Comment un Israël naissant a été un enjeu clé dans l’élection de Truman en 1948
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Comment un Israël naissant a été un enjeu clé dans l’élection de Truman en 1948

L'auteur A.J. Baime raconte comment le soutien à l'État juif et aux droits civiques fut au centre de la campagne d'un candidat outsider

  • Harry S. Truman présente une édition du "Chicago Daily Tribune" le jour des élections, qui, sur la base des premiers résultats, a annoncé par erreur que "Dewey bat Truman", le 4 novembre 1948. (AP Photo/Byron Rollins)
    Harry S. Truman présente une édition du "Chicago Daily Tribune" le jour des élections, qui, sur la base des premiers résultats, a annoncé par erreur que "Dewey bat Truman", le 4 novembre 1948. (AP Photo/Byron Rollins)
  • Le président américain Harry S. Truman (à gauche) tient une copie de la Torah, qui lui a été offerte par Chaim Weizmann, à Washington, le 25 mai 1948. (Photo AP)
    Le président américain Harry S. Truman (à gauche) tient une copie de la Torah, qui lui a été offerte par Chaim Weizmann, à Washington, le 25 mai 1948. (Photo AP)
  • Le président Harry Truman (à droite), commence à applaudir alors que le gouverneur de New York Thomas E. Dewey s'avance vers l'estrade des orateurs lors des cérémonies de pose de la première pierre du siège permanent des Nations unies, le 24 octobre 1949 à New York. (Photo AP)
    Le président Harry Truman (à droite), commence à applaudir alors que le gouverneur de New York Thomas E. Dewey s'avance vers l'estrade des orateurs lors des cérémonies de pose de la première pierre du siège permanent des Nations unies, le 24 octobre 1949 à New York. (Photo AP)
  • Harry Truman, président de l'époque, (à gauche), félicite George Marshall, (au centre), après que l'ancien secrétaire d'État soit devenu président de la Croix-Rouge américaine à la Maison Blanche, le 3 octobre 1949. (Photo AP)
    Harry Truman, président de l'époque, (à gauche), félicite George Marshall, (au centre), après que l'ancien secrétaire d'État soit devenu président de la Croix-Rouge américaine à la Maison Blanche, le 3 octobre 1949. (Photo AP)

L’élection présidentielle américaine de cette année comporte peut-être de nombreux rebondissements, mais il est encore difficile de faire mieux que la campagne de 1948.

Cette année-là, le président Démocrate sortant, Harry S. Truman, affronte trois rivaux, dont aucun n’est plus redoutable que le candidat Républicain, le gouverneur de New York, Thomas Dewey. Cela s’est produit à un moment où l’histoire des États-Unis et du monde entier a connu des événements marquants, de la Guerre froide au mouvement des droits civiques en passant par la création d’une patrie juive au Moyen-Orient. Convaincus que Dewey était mieux préparé pour l’époque, les instituts de sondage et les médias ont prédit sa victoire à une écrasante majorité. Un journal de Chicago a publié « Dewey bat Truman » en première page le lendemain du jour de l’élection. Pourtant, presque tous se sont trompés : Truman a gagné contre toute attente.

Lors de la première élection présidentielle américaine après la Seconde Guerre mondiale, Truman a remporté la présidence de plein droit après avoir pris ses fonctions après la mort de Franklin Delano Roosevelt [FDR]. La campagne est décrite dans un nouveau livre de l’auteur juif américain A.J. Baime, « Dewey Defeats Truman : The 1948 Election and the Battle for America’s Soul« .

Lorsqu’il n’écrit pas une chronique sur les voitures pour le Wall Street Journal, Baime écrit des livres historiques non romanesques sur des sujets tels que l’industrie automobile pendant la Seconde Guerre mondiale et la rivalité entre les circuits de course Ford-Ferrari dans les années 1960. Son nouveau livre est le deuxième d’affilée sur Truman. Son titre reflète le titre fatidique du journal, et sa couverture montre une photo de Truman brandissant un exemplaire.

Harry S. Truman présente une édition du « Chicago Daily Tribune » le jour des élections, qui, sur la base des premiers résultats, a annoncé par erreur que « Dewey bat Truman », le 4 novembre 1948. (AP Photo/Byron Rollins)

« Dans mes deux livres sur Truman, j’ai voulu me concentrer sur des récits très spécifiques, avec un début, un milieu et une fin en apothéose », a déclaré Baime au Times of Israel.

La question brûlante d’Israël se retrouve dans le livre, y compris un moment dramatique où la nouvelle nation, qui mène une guerre pour l’indépendance, est devenue la « Surprise d’octobre » dans la campagne.

Il y a soixante-douze ans, le 28 octobre 1948, Truman a appris que, sans son approbation, le secrétaire d’État George Marshall était sur le point de soutenir publiquement un plan de paix des Nations unies portant le nom de son médiateur, le comte Folke Bernadotte. Ce plan reconnaîtrait les deux États, arabe et juif, de l’ancien mandat britannique en Palestine, mais il n’avait pas le soutien de l’administration du Premier ministre israélien David Ben Gurion.

