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Camp Confidential sur Netflix : quand des réfugiés juifs gardaient des nazis aux US

Le nouveau court-métrage d'animation d'un duo de réalisateurs israéliens met au jour un programme top secret (très) controversé qui a aidé l'Amérique à gagner la Guerre froide

Une photo du nouveau documentaire animé Netflix "Camp Confidential : Les nazis secrets de l'Amérique". (Crédit : avec l'aimable autorisation de Netflix)
Une photo du nouveau documentaire animé Netflix "Camp Confidential : Les nazis secrets de l'Amérique". (Crédit : avec l'aimable autorisation de Netflix)

Il y avait quelque chose d’inhabituel chez les cinq hommes qui entraient dans le grand magasin juif Lansburgh Bros. à Washington, DC, un jour de décembre 1946. Quatre d’entre eux portaient de longs manteaux de cuir et des chapeaux tyroliens, et ils parlaient en allemand au cinquième homme, disant qu’ils voulaient acheter des cadeaux de Noël pour leurs familles – des bonbons pour leurs enfants et des unterwasche, ou sous-vêtements, pour leurs femmes.

Ils ont commencé une légère altercation après avoir été frustrés par leur incapacité à communiquer avec le personnel, et dans un climat où la Seconde Guerre mondiale était encore dans tous les esprits, la police militaire locale a été appelée pour les arrêter. Finalement, les cinq personnes ont été ramenées là d’où elles venaient – un camp de prisonniers clandestin dans le nord de la Virginie, connu uniquement par son adresse : PO Box 1142.

Ce que personne ne savait – et surtout pas les nombreux Juifs qui fréquentaient le Lansburgh Bros. – c’est que le quatuor en costume allemand était en fait des nazis de haut rang qui avaient été appréhendés par les États-Unis pendant la guerre, dont le spécialiste en fusées d’Hitler, Wernher von Braun.

Les responsables militaires de la boîte postale 1142 pensaient que si leurs prisonniers nazis étaient traités avec indulgence, ils divulgueraient des informations scientifiques top secrètes qui seraient utiles aux États-Unis dans la Guerre froide contre leur nouvel ennemi, l’URSS. La demande des prisonniers de faire leurs achats de Noël dans le plus grand magasin de la capitale est remontée jusqu’au Pentagone.

Le Dr. Wernher Von Braun, directeur du centre de vol spatial de la NASA, mai 1964. (Wikipedia, Domaine public)

Non seulement la demande a été acceptée, mais le quatuor a reçu 1 000 dollars d’argent de poche et une escorte – un garde nommé Arno Mayer. Dans la partie la plus étrange de l’histoire, Mayer et beaucoup de gardes jouant au « bon flic » dans le camp étaient de jeunes réfugiés juifs qui avaient fui une Europe de plus en plus antisémite.

Le récit peu connu des gardiens est au cœur d’un nouveau court-métrage d’animation Netflix, « Camp Confidential : America’s Secret Nazis », réalisé par le duo israélien Daniel Sivan et Mor Loushy.

« Au début, l’histoire semblait si bizarre et irréelle que nous pouvions à peine y croire – qu'[il y avait] un camp nazi secret près de Washington, DC, géré par des réfugiés juifs », ont écrit Sivan et Loushy dans un courriel. « Il nous a fallu du temps pour comprendre qu’il ne s’agissait pas d’une histoire fictive, mais d’un événement réel. »

Ils ont réfléchi : « Cette histoire impliquait tellement d’absurdité, de douleur et de deux poids, deux mesures de la part des États-Unis – que nous avons senti que cette histoire devait être racontée, et portée à un large public. Cette partie cachée de l’histoire ne pouvait pas rester enterrée, connue seulement des amateurs d’Histoire. Nous pensions qu’elle devait être connue de tous – et bien sûr, Netflix était la meilleure scène dont nous pouvions rêver. »

En raison de la rareté des images d’archives du camp classé top secret, le film utilise l’animation pour raconter l’histoire. Cela inclut une version animée d’un jeune Mayer et de ses efforts pour garder les prisonniers heureux. Dans une scène, les anciens nazis fêtent Noël à l’intérieur tandis qu’un Mayer amer se tient à l’extérieur, refusant leur offre d’entrer pour boire un verre.

