Les plus anciennes personnalités impliquées dans la gestion publique des terres en Israël se réuniront lundi afin de discuter de la meilleure façon de faire face à une campagne de vente de terrains par l’Église orthodoxe grecque aux investisseurs privés.

Parmi les participants, on compte le procureur général adjoint et les chefs de l’Administration des terres d’Israël, du Fonds national juif Karen Kayemeth LeIsrael (KKL), la municipalité de Jérusalem et des membres du ministère de la Justice.

Cette réunion intervient après la couverture médiatique d’une série de cas dans lesquels l’Église orthodoxe grecque aurait vendu des terres à des investisseurs privés.

L’église, l’un des plus grands propriétaires fonciers du pays, détient des dizaines de milliers de terres en Israël, certaines dans des zones sensibles comme les centres-villes et les sites d’antiquités, y compris les terrains sur lesquels la Knesset est construite à Jérusalem. Au total, les églises possèdent environ 100 000 dunams (24 000 acres) en Israël.

La membre de la Knesset, Rachel Azaria (Koulanou), cherche à faire avancer une loi qui permettra à l’État de confisquer de vastes étendues de terres qui ont été vendues.

Son projet de loi porte sur les terres actuellement occupées par des immeubles résidentiels, dont les propriétaires sont des locataires ou des sous-locataires. La confiscation prendrait effet le 1er janvier 2018 et les investisseurs privés seraient indemnisés.

De récents articles ont mis en lumière les ventes des terres grecques de l’Église orthodoxe à des investisseurs privés sur un site historique dans la ville côtière de Césarée et autour de l’horloge emblématique de Jaffa.

Une vision nocturne de l'horloge à l'entrée de Jaffa, le 30 juin 2008

Une vision nocturne de l’horloge à l’entrée de Jaffa, le 30 juin 2008

Mais le cas le plus important concerne la vente de 570 dunams (140 acres) de certains biens immobiliers les plus chers de Jérusalem par l’Église orthodoxe grecque à un groupe d’investisseurs privés dont l’identité n’est pas connue.

Le terrain comprendrait de vastes étendues du quartier huppé de Talbieh, dans le centre de Jérusalem, ainsi que le quartier de Nayot, s’étendant sur de grandes parties de la vallée de la Croix, qui reste l’une des rares superficies non développées au centre de la capitale, et vénéré comme l’endroit où – selon la tradition chrétienne – le bois aurait été pris pour faire le crucifix pour Jésus. Il comprend également une grande partie du musée d’Israël et des hôtels bien connus, tels que l’Inbal et le Dan Panorama.

Cet accord a créé une grande incertitude – et des valeurs immobilières affectées – pour plus de 1 000 propriétaires subventionnés par le KKL. La fondation détient en effet le bail principal sur le terrain, qui se terminera en 2050 ou 2051 – sauf si – ladite fondation ou un autre organisme – le renouvelle.

Si les baux ne sont pas renouvelés, les propriétaires qui n’ont pas vendu risquent d’être forcés de quitter leur domicile ou de payer pour prolonger les baux, ou même de louer leur propre maison.

Le KKL-JNF, qui a été créé en 1901 pour acheter et développer des terres dans ce qui était alors la Palestine, refuse de négocier avec les nouveaux propriétaires fonciers, connus uniquement sous le nom de Nayot Komemiyut Investments. « Ne leur donnez pas le respect d’un nom », a déclaré une source du KKL au Times of Israël.

« Il suffit de les appeler « anonymes. »

Plus de 90 % des terres d’Israël sont gérées par l’Autorité des terres d’Israël, au nom du KKL et de l’État. Elles sont louées à des particuliers dans le but d’y créer des logements résidentiels, pour le travail et l’agriculture. Lorsque les baux sont sur le point de se terminer, le conseil de l’ILA se réunit pour décider de les renouveler.

Depuis que la réforme agraire a été adoptée en 2009, l’État a commencé à donner à ces locataires la propriété des terres en jouissance.

Sur les terres privées en revanche, principalement celles appartenant à des églises, la situation est différente.

