L’étoile de David sur la tombe de Gladys Presley relance le débat sur sa judéité
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L’étoile de David sur la tombe de Gladys Presley relance le débat sur sa judéité

60 ans après sa mort, une nouvelle exposition présente la pierre tombale de la mère d'Elvis Presley, qui comporte à la fois le symbole juif et une croix, conçue par Elvis lui-même

  • Gladys Love Presley, mère du chanteur de rock'n roll Elvis Presley, en 1957. (Crédit : Photo AP)
    Gladys Love Presley, mère du chanteur de rock'n roll Elvis Presley, en 1957. (Crédit : Photo AP)
  • La pierre tombale de Gladys Presley, désormais exposée à Graceland. Elle a été conçue par son célèbre fils pour honorer l'héritage juif de la famille. (Crédit : Dan Fellner via JTA)
    La pierre tombale de Gladys Presley, désormais exposée à Graceland. Elle a été conçue par son célèbre fils pour honorer l'héritage juif de la famille. (Crédit : Dan Fellner via JTA)
  • Le chanteur Elvis Presley en conférence de presse à l'intérieur de son wagon privé à la gare Union de Los Angeles, en Californie, aux États-Unis, à son arrivée le 20 avril 1960 pour tourner un film. (Crédit : AP Photo/HPM)
    Le chanteur Elvis Presley en conférence de presse à l'intérieur de son wagon privé à la gare Union de Los Angeles, en Californie, aux États-Unis, à son arrivée le 20 avril 1960 pour tourner un film. (Crédit : AP Photo/HPM)

MEMPHIS, Tenn. (JTA) – La grande caisse est restée ouverte dans un entrepôt de 20 000 pieds carrés ici pendant plus de quatre décennies, dissimulant un fait peu connu sur l’une des icônes culturelles de l’Amérique.

À l’intérieur, se trouvait la pierre tombale de Gladys, la mère d’Elvis Presley, qui était stockée dans les archives de Graceland avec 1,5 million d’autres objets depuis 1977. Et sur le côté supérieur gauche de la pierre tombale, longtemps restée invisible et conçue par Elvis lui-même, figure une étoile de David.

La pierre tombale, qui n’a été sortie du stockage qu’en 2018, est maintenant exposée dans le complexe de Memphis où Elvis a vécu de 1957 jusqu’à sa mort prématurée 20 ans plus tard, à l’âge de 42 ans. Elle se trouve dans le jardin de méditation de Graceland, juste à l’extérieur du manoir et à quelques mètres de la tombe d’Elvis.

Les histoires sur l’héritage juif d’Elvis circulent depuis longtemps, mais lorsqu’il s’agit d’une légende comme Presley – dont la mort n’est même pas considérée comme un fait établi dans certains milieux – il n’est pas toujours facile de séparer la réalité de la fiction. Avec la pierre tombale désormais exposée au public et un panneau d’accompagnement proclamant « l’héritage juif de Gladys », les « racines juives » du roi du rock and roll font à nouveau l’objet de discussions.

Angie Marchese, vice-présidente des archives et des expositions de Graceland, est certaine de l’ascendance juive d’Elvis. « Il y avait beaucoup de mystère autour de cela », a déclaré Marchese, qui a eu l’idée de dévoiler la pierre tombale de Gladys pour le 60e anniversaire de sa mort, en partie pour dissiper les doutes sur la lignée juive d’Elvis. « L’étoile est dessus, donc cela a répondu à beaucoup de questions qui se posaient. »

La pierre tombale de Gladys Presley, désormais exposée à Graceland. Elle a été conçue par son célèbre fils pour honorer l’héritage juif de la famille. (Crédit : Dan Fellner via JTA)

Marchese dit que l’arrière-arrière-grand-mère maternelle d’Elvis était une femme juive nommée Nancy Burdine. On sait peu de choses sur Burdine, mais on pense que sa famille a immigré en Amérique depuis ce qui est aujourd’hui la Lituanie, à l’époque de la Révolution américaine. Selon Ancestry.com, Nancy Burdine est née dans le Mississippi en 1826 et est morte en 1887.

L’arrière-petite-fille de Burdine était Gladys Love Smith, qui a épousé Vernon Presley en 1933. Deux ans plus tard, Gladys a donné naissance à Elvis à Tupelo, dans le Mississippi. La famille a déménagé à Memphis quand Elvis avait 13 ans.

