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  • La salle de réception grise du 
 manoir de Waddesdon. (Crédit : Chris Lacey (c) National Trust Waddesdon Manor)
    La salle de réception grise du manoir de Waddesdon. (Crédit : Chris Lacey (c) National Trust Waddesdon Manor)
  • Des invités posent pour une photo lors d'une fête d'une semaine chez les Rothschild qui a été donnée cette fois pour le prince de Galles, au mois de juillet 1894. (Crédit : 'Acc. no. 1099.1995.9 / Waddesdon Image Library)
    Des invités posent pour une photo lors d'une fête d'une semaine chez les Rothschild qui a été donnée cette fois pour le prince de Galles, au mois de juillet 1894. (Crédit : 'Acc. no. 1099.1995.9 / Waddesdon Image Library)
  • La villa Liebermann à Wannsee. (Crédit : Max-Liebermann-Gesellschaft Berlin)
    La villa Liebermann à Wannsee. (Crédit : Max-Liebermann-Gesellschaft Berlin)
  • L'extérieur du domaine de la famille Salomon, dans le  du Kent, qui est devenu un lieu de conférence. (Autorisation :  Salomons Estate)
    L'extérieur du domaine de la famille Salomon, dans le du Kent, qui est devenu un lieu de conférence. (Autorisation : Salomons Estate)
  • La salle du Baron au manoir de Waddesdon. (Crédit :  Waddesdon Image Library/ Chris Lacey)
    La salle du Baron au manoir de Waddesdon. (Crédit : Waddesdon Image Library/ Chris Lacey)
  • La salle de réception du manoir de  Waddesdon. (Crédit : Chris Lacey (c) National Trust Waddesdon Manor)
    La salle de réception du manoir de Waddesdon. (Crédit : Chris Lacey (c) National Trust Waddesdon Manor)
  • La salle à manger du manoir de  Waddesdon. (Crédit : Chris Lacey (c) National Trust Waddesdon Manor)
    La salle à manger du manoir de Waddesdon. (Crédit : Chris Lacey (c) National Trust Waddesdon Manor)

Manoirs et villas : Des maisons juives – entre royauté et tragédie

Une visite en ligne de vastes domaines révèle l’histoire d’un segment du judaïsme européen auquel on pense rarement aujourd’hui

LONDRES – Perché au milieu des bois et des villages pittoresques du comté du Sussex, dans le sud de l’Angleterre, un manoir de style médiéval partiellement en ruine est entouré de 10 hectares de magnifiques jardins.

Mais l’apparence de la propriété est trompeuse. Le domaine de Nymans, dont une grande partie a été détruite par un incendie en 1947, n’a pas été construit par un noble anglais du XVe siècle. Au contraire, il a été en grande partie créé par une famille d’émigrés juifs allemands il y a moins de 100 ans – leurs identités complexes et imbriquées sont résumées par l’étoile de David et la rose anglaise gravées sur les murs de pierre du jardin.

Nymans est l’un des plus d’une douzaine de palais, villas et maisons de campagne à thème juif figurant sur un nouvel itinéraire de visite en ligne lancé ce mois-ci par l’Association européenne pour la préservation et la promotion de la culture et du patrimoine juifs.

Il découle du projet Jewish Country Houses, un important effort de recherche mené par des universitaires britanniques qui, selon eux, représente une « première tentative de réinscrire ces maisons et leurs propriétaires dans l’histoire britannique, européenne et juive et d’établir leur importance en tant que sites de la mémoire européenne – et juive ».

« Lorsque les gens pensent à l’histoire juive européenne, ils n’ont pas tendance à penser aux palais et aux châteaux juifs », explique Abigail Green, historienne de l’université d’Oxford, qui dirige le projet des maisons de campagne juives. « Ils peuvent éprouver une certaine ambivalence à ce sujet. Ils peuvent avoir l’impression que ces gens sont des vendus qui se sont assimilés et ne s’intéressaient pas à leur judéité ou au monde juif. »

Mais, selon Green, bien que les propriétés soient toutes différentes, de tels jugements sont déplacés. « Nous essayons de montrer que ce n’est pas le cas. Nous ne voyons pas ces maisons [comme] des sites d’assimilation, nous les voyons comme des sites d’affirmation juive. »

Comment se faire accepter et influencer la société ?

Ensemble, les propriétés, qui sont toutes liées à des familles juives ou d’origine juive, illustrent l’impact de l’émancipation juive au XIXe siècle sur la politique, la culture et la société européennes et soulignent la lutte pour l’acceptation et la reconnaissance.