Dans les années 1920, les églises ont vendu des terres aux acheteurs juifs, mais dans les années 1930, sous la pression des nationalistes arabes, elles ont cessé de le faire. Depuis, ces transactions se sont limitées aux baux à long terme.

Entre 1951 et 1952, l’Église orthodoxe grecque a signé trois contrats avec le KKL, notamment pour louer le terrain de Talbieh-Nayot à Jérusalem pendant 99 ans.

Ces accords confèrent au KKL le droit d’étendre les contrats de location jusqu’à la fin des années 2050 et 2051 – dans le cas d’un nouveau contrat pour 49 ans supplémentaires et dans le cas des deux autres, pour des périodes à négocier. Ils expliquent également les mécanismes de tarification de ces extensions de bail.

Le monastère de la croix (Crédit : Shmuel Bar-Am)

Le monastère de la croix (Crédit : Shmuel Bar-Am)

À mesure que les maisons et les immeubles d’appartements se sont construits sur le terrain, le bailleur de KKL a subordonné des parcelles individuelles à la maison et aux propriétaires d’appartements, en utilisant des contrats où étaient clairement indiqués la date d’expiration des baux.

Avraham Aberman, un avocat qui est partenaire d’Ephraim Abramson, a confirmé que la terre avait été légalement achetée par ses clients – tous Israéliens – dans deux accords avec l’Eglise par deux groupes d’investisseurs séparés mais avec des liens.

De manière confuse, le premier accord, pour des droits partiels, a été réalisé par une entreprise appelée Nayot Komemiyut ; le deuxième accord, qui a sécurisé tous les droits – a été réalisé par Nayot Komemiyut Investments, qui inclut de nombreux mais pas tous les mêmes investisseurs que dans l’accord original.

Les deux accords ont été signés dans son bureau en présence du Patriarche Theophile III (il a les photographies pour le prouver).

Le deuxième accord donne la propriété totale de la terre à Nayot Komemiyut Investments. Aberman affirme que l’Eglise a offert au KKL le droit de prolonger ses baux avant que les investisseurs n’entrent en scène. Des sources au sein du KKL nient cet élément.

Il déclare également que son premier groupe d’investisseurs (qui était donc appelé Nayot Komemiyut) a, en réalité, rencontré le KKL pour prolonger les baux, mais que rien n’est sorti de ces rencontres non plus.

« Nous respectons les baux actuels de KKL, leur droit de prolonger les baux, et les mécanismes dans le contrat original pour déterminer ces extensions, a-t-il déclaré. Nous sommes mêmes prêts à négocier pour leur vendre la terre ».

La rue Marcus, dans le quartier Talbieh de Jérusalem. Illustration. (Crédit: Eiferman Realty)

La rue Marcus, dans le quartier Talbieh de Jérusalem. Illustration. (Crédit: Eiferman Realty)

Mais, a-t-il ajouté, « s’ils ne sont pas intéressés, nous pouvons vendre les baux ou la terre à n’importe qui, à condition que les acheteurs respectent les droits de KKL ».

Il a continué, « peut-être que nous négocierons pour vendre la terre aux propriétaires. De nombreuses personnes nous ont déjà contactés pour nous demander d’acheter leur terre. [Les propriétaires] ont essayé de contacter le KKL et n’ont même pas eu de réponse ».

Aberman a refusé de dévoiler qui sont les investisseurs. Le seul qui est connu est la famille Ben David de Jérusalem, qui possède moins de la moitié des parts. Les Ben David investissent dans l’immobilier et l’exploration de pétrole.

Mais il a souligné qu’ils sont tous juifs, que la plupart, si ce n’est tout le monde, sont citoyens israéliens, et que toutes les entreprises impliquées sont enregistrées en Israël et répondent aux autorités fiscales israéliennes.

Une source haut placée au KKL, qui a demandé à rester anonyme parce que plusieurs affaires sont encore en cours, a nié que le KKL s’était « endormi au volant » et avait échoué à protéger les intérêts à long-terme des propriétaires.

En 2000, le KKL a été la victime d’une ruse frauduleuse pour faire prolonger le bail.

