L’agriculture telle que nous la connaissons aujourd’hui, pourrait avoir été inventée dans le nord d’Israël, a affirmé une équipe internationale.

Des chercheurs de l’université de Tel Aviv, l’université de Harvard, l’université de Bar-Ilan, et de l’université de Haïfa ont conclu que la culture des plantes pourrait avoir son origine en Galilée il y a quelque 23 000 années, 11 000 années plus tôt qu’on le supposait auparavant.

Avant cette découverte, les chercheurs étaient persuadés que l’agriculture était née bien plus tard, quelque 12 000 ans plus tard, dans le berceau de la civilisation – en Mésopotamie (l’actuel Irak et la Syrie) et dans certaines parties de la Turquie et de l’Iran.

Les conclusions, publiées dans la dernière édition de la revue PLoS ONE, analysent les trouvailles du site Ohalo II, un site ancien de 23 000 ans appartenant à une communauté de chasseurs-cueilleurs qui vivaient sur la rive de la mer de Galilée.

Le site est situé à 9 kilomètres au sud de la ville moderne de Tibériade, et a été découvert en 1989, lorsque le niveau du lac a chuté en raison de la sécheresse qui a sévi en Israël à la fin des années 1980.

Excavé et daté par une équipe de l’université de Haïfa dans un premier temps, le site se composait de six cabanes, qui servaient de logement, une tombe humaine, des vestiges bien conservés d’aliments d’origine animale et végétale, des perles de la mer Méditerranée, et la preuve de la fabrication d’outils en silex et de leur utilisation.

Le professeur Dani Nadel de l’Institut d’archéologie de Zinman de l’université de Haïfa a fouillé le site pendant six ans, concluant qu’elle représente le premier exemple de la culture à petite échelle qui n’a été retrouvé nulle part dans le monde. Il est le co-auteur de l’étude qui est actuellement en cours.

« Les restes des plantes du site ont été exceptionnellement bien préservés parce qu’ils ont été carbonisés puis recouverts par les sédiments et de l’eau, ce qui les a scellé dans des conditions à faible exposition d’oxygène », a déclaré le chercheur principal, le professeur Ehud Weiss du département l’étude de la terre d’Israël et d’archéologie Martin de l’Université Bar-Ilan (Szusz).

En conséquence, a-t-il poursuivi, « il était possible de récupérer une grande quantité d’informations sur le site et ses habitants – ce qui fait de ce site un site préservé de manière unique, et donc l’un des meilleurs exemples archéologiques dans le monde sur le mode de vie des chasseurs-cueilleurs. Ici, nous avons des preuves d’ensemencements et de récoltes répétés de céréales domestiquées plus tard ».

L’un des indices importants qui a conduit aux conclusions de l’équipe, a déclaré le professeur Marcelo Sternberg du Département de biologie moléculaire et d’écologie des plantes de la faculté des sciences de la vie de l’université de Tel Aviv, était la présence de mauvaises herbes sur le site Ohalo II.

Les résultats sur le site incluent quelques 150 000 restes de plantes, représentant plus de 140 espèces de plantes différentes.

Parmi celles-ci, l’équipe a identifié les céréales comestibles telles que l’amidonnier (une sorte de blés) sauvage, l’orge sauvage, et de l’avoine sauvage.

Ces céréales ont été mélangées avec 13 espèces de « proto-mauvaises herbes » – l’ancêtre des mauvaises herbes actuelles connues pour prospérer dans les champs d’agriculture – indiquant qu’elles ont poussé et ont ensuite été réunies involontairement ensemble.

Selon l’étude, les mauvaises herbes sont une constatation clé, car
« comme elles se sont développées dans les champs cultivés et des sols remués, une présence significative de mauvaises herbes dans les assemblages archéo-botaniques extraites des sites et des implantations de l’ère néolithiques tardives sont largement considérées comme un indicateur de la culture systématique ».

Certains des objets sur le site Ohalo II (Crédit : Dani Nadel / université de Haïfa)

Certains des objets sur le site Ohalo II (Crédit : Dani Nadel / université de Haïfa)

Une dalle de broyage posée fermement sur le plancher d’une hutte en broussaille et un outil en pierre avec lesquels des granulés d’amidon microscopiques ont été extraits, ainsi qu’un modèle de distribution unique de semences autour de cet outil, ont fourni une preuve supplémentaire que les grains de céréales ont été amenés dans la hutte et transformés en farine.

Cette farine a probablement été utilisée pour faire de la pâte, peut-être cuite sur une installation de pierres plates, qui se trouve juste à l’extérieur l’un des abris, note l’étude.

En outre, a ajouté Nadel, « nous avons trouvé plusieurs lames de faucilles à Ohalo II, et l’étude au microscope de la brillance long de leur bord de la lame indique qu’elles ont été utilisées pour les récoltes de céréales juste avant leur maturité complète. L’analyse a montré la présence de silicium, transférée des plants de blé et d’orge sur la lame au moment de la coupe. Ceci est une autre indication de la présence d’un pourcentage élevé de céréales de type domestique n’était pas aléatoire mais est plutôt un signe des pratiques culturales à long terme des résidents de ce site ».

Donc, cela signifie-t-il que l’agriculture a été inventée en Israël ? Peut-être pas « l’agriculture », a déclaré Weiss, mais que les compétences nécessaires pour travailler la terre oui.

Même avant la culture à grande échelle, les humains ont clairement eu quelques connaissances de base en agriculture et, plus important encore, ils ont démontré de la prévoyance et de la planification, a-t-il expliqué. « Bien que l’agriculture à grande échelle ne s’est développée que beaucoup plus tard, la tentative avait déjà commencé ».

« Même si l’agriculture à grande échelle ne s’est développée que beaucoup plus tard, notre étude démontre que le processus de la culture a commencé beaucoup plus tôt qu’on ne le croyait auparavant, et nous donne des raisons de repenser les capacités de nos ancêtres », a déclaré Sternberg.

« Ces premiers ancêtres étaient plus intelligent et plus qualifiés que nous le pensions », a-t-il conclu.