La COVID-19 et les prisons en Israël
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Des prisonniers de la prison de haute sécurité de Rimonim portent des masques pour empêcher la propagation de la COVID-19 dans la population carcérale. (Avec l'aimable autorisation du Service pénitentiaire israélien)
Des prisonniers de la prison de haute sécurité de Rimonim portent des masques pour empêcher la propagation de la COVID-19 dans la population carcérale. (Avec l'aimable autorisation du Service pénitentiaire israélien)
Reportage

La COVID-19 et les prisons en Israël

Malgré les succès dans la prévention, les militants critiquent le service pénitentiaire pour sa sévérité et les erreurs dans la fourniture de savon et de masques de protection

Contrairement à de nombreux autres pays, Israël a remarquablement réussi à empêcher l’épidémie de COVID-19 de contaminer son système pénitentiaire, mais les strictes consignes que le service des prisons israélien [Israel Prisons Service – IPS], a mises en place ont été critiquées par certains défenseurs des droits de l’homme et des familles de condamnés comme étant plutôt excessives.

« Au-delà de l’insupportable souffrance quotidienne que nous vivons, moi en tant qu’épouse et mes enfants en tant qu’enfants, la maladie du coronavirus est venue s’ajouter à nos souffrances », s’est plainte Yocheved, dont le mari est actuellement en train de surmonter la pandémie de COVID-19 incarcéré dans une prison israélienne.

Yocheved, dont le nom a été changé pour protéger son identité, fait partie des milliers de membres de familles de condamnés israéliens qui n’ont pas vu leurs proches depuis que l’IPS a mis en quarantaine, au début de cette année, ses quelque 14 000 prisonniers et 9 000 membres du personnel, répartis dans plus de 30 établissements pénitentiaires.

« Le peu que les autorités carcérales nous permettaient d’avoir, à savoir une visite toutes les deux semaines pendant 28 minutes exactement », a été annulé après l’arrivée du virus en Israël, a déclaré Yocheved au Times of Israel.

Prisonniers dans un atelier de la prison de sécurité maximale de Rimonim. (Avec l’aimable autorisation de l’administration pénitentiaire israélienne)

« Et à mon avis, ce n’est pas du tout justifié. »

Depuis le début de la pandémie, les gouvernements du monde entier se sont efforcés de protéger leurs populations carcérales face à la propagation rapide du nouveau coronavirus, qui a tué plus d’un demi-million de personnes et contaminé plus de 10 millions de personnes.

Des inquiétudes ont été exprimées dans plusieurs pays quant à la possibilité que le virus se propage rapidement dans un environnement carcéral fermé. L’Iran a ainsi libéré quelque 85 000 prisonniers en mars, alors que le nombre d’infections et de décès dans le pays continuait d’augmenter – encore aujourd’hui.

Le Brésil et l’Italie ont connu des émeutes dans les prisons après l’interdiction des permissions de sortie de crainte que les prisonniers n’introduisent le coronavirus dans les prisons à leur retour.

Selon l’Organisation mondiale de la santé (OMS), les prisonniers sont généralement en moins bonne santé que la population générale et le Haut Commissaire des Nations Unies aux droits de l’homme a averti que les centres de détention de nombreux pays sont surpeuplés et que « l’éloignement physique et l’auto-isolement dans de telles conditions sont pratiquement impossibles ».

Des familles de prisonniers et des militants protestent contre les restrictions imposées par le service des prisons israéliennes suite à la propagation du coronavirus, devant la Knesset à Jérusalem, le 3 juin 2020. (Yonatan Sindel/Flash90)

Ces affirmations semblent être confirmées par des données récentes du Justice Project Pakistan, un groupe de défense des prisonniers basé à Lahore, qui affirme que plus de 83 607 prisonniers dans 82 pays ont été testés positifs au COVID-19, avec plus de 1 379 décès.

Plus de 584 d’entre eux se sont produits aux États-Unis, où près de 49 000 cas de coronavirus ont été recensés dans les prisons, selon le projet Marshall, une organisation de journalisme à but non lucratif.

Apprendre des autres

« L’objectif, notre but principal depuis le début, était d’empêcher le virus de se propager et de pénétrer dans nos prisons », a déclaré le colonel Regev Daharuge, chef du département des détenus de l’IPS, au Times of Israel.

Col. Regev Daharuge, chef du département des détenus du service pénitentiaire israélien. (Autorisation)

Il a déclaré que début mars, alors que les cas de virus commençaient à se multiplier en Israël, l’une des premières mesures prises par l’IPS a été de consulter ses collègues en Angleterre, en Italie et aux États-Unis pour savoir comment ils faisaient face à la situation.

« Nous avons essayé d’apprendre parce que tout le monde s’en occupait pour la première fois et que personne ne savait vraiment comment y faire face », a-t-il déclaré.

« Je pense que nous avons appliqué une grande partie de ce que nous avons appris d’eux. Et nous avons fait des hypothèses qui se sont avérées assez bonnes en essayant de minimiser le lien entre l’extérieur et l’intérieur des prisons ».

