser un tabouret bas pour les aider à franchir un mur, ce que leurs homologues masculins ne peuvent pas faire.

Shabtay a reconnu ces problèmes, mais les a rejetés comme étant finalement insignifiants.

« Oui, en général, si vous prenez les hommes et les femmes, en masse, les hommes sont plus forts. Ils courent plus vite, ils soulèvent des poids plus lourds, et ainsi de suite. Mais vous devez comprendre que nous préparons des gens pour une mission. Nous sommes un bataillon de défense des frontières. Et je vous dis en toute conscience qu’il n’y a aucun bataillon dans les brigades d’infanterie lourde qui peut faire le travail de défense de la frontière mieux que nous. C’est la chose la plus importante », a-t-il déclaré.

En effet, une étude controversée menée en 2015 par le corps des Marines américains sur l’efficacité des unités mixtes a révélé que les unités exclusivement masculines étaient sans équivoque mieux adaptées aux tâches physiques, étant plus rapides, plus précises et moins sujettes aux blessures. Mais la même étude a également révélé que les équipes mixtes excellaient dans la prise de décisions complexes et avaient moins de problèmes de discipline.

« Un bataillon mixte comme le nôtre présente plus d’avantages qu’un bataillon homogène », a déclaré Shabtay. « L’hétérogénéité et les différences ne font que nous rendre plus forts ».

Contrairement à l’unité Golani et aux autres brigades d’infanterie lourde, Caracal n’est pas censé opérer loin derrière les lignes ennemies, et n’est pas entraîné pour cela. Elle est plutôt destinée à patrouiller et à sécuriser la frontière.

Un soldat du bataillon mixte Caracal applique de la peinture de camouflage sur le visage d’une soldate avant un exercice en 2011. (Crédit : Ori Shifrin/armée israélienne/Flickr)

« J’ai besoin que mes soldats hommes et femmes tirent bien, qu’ils atteignent leurs cibles, qu’ils utilisent correctement les mitrailleuses, qu’ils réagissent aux tirs entrants de la meilleure façon, et ils doivent savoir comment opérer dans un environnement désertique », a déclaré Shabtay.

« En termes de défense des frontières, nous sommes des experts. C’est notre expertise. Je n’ai pas besoin que mon bataillon ait à porter de lourds sacs à dos sur 40 kilomètres comme le font les soldats de l’unité Golani. Ce n’est pas un niveau de forme physique dont nous avons besoin. Cela ne m’intéresse pas », a-t-il déclaré.

La frontière égyptienne « paisible »

Ce qui l’intéresse, c’est la contrebande. Ces deux dernières années, des centaines de tentatives de contrebande ont eu lieu le long de la frontière égyptienne, faisant entrer chaque année dans le pays des milliards de shekels de drogue et de contrebande, selon les estimations officielles. Dans certains cas, ces passages de drogue peuvent devenir violents, les contrebandiers ouvrant le feu sur les soldats ou les policiers israéliens qui tentent de les arrêter.

« Nous sommes en guerre contre un cartel criminel », estime Shabtay.

En général, les tentatives de contrebande se déroulent comme suit : un groupe d’hommes s’approche de la clôture en acier inoxydable de 3 mètres de haut depuis le côté égyptien de la frontière. Ils installent des échelles, montent au sommet et jettent des sacs de drogue – parfois des dizaines de kilogrammes – aux contrebandiers qui attendent de l’autre côté. Les hommes du côté israélien récupèrent rapidement les paquets, les chargent dans des camions et s’en vont. »

« Tout est terminé en une minute et demie », assure Shabtay.

Malgré la rapidité de ces transferts de drogue, le commandant de Caracal a déclaré que s’ils n’arrivent pas toujours à temps pour mettre fin aux tentatives de contrebande, il est extrêmement rare que ses troupes les manquent complètement.