Le domaine de Nymans n’a pas été construit par un noble anglais du 15e siècle, mais par une famille éclectique d’immigrants juifs allemands. (Crédit : CC BY-ND 2.0/ Andrew Stawarz/ Flickr)

« Beaucoup possèdent des collections d’art et des jardins extraordinaires. Certaines étaient le théâtre de réceptions somptueuses, d’autres ont inspiré l’avant-garde européenne. Toutes étaient des maisons bien-aimées qui témoignent des triomphes – et des tragédies – du passé juif », peut-on lire dans l’introduction du site Web de l’itinéraire de visite.

« Les traces explicites de judéité sont rares dans ces grandes propriétés, qui ressemblent souvent aux manoirs de l’aristocratie terrienne ou aux retraites rurales d’autres nouveaux riches », poursuit le document. « Pourtant, les histoires juives que ces maisons racontent révèlent un ensemble fondamentalement différent d’expériences historiques et de liens personnels. »

Nymans, par exemple, raconte l’histoire extraordinaire de la famille Messel. Ludwig Messel, un courtier en bourse d’origine allemande très prospère, a acheté le vaste domaine de Nymans en 1890. Cet achat lui permet de s’adonner à son amour du jardinage et sert à intégrer sa famille dans la société rurale anglaise.

Les traces explicites de judéité sont rares dans ces grandes propriétés, qui ressemblent souvent aux manoirs de l’aristocratie terrienne ou aux retraites rurales d’autres nouveaux riches.

Les maisons de campagne ont donc servi, selon le site web de l’itinéraire touristique, de « pont entre la société juive et non juive », plaçant « les familles juives urbaines au cœur des communautés rurales ».

Si Messel s’est éloigné du judaïsme, se mariant dans une église chrétienne unitarienne et élevant ses enfants comme des anglicans, il a également siégé au conseil d’administration de l’Anglo-Jewish Association.

Cependant, comme le National Trust, qui est aujourd’hui propriétaire de la propriété, l’adhésion de Messel à l' »anglaisité » avait ses limites. Peu de temps après avoir acheté Nymans, une villa élégante mais simple du début du 19e siècle, typique du style « Regency » populaire de l’époque, il a entrepris d’y apporter des changements radicaux. Sur la base des plans de son frère, Alfred, un architecte allemand de premier plan, la maison a subi une transformation radicale. Une tour à l’italienne, un jardin d’hiver et un toit alpin incliné surmontant une salle de billard ont été ajoutés. Pendant la Première Guerre mondiale, la présence de la tour suscite des rumeurs locales selon lesquelles Ludwig – qui parle toujours avec un fort accent allemand – espionne pour l’ennemi.

Ludwig meurt en 1915 et Nymans revient à son fils. Mais Léonard a du mal à convaincre sa femme, Maud, de s’installer dans la propriété, et n’y parvient qu’après avoir accepté de transformer Nymans en un manoir de style médiéval que le couple convoitait depuis longtemps.

Malheureusement, le Grand Hall qui en résulta – ainsi qu’une grande partie de l’aile sud de la maison – fut détruit dans un incendie en 1947, à peine 20 ans après son achèvement. Le rationnement et les restrictions de construction de l’après-guerre ont empêché une reconstruction de grande envergure, laissant l’extérieur de la propriété aujourd’hui largement figé dans le temps.

Mais les Messel n’ont pas abandonné Nymans. Des quartiers familiaux ont été aménagés dans les ailes restantes de la maison, notamment un salon confortable, une salle de lecture et une bibliothèque que les visiteurs peuvent encore voir aujourd’hui. Après la mort de ses parents, la fille de Leonard, Anne, déjà mariée au 6e comte de Rosse, a continué à visiter Nymans. Un autre visiteur fréquent était son frère cadet, Oliver Messel, le célèbre décorateur et costumier. Anne, qui a vécu dans la maison pendant les dix dernières années de sa vie, était la mère de Lord Snowdon, dont le mariage tumultueux avec la princesse Margaret, la sœur cadette de la reine Elizabeth II, est resté célèbre.

Un Premier ministre qui a du mal à s’intégrer

Une relation royale plus réussie est évidente au manoir de Hughenden, qui surplombe les collines de Chiltern dans le Buckinghamshire, au nord-ouest de Londres, et qui a été la résidence de l’homme d’État victorien Benjamin Disraeli.