A partir du 17 mars, les prisons israéliennes ont été fermées au monde extérieur – les détenus ne pouvant recevoir de visites, rencontrer leurs avocats ou bénéficier de permissions de sortie – dans le cadre des efforts du gouvernement pour empêcher la pandémie d’entrer dans le système pénal.

Les interrogatoires ont été menés à l’intérieur des prisons plutôt que dans les postes de police, les audiences judiciaires ont eu lieu par téléconférence et les visites des familles ont été limitées à des appels Zoom de cinq minutes.

Les gardiens, qui faisaient habituellement des gardes de 24 heures suivies de deux jours de repos, ont soudainement fait une semaine de travail, deux semaines de repos, pendant lesquelles ils se sont auto-surveillés pour détecter les symptômes du coronavirus. Les nouveaux détenus étaient maintenus en quarantaine pendant deux semaines avant d’être autorisés à se mélanger à la population carcérale générale.

Les gardiens ont pris la température des personnes entrant dans leurs locaux et à la mi-juin, quelque 3 000 tests de dépistage de coronavirus avaient été effectués auprès des détenus et des gardiens, a déclaré un porte-parole de l’IPS au Times of Israel.

Quelque 500 prisonniers dans les 30 jours suivant la fin de leur peine ont été autorisés à bénéficier d’une libération anticipée pour être assignés à résidence afin de réduire le risque d’une épidémie de coronavirus dans les prisons.

Cette approche était nécessaire « parce que nous savions qu’il n’y aurait pas de distanciation sociale à l’intérieur », a expliqué M. Daharuge. Et tandis que les prisonniers mangeaient dans leurs cellules, et que les rassemblements étaient déconseillés, « si vous pensez que la distanciation sociale dans une aile [de la prison] est possible, vous ne connaissez pas la prison. Il n’y a aucun moyen de la faire respecter ».

Malgré cela, a-t-il dit, les prisonniers disposaient chacun de trois mètres carrés d’espace, conformément à la loi, et étaient dotés de masques et de savon.

Selon un rapport du Bureau de la Défense publique publié l’an dernier, les prisonniers étaient souvent détenus dans des installations « indignes à la vie humaine » et dans certains cas, l’espace pour chaque prisonnier était inférieur au minimum de trois mètres carrés par détenu imposé par le tribunal – parfois même la moitié.

Gardes à la prison de haute sécurité de Rimonim. (Avec l’aimable autorisation de l’administration pénitentiaire israélienne)

L’IPS a déclaré l’année dernière que ces questions avaient été « traitées dans toutes [ses] unités ».

« Les détenus comprennent et savent que nous avons le même objectif et que notre but est de les garder en bonne santé, et ils coopèrent vraiment bien pendant cette période. Cette semaine, j’ai visité la prison de Maasiyahu et j’ai parcouru les ailes et j’ai vu les détenus et tout le monde porter des masques », a déclaré M. Daharuge.

Cependant, malgré toutes ces précautions, plusieurs cas apparemment isolés de COVID-19 ont été enregistrés parmi le personnel de la prison, un porte-parole de l’IPS rappelant sept de ces cas.

Quartiers de quarantaine

Fin avril, un Palestinien de Cisjordanie âgé de 21 ans, arrêté par Israël et amené à la prison de Jérusalem, a été confirmé comme étant atteint du coronavirus et a été transféré dans un service de quarantaine. Plus récemment, le 23 juin, l’IPS a annoncé qu’un détenu avait été diagnostiqué avec la COVID-19 et a été immédiatement transféré dans une cellule d’isolement.

Cependant, il s’agissait d’exemples rares et la maladie ne s’est pas répandue au sein du système lui-même, un fait dont Daharuge semblait fier.

« Je pense que les mesures que nous avons prises ont fait leurs preuves », a-t-il déclaré.

Cependant, d’autres étaient moins optimistes quant à la manière dont l’IPS a géré la pandémie.

« Mes enfants et moi n’avons pas vu leur père pendant plus de quatre mois », a déclaré Yocheved. « Le gouvernement a ouvert des écoles, des centres commerciaux, des salles de mariage et des restaurants, mais nous ne pouvons toujours pas rendre visite aux prisonniers. Mon garçon de quatre ans pleure et pleure tous les jours pour voir son père et je ne sais pas quoi lui dire. Je m’assieds et je pleure avec lui ».

Un gardien et un prisonnier à la prison de haute sécurité de Rimonim. (Avec l’aimable autorisation de l’administration pénitentiaire israélienne)

Et si les visites familiales sont peu à peu réintroduites, la limitation du nombre de participants signifie que les prisonniers ayant une famille nombreuse doivent choisir quels enfants voient leur père.

« Ils disent que les règles sont là pour éviter la foule – alors pourquoi ne peuvent-ils pas ajouter des jours de visite », a-t-elle demandé.

Une autre femme dont le mari purge actuellement une peine de prison et qui a également demandé à rester anonyme a déclaré que son conjoint bénéficiait régulièrement de permissions de sortie mais qu’il n’avait pas pu voir ses enfants ou petits-enfants depuis des mois.