Les Presley ont vécu dans un appartement situé juste en dessous de la famille du rabbin Alfred Fruchter, le premier directeur de l’Académie hébraïque de Memphis. Le fils du rabbin, Harold, qui vit aujourd’hui dans le Maryland, a déclaré qu’Elvis était en fait le « shabbos goy » des Fruchter, un non-Juif qui effectue des tâches ménagères pour les Juifs pratiquants, normalement interdites le jour du sabbat. M. Fruchter a déclaré que ses parents « n’ont jamais eu la moindre idée » qu’Elvis pouvait avoir des racines juives.

« S’ils l’avaient su, ils n’auraient jamais envisagé de lui demander d’être un shabbos goy« , a déclaré Fruchter.

Elvis était particulièrement proche de sa mère, qui a succombé à un arrêt cardiaque en 1958, à l’âge de 46 ans. Au départ, Elvis l’a fait enterrer dans un cimetière public de Memphis. Sa pierre tombale était marquée d’une croix.

Mais Marchese raconte que six ans plus tard, Elvis a remplacé la pierre tombale par une pierre conçue selon ses spécifications. La nouvelle pierre tombale comportait une étoile de David d’un côté et une croix de l’autre, avec les mots « Sunshine Of Our Home » gravés entre les deux.

Une carte de Rosh Hashanah représentant Elvis Presley sur une photo des années 1960, fabriquée en Israël dans les années1970. (Crédit : Musée d’Israël)

Qu’est-ce qui a poussé Elvis à inclure l’étoile de David sur la pierre tombale de sa mère ? Mme Marchese l’ignore et ignore aussi la date à laquelle Elvis pris connaissance de l’héritage juif de sa mère. Mais elle affirme que « la foi juive l’a réconforté lorsqu’il cherchait des réponses » pour l’aider à faire face à son décès. La judéité étant matrilinéaire, si Gladys était juive, il l’était aussi.

Après une tentative de vol du corps d’Elvis dans un cimetière de Memphis, Vernon Presley a fait déplacer les restes de son fils et de sa femme à Graceland pour des raisons de sécurité. La pierre tombale de Gladys avec l’étoile de David y a été entreposée et y est restée jusqu’à ce que Marchese suggère de l’exposer au public.

Gladys Love Presley, mère du chanteur de rock’n roll Elvis Presley, en 1957. (Crédit : Photo AP)

« Nous avons pensé que ce serait une excellente façon d’honorer son héritage juif et de lui rendre hommage », a déclaré Marchese, qui travaille à Graceland depuis 32 ans et qui est l’un des plus grands experts mondiaux de la famille Presley. « Nous pensons que c’est ce qu’Elvis aurait voulu. »

Il existe des preuves plus larges que le symbole sur la pierre tombale de l’identification d’Elvis avec le judaïsme. Au fil des ans, il a généreusement donné à diverses organisations juives, dont le Centre communautaire juif de Memphis, un don honoré par une plaque qui se trouve aujourd’hui à Graceland. La bibliothèque personnelle d’Elvis comprenait plusieurs livres sur le judaïsme et l’histoire juive.

À la fin de sa vie, Elvis a souvent été photographié portant des colliers avec l’étoile de David et le mot hébreu « ‘hai », qui signifie vie. Le pendentif  est conservé dans une armoire à Graceland, à côté des clés de la célèbre Cadillac rose de 1955 du chanteur. N’étant pas du genre à être accusé de subtilité, Elvis a fait concevoir le collier avec 17 diamants. Il a acheté le bijou en 1976, un an avant sa mort.

Il plaisantait souvent en disant : « je ne veux pas être exclu du paradis pour un détail technique », a déclaré Marchese. »Il portait donc une étoile de David, un ‘hai et aussi une croix. Il voulait que toutes ses bases soient couvertes ».

Sa propre pierre tombale est toutefois surmontée d’une simple croix.

La tombe d’Elvis Presley à Graceland (Crédit : HAL333 /Wikipedia)

Malgré l’héritage apparent de Gladys, Presley a été élevé dans l’Église de l’Assemblée de Dieu, mais il a exploré d’autres religions en vieillissant et en commençant à lutter contre des problèmes physiques et mentaux.
« Il était toujours à la recherche de réponses quant à la raison pour laquelle il avait été choisi pour être qui il était », a déclaré Marchese. « Je pense qu’il a trouvé certaines de ces réponses à travers différentes religions. »

Il a été suggéré que les agents d’Elvis ont cherché à cacher au public les suggestions de son héritage juif, de peur que cela n’incite certains de ses fans du Sud à l’abandonner. Mais Marchese affirme qu’il n’y a aucune preuve de cela.

« Ce n’était pas quelque chose qu’il fuyait », dit-elle. « Il se faisait photographier avec ces [colliers] et il faisait des dons aux centres communautaires juifs tout au long de sa vie ».

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