Disraeli, le premier – et jusqu’à présent le seul – Premier ministre britannique d’origine juive, était l’un des favoris de la reine Victoria. Le gouvernement de Disraeli dans les années 1870 – marqué par un mélange de réformes sociales à l’intérieur du pays et d’impérialisme cinglant à l’étranger – a valu à la reine le titre d’impératrice des Indes. Victoria, à son tour, a rendu visite à Hughenden – un honneur qu’elle n’a accordé qu’à un seul autre Premier ministre au cours de ses 64 ans de règne – et a fait de Disraeli un chevalier de la Jarretière, l’ordre de chevalerie britannique le plus ancien et le plus prestigieux, accordé comme cadeau personnel du monarque.

Le manoir de Hughenden de Benjamin Disraeli. (Crédit : CC SA 3.0/ Hans A. Rosbach)

Disraeli a été baptisé dans l’Église d’Angleterre à l’âge de 12 ans après que son père, Isaac D’Israeli, se soit empêtré dans une querelle à propos d’une amende impayée avec les administrateurs de l’historique synagogue Bevis Marks.

Mais malgré son appartenance à l’église anglicane tout au long de sa vie, les adversaires politiques de Disraeli – tant à l’intérieur qu’à l’extérieur du parti conservateur – ont utilisé sans relâche son éducation juive pour l’attaquer. Son achat de Hughenden en 1848, peu de temps après être devenu chef du parti conservateur, reflétait son désir profondément conservateur de s’accrocher à un passé – rural, aristocratique et hiérarchique – qui disparaissait rapidement dans le sillage de la révolution industrielle. Cela découlait également de son désir de se présenter comme faisant partie des classes foncières qui dominaient encore le parti conservateur.

Les notions romantiques de Disraeli sur l’histoire anglaise sont apparentes dans le remodelage de Hughenden, qui a commencé dans les années 1860. Ses modestes caractéristiques géorgiennes du XVIIIe siècle ont été supprimées. À leur place, des créneaux et des pinacles de style gothique ont été érigés et des voûtes en plâtre ont été ajoutées à l’intérieur. Le résultat ravit Disraeli mais est décrit par un historien de l’architecture comme « atroce ».

La brouille d’Isaac D’Israeli avec les administrateurs de la synagogue a sans aucun doute changé le cours de l’histoire britannique. Ce n’est qu’en 1858 – 21 ans après la première élection de son fils à la Chambre des communes – que la longue lutte pour l’émancipation des Juifs en Grande-Bretagne s’est achevée lorsque le Parlement a levé la barrière qui les empêchait effectivement de siéger.

Un certain nombre de « principaux » juifs

Disraeli lui-même a toujours voté en faveur de la réforme et a ensuite joué un rôle clé, dans les coulisses, pour garantir son adoption. Cependant, Sir David Salomons a été un militant beaucoup plus important et plus marquant. Premier lord-maire juif de Londres, il était propriétaire de Salomons, un domaine rural situé près de Tunbridge Wells, dans le Kent.

Agent de change, banquier et dirigeant communautaire, Salomons est également l’un des premiers magistrats juifs d’Angleterre. Élu député libéral en 1851, Salomons a tenté de prendre son siège à la Chambre des communes sans avoir prêté le serment chrétien.

Extérieur de la propriété de campagne de Salomons dans le Kent, qui abrite aujourd’hui un lieu d’événements et de conférences. (Crédit : avec l’aimable autorisation du domaine de Salomons)

Expulsé par les autorités parlementaires, Salomons a ensuite été condamné à une amende pour avoir voté illégalement à trois reprises dans les halls des divisions. Après les réformes de 1858, Salomons a été réélu en 1859 et est resté député jusqu’à sa mort en 1873. Si le domaine est aujourd’hui un lieu de mariage et de conférence, un musée situé sur le site présente le banc parlementaire duquel Salomons a été éjecté alors qu’il se battait pour que les Juifs obtiennent leurs droits civils et politiques.

Le musée du domaine de Salomons dans le Kent. (Crédit : John Knight)

Les fêtes royales

Si certaines maisons de campagne juives, telles que Nymans et Hughenden, étaient très proches du style national, d’autres avaient un air plus cosmopolite. Niché dans la vallée d’Aylesbury, au-dessus d’un village typiquement anglais, se trouve Waddesdon Manor, dont les flèches, tourelles et tours s’inspirent des grands châteaux de la Loire des rois Valois. La plus connue des grandes maisons de la famille Rothschild en Angleterre, Waddesdon est l’une des demeures seigneuriales les plus visitées du Royaume-Uni.

