NYC: 150 plaintes pour abus sexuels sur des enfants visent des organismes juifs
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NYC: 150 plaintes pour abus sexuels sur des enfants visent des organismes juifs

Les plaintes ont pu être déposées après que le Child Victims Act a ouvert une fenêtre de deux ans pour que les survivants puissent réclamer réparation

Illustration : le centre éducatif Morris et Ida Newman de l'école Ramaz à New York. (Crédit : Manhattan Sideways via JTA)
Illustration : le centre éducatif Morris et Ida Newman de l'école Ramaz à New York. (Crédit : Manhattan Sideways via JTA)

JTA – Au moins 150 procès pour abus sexuels sur des enfants ont été intentés contre des institutions juives à New York au cours des deux dernières années, en vertu d’une loi spéciale qui a temporairement levé le délai de prescription pour les anciennes plaintes, selon une analyse du système judiciaire de New York effectuée par la Jewish Telegraphic Agency.

Cette fenêtre de retour en arrière permettant de relancer des allégations a été créée par le Child Victims Act de 2019 et elle a entraîné une vague de poursuites judiciaires qui a culminé juste avant la date limite du 14 août 2021. Les survivants ont profité de la fenêtre offerte par la loi pour déposer près de 11 000 plaintes civiles contre des individus et des institutions, selon les données fournies par le bureau de l’administration judiciaire de New York.

Seule une petite fraction de ce total implique des institutions juives, mais le nombre est suffisamment élevé pour refléter un désir répandu parmi les victimes juives de demander des comptes aux responsables et de dénoncer les politiques et pratiques qui auraient permis les abus.

Ce chiffre s’explique également par le fait que New York abrite près de deux millions de Juifs, soit bien plus que tout autre État, et qu’elle est le siège de presque toutes les grandes institutions juives. La plupart des affaires impliquant des institutions juives ont été déposées à Brooklyn et à Manhattan.

Les poursuites portent sur des accusations concernant pratiquement toutes les dénominations du judaïsme. Les institutions citées comprennent des camps d’été, des écoles primaires et secondaires, des mouvements de jeunesse, des centres communautaires, des prestataires de services pour les personnes handicapées, des agences de placement familial et des synagogues.

Parmi les actions en justice intentées, au moins trois l’ont été contre l’United Synagogue of Conservative Judaism, les plaignants affirmant que l’organisation a permis, par négligence ou intentionnellement, à l’un de ses directeurs régionaux, Ed Ward, d’abuser sexuellement d’eux. Deux de ces plaintes ont été déposées quelques heures avant la date limite du 14 août, après que le Times of Israel a publié un article sur l’une des victimes présumées de Ward, qui a choisi de parler publiquement de ces abus pour la première fois.

La bibliothèque Mendel Gottesman de l’université Yeshiva. (Crédit : Wikimedia Commons via JTA)

Si certaines des institutions visées par les nouvelles poursuites semblent ne pas avoir été associées auparavant à des plaintes pour abus sexuels sur des enfants, de nombreuses autres font l’objet d’allégations depuis un certain temps.

Il y a au moins 11 poursuites, par exemple, contre la SAR Academy, une école orthodoxe moderne située dans le quartier de Riverdale, dans le Bronx, qui est mêlée depuis des années à des accusations concernant deux anciens enseignants qui auraient abusé d’élèves. L’un des enseignants, Stanley Rosenfeld, a admis avoir abusé de centaines de garçons au cours de sa vie.

Après les révélations de la SAR Academy, deux autres écoles de New York qui employaient Rosenfeld, la Ramaz School à Manhattan et la Westchester Day School dans la banlieue nord, ont lancé des enquêtes sur les abus sexuels. Les deux écoles font maintenant également l’objet de multiples poursuites judiciaires en vertu du Child Victims Act.

Dans une autre affaire très médiatisée, l’université Yeshiva a été accusée d’avoir hébergé des agresseurs sexuels d’enfants dans son lycée de garçons affilié dans les années 1950 à 1980. Des dizaines d’hommes se sont réunis pour poursuivre l’institution en 2014, mais leur plainte a été rejetée en raison d’un délai de prescription expiré. Aujourd’hui, l’université Yeshiva a été citée dans au moins une douzaine de cas en vertu du Child Victims Act.

Les institutions non juives qui avaient précédemment fait l’objet de plaintes pour abus très médiatisées ont également vu beaucoup plus de poursuites déposées pendant la période rétrospective. Des milliers de poursuites contre le clergé catholique sont apparues, conduisant quatre des huit diocèses de New York à demander la protection de la loi sur les faillites, au cours des deux dernières années. Un autre millier de poursuites visent les Boy Scouts of America, dont le bilan en matière d’abus d’enfants a fait l’objet d’une vaste couverture médiatique.

Initialement, la fenêtre permettant de relancer les affaires qui avaient été bloquées en raison du temps écoulé depuis l’abus présumé devait durer un an et se terminer en août 2020. Mais en raison de la pandémie de COVID-19 et de ses répercussions sur le système judiciaire, les législateurs new-yorkais ont prolongé le délai d’une année supplémentaire. Ils ont également modifié le délai de prescription pour les futurs cas d’abus et ont apporté diverses autres modifications pour lever les restrictions aux actions en justice des survivants.

SAR Academy dans le Bronx, New York. (Crédit : capture d’écran via Google Street Map)

Si le Child Victims Act a déclenché un pic d’allégations publiques, il est impossible d’extrapoler à partir des données pour déterminer la prévalence des abus sexuels sur les enfants dans la communauté juive ou dans des mouvements juifs en particulier. Les experts affirment que dans la communauté juive, ainsi que dans le monde entier, les abus sexuels sont beaucoup plus fréquents que ce qui apparaît dans les statistiques des forces de l’ordre ou dans les dossiers des tribunaux.

Les traumatismes et les sentiments de honte se combinent pour décourager les survivants de se manifester. Le scepticisme inhérent aux règles et aux normes du système judiciaire est également un facteur. Les lois sur la prescription peuvent faire perdre aux survivants des possibilités de recours ; le Child Victims Act offrait une possibilité, mais pour que les survivants intentent des poursuites, ils devaient être au courant de ce possible retour en arrière.

Les défenseurs des survivants d’abus sexuels dans la communauté juive se sont efforcés de sensibiliser les gens à ce possible retour en arrière et ont regardé avec impatience les actions en justice entrer dans le système judiciaire de New York avant la date limite du 14 août.

Pour Asher Lovy, qui dirige le groupe de défense des survivants Zaakah et a fait pression sur les législateurs pour qu’ils soutiennent la fenêtre de retour en arrière, apprendre le décompte final des cas a suscité une réaction mitigée.

« J’ai deux sentiments à ce sujet », a déclaré Lovy. « Je suis heureux que de nombreuses victimes se prévalent du Child Victims Act, d’autant plus que j’ai passé tellement d’années à me battre pour son adoption. Mais il reste beaucoup d’agresseurs qui ne seront pas tenus de rendre des comptes. Il y a des survivants qui n’auront jamais su que le Child Victims Act existait et qui ne se sentiront jamais autorisés à se manifester. »

Jacob Magid a contribué à cet article.

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