« L’humiliation pour le président serait extrême, et cela lui coûterait sûrement le vote juif du 2 novembre », écrit Baime, en référence au jour de l’élection cette année-là.

A.J. Baime, auteur de « Dewey Defeats Truman ». (Autorisation)

Truman a résolu le problème en envoyant à Marshall deux câbles séparés et cryptés. L’un d’eux lui a ordonné de ne plus faire de commentaires avant de consulter le président. L’autre lui demandait de faire tout son possible « pour éviter de prendre position sur la Palestine » avant le lendemain du jour des élections, et que si un vote de l’ONU précédait cette date, les États-Unis devaient s’abstenir.

Ce soir-là, lors d’un rassemblement au Madison Square Garden, Truman « a évoqué le principal sujet de la
nuit : Israël », écrit Baime. « Ici à New York – où il y avait probablement plus de Juifs qu’en Terre Sainte – il a réitéré son soutien à la plate-forme démocrate. Sans s’engager à reconnaître de jure le nouveau gouvernement israélien, Truman s’est engagé à soutenir le succès de cette nouvelle nation ».

Dans un entretien téléphonique avec le Times of Israel en début d’année, Baime a qualifié Truman de « premier grand leader mondial à soutenir Israël ». Pourtant, Baime a déclaré : « De tous les défis insurmontables, aucun n’était aussi complexe que la question du peuple juif, la question de la patrie juive ».

La question a été abordée non seulement par Truman, mais aussi par certains de ses rivaux de campagne – notamment Dewey et le candidat du Parti progressiste, Henry Wallace, qui avait précédé Truman en tant que premier vice-président sous FDR. Le quatrième candidat, le gouverneur de Caroline du Sud Strom Thurmond, s’est concentré sur la défense des politiques ségrégationnistes dans le Sud américain en tant que membre des Dixiecrats, un parti dissident des Démocrates.

Le président Franklin D. Roosevelt et son épouse Eleanor aux côtés du vice-président élu Henry A. Wallace et de son épouse sur le parvis de la Maison Blanche à Washington, le 7 novembre 1940. (Photo AP)

À la fin des années 1940, tant les Juifs que les Arabes ont revendiqué des liens historiques à l’ancien mandat britannique. Le mouvement sioniste a cherché à créer un foyer national juif dont les habitants comprendraient des survivants de la Shoah. Cependant, la Palestine mandataire était déjà habitée par une population arabe, et les États arabes voisins se sont opposés à la proposition sioniste. L’ONU a réfléchi à la manière d’aborder la question. Tout comme Truman.

« Truman voulait vraiment soutenir la création d’une patrie juive », a déclaré Baime. « Il était également concerné politiquement. Beaucoup de puissants donateurs du Parti démocrate ne donneraient rien du tout à la campagne si elle ne soutenait pas la nation d’Israël ».

Une voix pro-israélienne dans le cercle du président était celle d’Eddie Jacobson, un juif américain qui a servi avec Truman pendant la Première Guerre mondiale. Après la guerre, ils se sont associés dans un magasin de vêtements pour hommes à Kansas City. Le commerce a fait faillite, mais pas leur amitié. Après que Truman fut devenu président, Jacobson a écrit à son ami pour lui demander de soutenir une patrie juive.

Les documents et les lettres de Jacobson étaient « très émouvants », a déclaré M. Baime, décrivant leur message au président comme « Le peuple juif a besoin de votre aide. Je veux que vous la leur accordiez ».

Le président américain Harry S. Truman (à gauche) tient une copie de la Torah, qui lui a été offerte par Chaim Weizmann, à Washington, le 25 mai 1948. (Photo AP)

Le livre montre que Truman se sentait parfois irrité par les sionistes. Pendant ce temps, les Départements d’Etat et de la Défense s’opposaient à une patrie juive au Moyen-Orient. À l’époque, les États-Unis importaient plus de pétrole qu’ils n’en produisaient chez eux, et ils estimaient que si une nouvelle guerre mondiale éclatait avec les Soviétiques, les États-Unis auraient besoin du pétrole du Moyen-Orient ou seraient confrontés à une défaite rapide, a déclaré M. Baime.

Le conflit arabo-israélien s’est aggravé. Le 17 septembre 1948, le médiateur de l’ONU Bernadotte est assassiné par le groupe Stern. Un mois plus tard, James Grover McDonald, fonctionnaire du Département d’État, s’inquiète du sort de 400 000 réfugiés palestiniens et estime à plus de 100 000 le nombre de personnes âgées, de femmes et d’enfants tuées en raison des conditions climatiques et du dénuement.

La position de Truman sur Israël a fini par être plus mesurée que ce que demandaient certains sionistes

La position de Truman sur Israël a fini par être plus mesurée que ce que demandaient certains sionistes et rivaux de campagne.

Baime a noté que le président a offert un « soutien de facto », qui a été donné au moment de l’indépendance d’Israël. C’était « provisoire jusqu’à ce que l’Etat d’Israël organise des élections démocratiques », a-t-il déclaré.