Né à Paris et élevé à Francfort et à Vienne, le baron Ferdinand de Rothschild a acheté le simple domaine agricole de Waddesdon, situé au sommet d’une colline et dépourvu d’approvisionnement en eau, en 1874 et a entamé un projet de construction épique de sept ans.

Photo de l’extérieur du manoir de Waddesdon au crépuscule. (Crédit : Waddesdon Image Library/ Chris Lacey)

Sa création spectaculaire, agrandie en 1889, est devenue célèbre pour ses fêtes d’été exclusives du « samedi au lundi ». La liste des invités comprenait des membres de la famille royale – dont le fils et héritier de la reine Victoria, le futur Édouard VII -, des Premiers ministres et des ministres, ainsi que la crème de la société aristocratique.

Aujourd’hui, la maison, qui appartient au National Trust et est gérée par la Fondation Rothschild, possède toujours une impressionnante collection de meubles français du XVIIIe siècle, de porcelaine de Sèvres, de tapisseries de Beauvais et de portraits anglais.

La salle de dessin de la tour à Waddesdon Manor. (Crédit : Waddesdon Image Library/ Chris Lacey)

Outre son amour des collections, Ferdinand partageait également la passion de sa famille pour la politique.

L’oncle de Ferdinand, Lionel, propose Salomons au poste qui fera de lui le premier député juif de Grande-Bretagne en 1858. Et le beau-frère de Ferdinand, Natty, était député d’Aylesbury. Lorsque Natty devient membre de la Chambre des Lords en 1885, la porte s’ouvre à Ferdinand pour le remplacer aux Communes. Il occupera ce siège jusqu’à sa mort en 1898.

La salle à manger du manoir de Waddesdon (Crédit : Chris Lacey (c) National Trust Waddesdon Manor).

L’ombre inéluctable de l’antisémitisme

L’implication des Rothschild dans la politique n’était pas inhabituelle ; d’autres propriétaires juifs de maisons de campagne se sont engagés dans le service public, représentant souvent des circonscriptions locales. La philanthropie, au profit de causes juives et non juives, est également un point commun entre les riches Juifs et joue un rôle important dans leur vie.

Mais, comme le suggère l’expérience des Rothschild – qui sont devenus la cible de théories de conspiration antisémites – la richesse, le pouvoir et les privilèges s’accompagnent invariablement de suspicion, d’hostilité et de préjugés.

Green pense qu’au lieu de nourrir les tropes antisémites, les maisons de campagne juives peuvent être « des sites d’enseignement de l’antisémitisme ».

« Parce que l’antisémitisme est tellement préoccupé par les « Juifs riches », je pense que prétendre qu’ils n’ont pas existé n’est pas un moyen efficace de traiter ces récits », dit-elle. Au lieu de cela, dit-elle, il est important de présenter une « vision nuancée » qui reconnaît le rôle que l’antisémitisme a joué dans l’histoire des maisons et de ceux qui y ont vécu.

Des invités posent pour une photo lors de l’une des célèbres fêtes de week-end des Rothschild, celle-ci pour le Prince de Galles, en juillet 1894. (Crédit : acc. n° 1099.1995.9 / Waddesdon Image Library)

En effet, même en Grande-Bretagne, rares sont les maisons de campagne juives qui n’ont pas été touchées par la tentative des nazis d’anéantir les Juifs d’Europe dans les années 1940.

Cette année, le projet des maisons de campagne juives a collaboré avec le Shoah Educational Trust pour mettre au point une série de séminaires d’étude pour les enseignants qui examinent le sujet souvent négligé de la relation entre la Grande-Bretagne et la Shoah. Il se concentre sur les efforts des Messel pour faire sortir les membres de leur famille d’Allemagne avant la guerre.

Si Irène, la fille d’Alfred, son mari Wolfgang et leurs enfants ont trouvé refuge au Royaume-Uni, d’autres n’ont pas eu cette chance. Les parents de Wolfgang et sa sœur, Vera, sont restés dans la ville de Kiel, dans le nord de l’Allemagne. Lorsque Vera apprend qu’elle va être déportée dans le camp de concentration de Theresienstadt, elle se suicide en juillet 1942 avec ses parents.