Le patriarche grec orthodoxe de Jérusalem Théophile III à la procession des rameaux de Pâques à l'église du Saint sépulcre, dans la Vieille ville de Jérusalem, le 9 avril 2017 (Crédit : Gali Tibbon/AFP PHOTO)

Le patriarche grec orthodoxe de Jérusalem Théophile III à la procession des rameaux de Pâques à l’église du Saint sépulcre, dans la Vieille ville de Jérusalem, le 9 avril 2017 (Crédit : Gali Tibbon/AFP PHOTO)

Le KKL a été arnaqué par deux individus, qui ont été par la suite emprisonnés, ils ont promis de convaincre l’Eglise de vendre la terre pour 20 millions de dollars. Les deux ont réussi à persuader le patriarche vieillissant Théodore de signer un contrat en lui disant, alors qu’il était malade au lit, qu’il signait une carte de Pâques.

Une fois que la ruse a été découverte, une cour d’assises a statué que l’accord devait être annulé parce qu’il avait été réalisé illégalement. Mais un tribunal civil a accepté l’idée que le KKL avait agi de bonne foi et – ce qui est plus important – a même permis à l’organisation de mettre une note d’avertissement dans le cadastre déclarant que l’affaire n’était pas encore terminée – une décision que le KKL perçoit comme une première étape importante pour obtenir la propriété de la terre.

Rafi Eitan, l'homme qui a géré Pollard et qui est devenu plus tard un ministre du gouvernement, le 6 septembre 2006 (Crédit : Orel Cohen / flash 90)

Rafi Eitan, l’homme qui a géré Pollard et qui est devenu plus tard un ministre du gouvernement, le 6 septembre 2006 (Crédit : Orel Cohen / flash 90)

En 2007, c’est un ministère israélien qui a mis la pression sur l’Eglise pour se séparer de sa terre, non seulement à Talbieh et Nayot, mais dans tout le pays.

L’actuel patriarche, Théophile III, avait été choisi pour ce poste par le synode de l’Eglise en 2005 mais Israël avait refusé de le reconnaître officiellement pendant deux années.

Rafi Eitan, un ancien agent des services de renseignements qui a ensuite été ministre dans un gouvernement d’Ehud Olmert, a essayé de conditionner la reconnaissance d’Israël à l’acceptation par Théophile d’un plan en huit points.

Parmi les demandes, on trouvait celle que l’Eglise donne le premier droit de préemption sur toute terre ou bâtiments qu’il voulait vendre ou louer à long terme.

Un autre point stipulait que le patriarche devait respecter un accord légalement douteux qui avait été passé par l’Eglise et des entreprises importantes pour qu’une organisation israélienne d’implantation puisse louer deux hôtels dans la Vieille Ville, à côté de la Porte de Jaffa.

L’accord a entraîné la chute du prédécesseur de Théophile, Irenaios, qui a été accusé de céder des terres importantes de l’Eglise aux Juifs – une accusation qu’Irenaios a niée.

Un troisième point demandait de faire une liste de toutes les terres de l’Eglise en Israël, en Cisjordanie et à Gaza.

Théophile a rejeté le plan et, à la fin novembre 2007, il s’est plaint à la secrétaire d’Etat américaine de l’époque Condoleeza Rice qui a ensuite visité la capitale.

On a dit que Rice avait mis la pression sur Israël pour reconnaître Théophile comme patriarche.

Former US Secretary of State Condoleezza Rice speaking in Israel (Courtesy)

Condoleezza Rice en Israël (Autorisation)

En 2008, plusieurs tentatives ont été faites par KKL pour obtenir des droits sur la terre Talbieh-Nayot. Ce qui a été promis ou non est le sujet de procédures judiciaires devant les tribunaux.

En 2011, Nayot Komemiyut a réussi à obtenir des droits partiels sur la terre, mais Aberman, l’avocat, a déclaré que les discussions avec KKL ne sont allées nulle part.

« Le lendemain de ma signature du premier contrat en 2011, j’ai informé KKL », a-t-il déclaré au Times of Israël.

« Ensuite, ils ont eu une copie du contrat. Il y a eu des rencontres entre Nayot Komemyut et le KKL – je les ai rencontrés personnellement – mais le KKL n’a pas voulu décider de prolonger ou non le bail au delà des 40 ans qui leur restaient ».