Le président Harry Truman (à droite), commence à applaudir alors que le gouverneur de New York Thomas E. Dewey s’avance vers l’estrade des orateurs lors des cérémonies de pose de la première pierre du siège permanent des Nations unies, le 24 octobre 1949 à New York. (Photo AP)

Selon le livre, non seulement les rivaux Dewey et Wallace ont soutenu l’État juif, mais ils ont promis plus que ce que Truman offrait.

« Il est important de se rappeler que Tom Dewey était largement considéré comme le favori pour remporter la victoire », a déclaré Baime. « Il était un gouverneur très populaire de l’Etat de New York, qui avait la plus grande population de Juifs en Amérique. Il faisait des promesses et n’était pas redevable au Département d’Etat américain ou au Département de la Défense. Il pouvait plus facilement promettre que Truman ne le pouvait ».

Cela inclut un événement du 22 octobre où le gouverneur « promettait tacitement qu’il accorderait une reconnaissance de jure immédiate, ou du moins c’est ce qu’il semblait », écrit Baime dans son livre.

Pressé par les actions de Dewey d’un côté et par celles du secrétaire Marshall de l’autre, Truman a trouvé un moyen de parvenir à une conclusion sur une question complexe. Il a dû faire face à de nombreux problèmes de ce genre et à de multiples épreuves. Outre l’indépendance d’Israël, cette année-là a été marquée par l’intégration des forces armées américaines, le plan Marshall (du nom du secrétaire d’État), les essais de la bombe atomique, le pont aérien de Berlin et la Peur rouge « Red Scare ».

Harry Truman, président de l’époque, (à gauche), félicite George Marshall, (au centre), après que l’ancien secrétaire d’État soit devenu président de la Croix-Rouge américaine à la Maison Blanche, le 3 octobre 1949. (Photo AP)

Parmi toutes ces questions, M. Baime a déclaré que le président était particulièrement sensible à deux d’entre elles : Israël et les droits civiques.

« Beaucoup de gens l’ont accusé » de soutenir Israël « juste pour qu’il obtienne le vote des Juifs », a dit M. Baime. « Cela l’a offensé. Ce n’était pas un geste politique mais une obligation morale ».

Et, selon Baime, « Truman a été le premier président à s’intéresser au vote des Afro-Américains ». L’auteur a noté que les Noirs se sont vu refuser le droit de vote dans de nombreux États du Sud depuis des générations, et a déclaré : « Tout comme le soutien de Truman à Israël, les droits civiques sont une question politique et morale ».

Le soutien à Israël n’était pas un geste politique mais une obligation morale

Ces questions se sont retrouvées dans les derniers jours de la campagne. Après le discours de Truman sur Israël au Madison Square Garden, le lendemain, il s’est rendu dans le quartier noir de Harlem pour un discours historique sur les droits civiques. Entre les discours, les sionistes ont organisé une veillée nocturne à l’hôtel Biltmore, qui a hébergé le président pendant son séjour à New York, et son vieil ami Jacobson était là pour une séance de planification le 29 au matin.

« Dewey Defeats Truman », par A.J. Baime. (Autorisation)

A la fin, il y a eu un autre drame : Le jour des élections.

« Pendant de nombreuses générations après la Première Guerre mondiale, il n’y a eu que deux événements où tout le monde en Amérique pouvait se rappeler où ils étaient et ce qu’ils faisaient », a déclaré M. Baime. « Pearl Harbor Day et quand ils ont appris que Truman avait été élu. »

A propos de ce dernier événement, il a déclaré : « Je connaissais une façon de raconter l’histoire de manière à attirer les lecteurs. Il ne s’agissait pas seulement de « Truman a gagné, Dewey a perdu ». Ils ressentiraient le choc de leur vie à son apogée. »

Dans l’ensemble, la campagne a des parallèles avec aujourd’hui.

« La montée du nationalisme blanc, la violence contre les Afro-Américains », a déclaré M. Baime. « La mesure dans laquelle la peur et l’anxiété se sont emparées de la population. Comment les candidats allaient aborder la peur de la guerre avec les Soviétiques, les essais de la bombe atomique, le pont aérien de Berlin … la Peur rouge. »

« Les gens à Washington devenaient tous nerveux à propos de ces histoires », a déclaré M. Baime. « Était-ce des faits ou des théories du complot ? C’est très pertinent aujourd’hui, à l’approche d’une élection. Même autour de la pandémie, il y a tellement de peur et d’anxiété aujourd’hui ».

Les experts de l’époque étaient convaincus que Dewey allait gagner

Ce qui a rendu l’élection si mémorable, c’est que les experts de l’époque étaient convaincus que Dewey allait gagner. En 2016, les sondages prédisaient également la victoire de la démocrate Hillary Clinton sur le nouveau candidat Républicain Donald Trump.

« Je me demande combien de personnes se frappent elles-mêmes », a réfléchi Baime. « Beaucoup de républicains ne sont pas allés voter [en 1948]. Ils pensaient que [Dewey allait] gagner. Je me demande combien de démocrates en 2016 n’ont pas pris la peine de voter ».

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