Selon les évaluations de Tsahal, les contrebandiers bédouins ont effectué environ 300 tentatives en 2020 et à peu près le même nombre en 2019. Le début de l’année 2021 était en passe d’égaler ces années, avec environ 100 tentatives de contrebande enregistrées en avril.

Depuis lors, le bataillon Caracal et un certain nombre d’autres unités militaires et de maintien de l’ordre ont considérablement intensifié leurs efforts pour mettre fin aux activités de contrebande, et ils ont porté leurs fruits.

Au cours des trois derniers mois, il n’y a eu qu’une vingtaine de tentatives de contrebande, soit une réduction de 80 %, un chiffre que Shabtay a qualifié de « phénoménal ».

Il n’y a pas de bataillon dans les brigades d’infanterie lourde qui puisse faire le travail de défense de la frontière mieux que nous.

La majorité de ces attaques ont été empêchées par les troupes à la frontière. Selon les chiffres de l’armée, les troupes à la frontière ont empêché à peu près le même nombre de tentatives de contrebande au cours du premier semestre 2021 – 50 – que pendant toute l’année 2020. Sur toute l’année 2019, l’armée n’a empêché que 26 passages de drogue.

« Lorsque vous réussissez opérationnellement et que vous saisissez les voitures, les drogues et capturez les personnes, cela diminue leur capacité à agir librement. Cela leur rend la tâche très difficile et onéreuse. C’est la principale raison de cette diminution », a expliqué Shabtay.

Environ un sixième des tentatives ont été violentes, les contrebandiers ouvrant le feu sur les soldats qui tentaient de les arrêter.

Une partie de la clôture le long de la frontière israélo-égyptienne, au nord d’Eilat. (Crédit :Idobi, CC BY-SA 3.0, Wikimedia Commons)

« Au cours des deux dernières années, nous avons pris part à un certain nombre de fusillades au cours desquelles nous avons pu toucher [les tireurs] et empêcher la tentative de contrebande », a déclaré Shabtay.

En avril, deux rencontres de ce type ont eu lieu et les soldats ont abattu les hommes armés qui avaient ouvert le feu sur eux dans les deux cas.

Se préparer à l’État islamique

Si le bataillon Caracal s’occupe de la contrebande au quotidien, ce n’est pas sa préoccupation principale.

Bien qu’Israël et l’Égypte ne soient plus en guerre, la région frontalière présente toujours des défis de taille pour les militaires, en grande partie en raison de la présence de terroristes basés dans le Sinaï.

« Il y a la province du Sinaï [du groupe terroriste État islamique] et nous devons être préparés, de la meilleure façon possible, à une attaque de sa part si elle décide de le faire », a déclaré Shabtay.

La province dite du Sinaï est une branche relativement petite de l’État islamique, mais qui représente une menace importante pour l’armée égyptienne depuis 2014, menant des attaques majeures contre des soldats et des civils égyptiens au cours de cette période et tirant un certain nombre de roquettes vers Israël à au moins deux occasions.

Les attaques sont également antérieures à l’État islamique. En août 2011, des terroristes du Sinaï ont mené une série d’attaques transfrontalières, tuant six civils israéliens, un policier et un soldat de Tsahal en l’espace de quelques semaines.

Un an plus tard, des terroristes se sont faufilés en Israël pour attaquer un groupe de soldats et apporter une aide aux migrants africains bloqués à la frontière. Les troupes de Caracal, hommes et femmes, ont riposté et tué les assaillants. C’était la première fois que le bataillon se livrait à un combat. Une femme officier a reçu une médaille après avoir éliminé un terroriste. Une deuxième soldate, qui s’est cachée dans les broussailles plutôt que d’engager le combat avec les terroristes, aurait été sanctionnée.

« Quand un soldat part en mission, c’est à cela qu’il pense. Ils pensent à une attaque à la frontière, une attaque sur les soldats, une attaque sur une communauté dans la région de Nitzana », a déclaré Shabtay, faisant référence à une petite ville frontalière israélienne.