« Je pense que le coronavirus a rendu l’expérience de la prison encore pire pour notre famille. C’était désagréable jusqu’à présent, mais maintenant c’est impossible. La prison est une chose, mais enlever aux gens leurs droits élémentaires en est une autre ».

« Vous devez comprendre que les visites et les permissions étaient la seule raison qu’ils avaient de se lever le matin », a-t-elle déclaré au Times of Israel.

« Depuis qu’ils ont décidé de fermer, ils n’ont plus cela et ils ont perdu tout espoir. La violence a été bien plus importante, avec beaucoup plus d’incidents de coups et de combats entre les prisonniers. Il n’y a rien à perdre ; les visites sont ce que les gardiens tiennent dans leur main [comme levier] si les prisonniers ne se comportent pas correctement ».

En avril, le site d’information israélien Walla a rapporté qu’une cinquantaine de prisonniers de la prison d’Ayalon avaient renvoyé des repas non consommés pour protester contre la pénurie de cigarettes et l’absence de visites familiales, et qu’un responsable anonyme de l’IPS avait déclaré qu’il y avait eu une augmentation de la violence entre prisonniers depuis le début de la pandémie.

A peu près au même moment, un prisonnier a déclaré au site d’information Ynet que les gardiens, qui devaient faire des gardes plus longues, « deviennent nerveux après deux ou trois jours et se défoulent sur nous ».

Pendant cette période, il a été difficile d’envoyer des ravitaillements aux prisonniers et il y a eu une pénurie dans les cantines des prisons, a déclaré Mindi Bookspan, une militante qui dirige Dror Lamishpacha, une organisation qui soutient les familles des détenus.

Mindi Bookspan, qui dirige Dror Lamishpacha, une organisation qui soutient les familles des détenus. (Facebook)

« Les prisonniers étaient donc très nerveux et se disputaient. Il y avait aussi beaucoup de bagarres à propos des téléphones », dit-elle.

Toutefois, interrogée sur ces rapports, une porte-parole de l’IPS a déclaré au Times of Israel qu’elle n’était pas au courant d’une telle augmentation et qu’elle pensait que « les prisonniers comprennent que nous faisons ce que nous pouvons pour les maintenir en bonne santé et pour empêcher le virus de se propager, donc la plupart du temps ils coopèrent même si ce n’est pas toujours facile ».

Pas de gants, de masques ou de désinfectants

Selon l’IPS, au début de la crise, le système pénitentiaire s’est engagé dans « un effort massif » pour s’approvisionner, en commandant des dizaines de milliers de caisses de désinfectants, de savons et de médicaments.

Cependant, Bookspan a déclaré que de telles fournitures étaient initialement difficiles à obtenir.

« Ils n’ont fourni aucun détergent ni désinfectant, ni alcool, ni gants ou masques, ni désinfectant de base. En mai, chaque prisonnier a reçu un masque à usage unique et multiple », a-t-elle déclaré.

L’IPS a déclaré qu’au final, chaque prisonnier a reçu deux masques en tissu lavable qui pouvaient être réutilisés indéfiniment.

Début avril, l’Association pour les droits civils en Israël [Association for Civil Rights in Israel – ACRI] a déposé un appel conjoint avec Médecins pour les droits de l’homme auprès de l’IPS sur ce qu’elle a décrit comme un « manque de nettoyage et de désinfectant fourni dans les prisons ».

Reut Shaer de l’Association des droits civils en Israël. (Autorisation)

« On nous a dit qu’ils recevraient une savonnette tous les quelques jours, comme en temps normal, mais en temps de pandémie, tout le monde se lave constamment les mains, donc le savon s’épuise très rapidement et ils ne reçoivent pas de fournitures supplémentaires », a déclaré Reut Shaer, responsable de la ligne téléphonique publique de l’ACRI.

« Ils se sont plaints de n’avoir rien de plus fort pour désinfecter. Après nous être tournés vers l’IPS et nous être plaints, nous avons appris qu’ils avaient reçu de l’Alcogel, mais qu’il n’était pas en quantité suffisante et qu’il s’est rapidement épuisé ».

L’IPS aurait fourni de l’Alcogel dans les postes de garde plutôt que de le distribuer à des détenus individuels par crainte que les bouteilles puissent être utilisées comme des bombes incendiaires artisanales.

Interrogé sur la réponse de l’IPS par rapport aux systèmes pénaux à l’étranger, Mme Shaer a déclaré que ses méthodes « se sont avérées assez efficaces » pour préserver la santé des détenus.

Toutefois, elle a déclaré que « cela s’est fait dans une certaine mesure au détriment des libertés et des droits des prisonniers, qui ont été isolés plus qu’ils ne le sont [habituellement] ».

Mais M. Daharuge estime que si l’IPS n’avait pas pris les mesures qu’elle a prises, les choses auraient pu être bien pires.

L’IPS « fait tout son possible » pour prévenir une épidémie », a-t-il déclaré. « Je ne sais pas ce qui aurait pu se passer si nous n’avions pas agi comme nous l’avons fait ».

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