Dans une interview conjointe accordée au Times of Israel, les réalisateurs ont rappelé leurs doutes initiaux quant à l’exactitude de l’histoire.

« OK, c’était probablement une légende urbaine, un mythe », se souvient Sivan.

Loushy a déclaré qu’elle pouvait comprendre que cela se soit passé après la guerre, mais « réaliser que cela [avait déjà commencé] en 1942 nous a choqués. »

Daniel Sivan, co-réalisateur du nouveau documentaire animé Netflix « Camp Confidential : Les nazis secrets de l’Amérique ». (Crédit : avec l’aimable autorisation de Netflix)

Les derniers hommes debout

Les réalisateurs ont attribué aux producteurs Jono et Benjamin Bergmann le mérite d’avoir porté à leur attention cette histoire vieille de plusieurs décennies, puis de l’avoir confirmée en localisant des archives d’entretiens d’histoire orale avec certains des anciens gardiens.

Les Bergmann avaient initialement appris l’histoire par un journaliste et collègue allemand. En plus des archives d’histoire orale, ils ont également cherché à trouver des gardiens survivants à interviewer dans la vie réelle. Comme beaucoup de temps s’est écoulé, ils n’ont pu en trouver qu’un seul, Mayer.

Quelques jours avant que Sivan et Loushy ne prennent l’avion de Los Angeles à New York pour l’interviewer, ils ont appris qu’il y avait un autre survivant – un autre réfugié juif, Peter Weiss. Le trouver a nécessité quelques recherches.

« En tant que plus jeune du groupe, nous avons eu l’intuition que Peter Weiss pourrait lui aussi être encore là », ont déclaré les producteurs dans un communiqué. « Nous avons fini par le trouver – croyez-le ou non – en passant en revue tous les Peter [Weiss] de l’annuaire téléphonique de New York… jusqu’à ce que nous en trouvions un qui avait plus de 90 ans et qui était originaire de Vienne. »

Mor Loushy, co-réalisatrice du nouveau documentaire animé Netflix « Camp Confidential : Les nazis secrets de l’Amérique ». (Crédit : avec l’aimable autorisation de Netflix)

Il s’est avéré que Mayer et Weiss se connaissaient.

« Leurs expériences communes – des réfugiés d’Europe et un secret qu’ils devaient cacher à tous leurs proches – ont créé un lien très étroit au [camp] », ont déclaré les Bergmann. « Ils sont restés en contact et se sont rendus visite pendant de nombreuses années après cela ».

« Il semble qu’Arno et Peter soient les seuls survivants », a déclaré Sivan, notant que depuis la sortie du film, lui et Loushy ont reçu « beaucoup de messages de membres de la famille disant que leur père faisait aussi partie du [camp]… Nous avons découvert de plus en plus d’histoires – bien sûr, sur des personnes déjà décédées. »

Une vendetta douloureuse

C’est la maîtrise de l’allemand par les réfugiés juifs qui a amené l’armée à s’intéresser à eux comme enquêteurs. Dans le film, Weiss se rappelle avoir prouvé ses connaissances en citant Goethe. Nombre d’entre eux ont été recrutés à l’origine pour leurs compétences linguistiques au sein du groupe beaucoup plus important des « Ritchie Boys » – des émigrés européens qui se sont entraînés au Camp Ritchie dans le Maryland à des tâches telles que la quête de renseignements auprès de prisonniers de guerre allemands.

À la boîte postale 1142, un garde a fait croire à un prisonnier allemand qu’il était sur le point d’être gazé, ce qui l’a incité à divulguer des informations. Les renseignements obtenus du camp incluaient l’emplacement de l’usine souterraine de fusées V2 de von Braun à Peenemunde, qui devint ensuite la cible des bombardements alliés.

Alors que la guerre touche à sa fin, la géopolitique se complique. Von Braun et 300 de ses collègues de Peenemunde sont capturés par les États-Unis et ramenés secrètement aux États-Unis, en violation de la politique américaine officielle, d’abord sur une île du port de Boston, puis à la boîte postale 1142.

« Nous avions très peu d’informations sur la fusée », déclare Mayer dans le film. « Les experts en fusées étaient essentiels à notre effort de guerre [pendant la guerre froide] ».