Des chars entièrement féminins

Bien que Shabtay salue l’importance de son unité mixte – qui réunit les capacités des hommes et des femmes – les équipages de chars qui doivent rejoindre Caracal dans les prochains jours seront composés uniquement de femmes.

« Il y a des commandants supérieurs, des comités et ainsi de suite. Ils ont décidé comment cela se passerait. C’est leur décision », a-t-il déclaré.

Les équipages de chars féminins font partie d’un nouveau programme pilote visant à évaluer la possibilité d’ouvrir certaines unités blindées aux femmes. Un précédent essai en 2017-2018 a été initialement considéré comme un succès, mais s’est ensuite avéré peu concluant, ne parvenant pas à évaluer pleinement tous les aspects de la conduite d’un char, selon Tsahal. En tant que tel, et suite à une pétition adressée à la Haute Cour de justice par un certain nombre d’adolescentes qui souhaitaient servir dans des chars, l’armée a annoncé qu’elle lançait un nouvel essai l’année dernière.

Les participantes ont terminé leur formation le mois dernier et vont maintenant être déployées le long de la frontière égyptienne pour tester leur courage dans le monde réel, a déclaré Shabtay.

En plus d’être les premiers équipages de chars opérationnels entièrement féminins, leur arrivée fera de Caracal le seul bataillon d’infanterie à avoir des chars directement sous son commandement. Ailleurs dans l’armée, si les unités blindées travaillent souvent avec les unités d’infanterie, elles le font dans une hiérarchie distincte.

« Le bataillon Caracal devient ainsi le premier bataillon multi-corps de Tsahal. Je dispose de capacités d’infanterie, de capacités de collecte de renseignements et de capacités blindées sous mon commandement, de manière organique. Aucun autre commandant de bataillon de Tsahal n’est de l’infanterie et n’a de chars qui lui appartiennent », a déclaré Shabtay.

La vie de famille

Le temps passé par Shabtay en tant que commandant du bataillon Caracal n’a pas été facile pour sa famille. Il a dû passer beaucoup de temps sur la base de l’unité, près de la frontière égyptienne, et loin de sa maison dans la ville centrale de Modiin, où vivent sa femme et de ses trois enfants, âgés de 7, 6 et 3 ans.

« Ces deux dernières années en tant que commandant de bataillon ont été difficiles pour ma famille », a-t-il déclaré, estimant qu’il avait passé la moitié de ses week-ends au cours des deux dernières années sur la base. « Un week-end de travail, un week-end de repos. J’ai eu une fois en deux ans où j’ai été absent deux week-ends d’affilée. »

Le commandant sortant du bataillon Caracal, le lieutenant-colonel Erez Shabtay, s’adresse aux soldats sur une photo non datée. (Crédit : armée israélienne)

« Chaque dimanche, les adieux sont difficiles. Les enfants ont du mal à s’endormir le samedi soir parce qu’ils savent que je vais être absent pendant quelques jours et qu’ils ne me verront pas », a-t-il dit.

Pour sa femme, qui a quitté les États-Unis pour s’installer en Israël à la suite de la deuxième guerre du Liban en 2006, son séjour en tant que commandant de Caracal a été encore plus difficile, sans famille proche dans le pays pour lui prêter main forte.

« Mais même si nous en payons le prix fort, elle sait combien il est important de défendre l’État d’Israël. Une grande partie de ce travail n’a été possible que grâce à elle », a déclaré Shabtay à propos de sa femme.

Dans son prochain poste, Shabtay commandera la base d’entraînement du Corps de défense des frontières, connue sous le nom de Sayarim, au cœur du désert d’Arava.

Ce nouveau poste est encore plus éloigné de Modiin, mais la famille Shabtay a décidé de changer d’orientation : sa femme et ses enfants déménagent à la base aérienne d’Ovda, à quelques minutes de Sayarim.

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