Alice de Rothschild. (Crédit : Waddesdon Image Library)

Les séminaires se penchent également sur l’action de la famille Rothschild en faveur des Juifs d’Europe en danger, qui fait l’objet d’une exposition à Waddesdon.

James de Rothschild, qui a hérité de la maison de sa grand-tante Alice en 1922, a utilisé sa position au parlement pour mettre en avant la situation critique des Juifs allemands. Avec sa femme, Dorothy, il a également aidé directement un groupe d’écoliers du Kindertransport à s’échapper de Francfort.

En mars 1939, 21 garçons juifs âgés de 8 à 13 ans arrivent à Waddesdon avec leur directeur d’école, sa femme et les deux filles du couple. Les réfugiés sont logés dans une grande maison du village – The Cedar – et James et Dorothy de Rothschild s’y rendent fréquemment. Comme le montrent les lettres et les photographies conservées dans la maison, de nombreux « Cedar Boys » sont restés en contact avec les Rothschild et ont participé à des réunions pendant des décennies après la guerre.

L’impact tragique de la Shoah

L’impact de la Shoah a, bien sûr, été ressenti plus fortement par les propriétaires juifs de maisons de campagne en Europe continentale qu’en Grande-Bretagne. Le Château de Seneffe en Belgique, par exemple, qui date du XVIIIe siècle, a été acheté et restauré en 1909 par le banquier et philanthrope Franz Philippson et son épouse Isabelle Mayer.

Le parc et la terrasse du Château de Seneffe, sur cette photo non datée. (Crédit : archives du Domaine du Château de Seneffe)

Grâce à son leadership au sein de l’Association de Colonisation Juive – qui facilitait la relocalisation des Juifs appauvris dans des colonies agricoles en Amérique du Nord, en Amérique du Sud et en Palestine ottomane – Philippson était fortement impliqué dans les efforts visant à aider les Juifs d’Europe de l’Est en difficulté.

Mais au début de la Seconde Guerre mondiale, Philippson et sa femme sont contraints de fuir l’Europe pour les États-Unis. Pendant l’occupation allemande de la Belgique, Seneffe tombe aux mains des nazis et devient la propriété du gouverneur militaire allemand, le général Alexander von Falkenhausen.

Franz Philippson, Mathilde-Mayer et leur petite-fille. (Crédit : archives du Domaine du Château de Seneffe)

La villa Liebermann, située sur le lac Wannsee à Berlin, raconte une histoire encore plus tragique. Max Liebermann, l’un des plus grands artistes impressionnistes allemands, s’est joint à la classe moyenne supérieure de Berlin, qui était à la mode des maisons de campagne au tournant du siècle, en achetant les derniers terrains de la « colonie de villas Alsen » au Wannsee en 1909.

La villa Liebermann à Wannsee. (Crédit : Max-Liebermann-Gesellschaft Berlin)

Liebermann a travaillé d’arrache-pied sur les plans de la maison – élaborés par un élève d’Alfred Messel – et du jardin, créant ainsi une résidence d’été pour sa famille. Liebermann, qui fut longtemps président de l’Académie des arts de Prusse, fut déclaré citoyen d’honneur de Berlin et reçut le bouclier de l’aigle du Reich allemand des mains du président Paul Hindenburg à l’occasion de son 80e anniversaire en 1927. (Hindenburg était, avec Albert Einstein, le sujet de l’un des plus de 200 portraits commandés peints par Liebermann).

L’artiste Max Liebermann dans son atelier de Wannsee. (Crédit : Max-Liebermann-Gesellschaft Berlin)

Mais, lorsque les nazis arrivent au pouvoir, Liebermann – qui aurait déclaré : « Je ne pourrais pas manger autant que je voudrais vomir » – est contraint de rester dans l’ombre. Qualifié de « dégénéré », son travail est retiré des collections publiques et sa mort, en février 1935, n’est pas officiellement signalée. En 1940, Martha, la veuve de Liebermann, est contrainte de vendre la propriété à la Deutsche Reichspost, qui installe dans la villa un « camp d’entraînement » pour ses « adeptes féminines ».

Alors que sa fille Käthe et sa famille s’enfuient à l’étranger, Martha reste à Berlin. Elle s’est suicidée en 1943 avant sa déportation imminente.

Le destin de Martha, et celui de millions d’autres Juifs, avait été scellé au début de l’année précédente, à moins d’un kilomètre de l’ancienne maison de la famille, lorsque des nazis de haut rang s’étaient réunis pour planifier la mise en œuvre de la Solution finale.

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