Une photo du nouveau documentaire animé Netflix « Camp Confidential : Les nazis secrets de l’Amérique ». (Crédit : avec l’aimable autorisation de Netflix)

Les dirigeants du camp ont créé un nouveau poste pour Mayer – celui de responsable du moral – et lui ont demandé de rendre la vie des prisonniers agréable, en espérant que cela les inciterait à coopérer. Il donna aux prisonniers des journaux à lire, du whisky à siroter et de nombreux jeux à pratiquer, dont la natation, le tennis, le ping-pong et les échecs. Il leur a appris le fer à cheval et a découvert qu’ils aimaient le volley-ball.

« [Les gardes] étaient tous choqués », dit Loushy. « Ils ne comprenaient pas. Ils étaient tellement prêts à aller se battre en Europe, à être vraiment actifs pour sauver leurs familles. » Pourtant, ils se sont retrouvés « dans le camp… à jouer au ping-pong avec des nazis ».

Les soldats juifs étaient au courant des maux que les nazis avaient commis, y compris contre leurs familles. Les réalisateurs ont déclaré que beaucoup de ces soldats étaient arrivés aux États-Unis en tant qu’étrangers ennemis et que leur citoyenneté américaine dépendait de leur service militaire.

« Presque tous [ceux d’entre nous] étaient des réfugiés des nazis », déclare Weiss dans le film. « Nous aurions préféré les traiter comme les criminels de guerre qu’ils étaient. Dans l’armée, on ne peut que suivre les ordres. J’ai essayé de réprimer ma rage. » Il affirme qu’il « n’était pas pleinement conscient de l’énormité de ce qui s’était passé sous le régime nazi », mais note : « Mon grand-père, mon oncle, ma tante, mon cousin, d’autres membres de ma famille sont tous morts pendant la Shoah, comme tant d’autres. »

Une photo du nouveau documentaire animé Netflix « Camp Confidential : Les nazis secrets de l’Amérique ». (Crédit : avec l’aimable autorisation de Netflix)

Des séquences d’actualités sont montrées, proclamant les « premières images réelles des atrocités commises dans les camps d’extermination nazis », y compris un général Dwight D. Eisenhower consterné arpentant Buchenwald libéré, où des esclaves tatoués avaient travaillé sur des fusées V2.

Mayer aurait déclaré que les fusées V2 « ont tué un nombre incalculable de personnes à Londres » et que leur construction nécessitait « des Juifs arrêtés par la Gestapo ». [Von Braun] savait ce qui se passait. Il savait qu’il y avait un Auschwitz. »

Les nazis de la NASA

Le film intègre des séquences de l’improbable réanimation de la carrière de von Braun aux États-Unis, des décennies plus tard, en tant qu’administrateur respecté de la NASA. Des séquences le montrent en train de superviser le projet Apollo, qui visait à envoyer le premier homme sur la lune, et d’être acclamé par la foule.

Selon le film, les prisonniers de la boîte postale 1142 n’ont jamais été accusés de crimes de guerre et beaucoup ont poursuivi leur carrière à la NASA et à la CIA. Le camp a fini par être rasé, et ses anciens gardiens ont généralement gardé le silence sur leurs fonctions.

Le commandant allié Eisenhower lors de la libération de Ohrdruf en Allemagne, le 4 avril 1945. (Domaine public)

Un nombre non négligeable d’entre eux ont accompli des choses remarquables par la suite. Weiss a poursuivi une carrière dans le domaine des droits de l’Homme, notamment aux Nations unies, où il a contribué à la réglementation contre la torture. Mayer a rejoint la faculté de Princeton et a écrit plusieurs livres controversés, dont un sur la Shoah et un autre sur le sionisme.

L’engagement de Weiss en faveur des droits de l’Homme et les regrets qu’il éprouve à l’égard de son travail dans le camp se reflètent dans son dernier commentaire du film – sur « la question de savoir si l’on peut faire de mauvaises choses pour atteindre de bonnes fins. Je dirais que si vous faites cela, la fin que vous atteignez n’en vaut pas la peine ».

Une photo du nouveau documentaire animé Netflix « Camp Confidential : Les nazis secrets de l’Amérique ». (Crédit : avec l’aimable autorisation de Netflix)

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