« La clé est dans les mains du KKL. Ils peuvent décider de prolonger les droits jusqu’à la dernière minute, en 2050, mais nous pensons qu’il est juste qu’ils décident de prolonger rapidement pour donner de la tranquilité d’esprits aux propriétaires ».

La source du KKL a confirmé avoir rencontré les investisseurs. « Ils sont arrivés et ont déclaré qu’ils avaient un contrat avec le patriarche, a-t-il déclaré. Mais ils ont refusé de nous montrer l’accord complet et ils n’ont pas voulu nous dire qui étaient les acheteurs.

Il y avait plus des points d’interrogation qu’autre chose. Depuis lors, on fait du sur place avec eux pour essayer de comprendre qui ils sont.

Une vision du quartier de Nayot à Jérusalem le 10 janvier 2015, après une journée neigeuse (Crédit : Hadas Parush/Flash90)

Une vision du quartier de Nayot à Jérusalem le 10 janvier 2015, après une journée neigeuse (Crédit : Hadas Parush/Flash90)

« Le KKL s’occupe de l’impératif national de veiller et de gérer la terre, a continué la source. Nous avons signé les contrats dans les années 1950 pour développer les terres, pas pour faire des affaires ».

Il a ajouté « En réalité, ils nous ont fait une faveur. Cette [vente de terres de l’Eglise à des entités privées] se produit ailleurs en Israël aussi. C’est un problème du gouvernement, de l’ILA, du KKL, de nous tous ».

« Nous avons traité avec le patriarcat auparavant. Nous avons dû penser aux Grecs et aux Russes et à leurs intérêts, et le besoin de prendre en compte la minorité religieuse ».

« Mais nous disposons des outils pour protéger les résidents des hommes d’affaires, pour les retirer des griffes du cynisme et nous utiliserons ces outils ».

Dans une escalade de la guerre des mots, le KKL a récemment publié une lettre, d’abord aux médias en ensuite à Aberman, accusant les investisseurs d’avoir rompu le contrat de bail existant avec le KKL en initiant des rencontres avec les sous-locataires et leur causant du désarroi.

Aberman a nié avoir rompu le moindre contrat et a souligné que l’affirmation était ironique. « Le KKL dit qu’il ne nous reconnaît pas. Puis ensuite il dit que nous avons rompu un contrat, ce qui n’est pas vrai. Nous n’avons initié aucune rencontre avec les locataires. Ils nous ont contacté. Beaucoup de personnes ont essayé de contacter le KKL et n’ont même pas eu de réponse ».

Une autre dispute concerne les paiements des baux du KKL et le montant de ces paiements. KKL calcule. Le KKL calcule qu’il doit dans les dizaines de milliers de shekels, Nayot Komemiyut Investments dans les centaines de milliers.

Aberman affirme que le KKL n’a pas payé un centime à l’Eglise depuis 2008, ou à ses investisseurs depuis 2011.

Le KKL réplique en disant que leur accord est avec l’Eglise et que l’Eglise – dont un des comptes a été saisi – ne leur a pas dit où envoyer l’argent.

« Il n’y a personne à l’Eglise à qui parler », a déclaré la source.

En plus de la vente à Nayot Komemiyut Investments, l’Eglise a vendu de la terre dans les quartiers de Jérusalem de Givat Oranim et Abu Tor à une société écran appelée Koronetti et enregistrée dans les Iles Vierges Britanniques.

Korenetti a ensuite vendu la terre à Givat Oranim à une autre entreprise appelée Oranim Ltd.

Koronetti est également impliqué dans l’immobilier et a acheté de la terre du patriarcat sur la prestigieuse rue du Roi David de Jérusalem, au numéro 8, où le développement d’une boutique de vente de produits hôteliers est prévue.

Dans un accord séparé, comme ça a été révélé par le journal économique Calcalist en 2012, l’Eglise a vendu aux développeurs Benny Nehemia et l’entreprise Azorim une part de la terre sur laquelle la résidence de luxe King David a été construite depuis lors au 14 rue du Roi David.