Rechercher

80 ans après un avenir prometteur, cette chanteuse juive est enfin reconnue

Madeline Forman a quitté sa carrière musicale naissante pour aider à subvenir aux besoins de sa famille d'immigrants russes dans le New Jersey

Madeleine Forman. (Autorisation de la famille Forman/via JTA)
Madeleine Forman. (Autorisation de la famille Forman/via JTA)

JTA – Madeline Millman n’avait que 17 ans lorsqu’elle a occupé le devant de la scène au théâtre Adams dans le centre-ville de Newark, dans le New Jersey, sous les projecteurs où les Andrews Sisters, Duke Ellington, Ella Fitzgerald et plusieurs de ses autres héros avaient joué à guichets fermés.

« J’ai fermé les yeux, je me suis concentrée et je me suis dit : ‘5 000 personnes ou une personne, peu importe – je chante' », se souvient-elle. « Je me sentais vraiment bien. »

Et pourquoi pas ? Madeline avait séché l’école avec des amis pour participer à un concours de talents – qu’elle a gagné. Le maître de cérémonie, le comique Joey Adams, l’a arrêtée en sortant pour lui dire qu’elle avait une belle voix et un avenir prometteur. « Après quoi, quelques personnes m’ont remarquée, ont voulu m’aider dans ma carrière, et m’ont encouragée à faire des disques », a-t-elle déclaré. En 1946, elle enregistre plusieurs chansons populaires sur un 78 tours dans un studio local : « Nobody’s Baby », « Can’t Help Lovin’ That Man of Mine », entre autres.

Si le nom de « Madeline Forman », comme on l’appelle aujourd’hui, ne vous dit rien, c’est tout à fait normal ; la vie s’est mise en travers de sa carrière. Les disques ont été entreposés dans une boîte, et Forman, maintenant âgée de 95 ans, « a commencé à faire tout ce qu'[elle devait] faire ». Cela signifiait travailler comme secrétaire pour aider à subvenir aux besoins de ses parents immigrés russes et de ses quatre frères et sœurs ; son père, Simon Millman, vendait des bananes sur une brouette. La famille vivait dans l’un des premiers immeubles de Newark – et c’est peu dire, se souvient-elle, car cela signifiait qu’ils avaient du chauffage. Mais ils avaient très peu d’argent et parfois trop peu de nourriture.

Près de 80 ans plus tard, sa voix se fait à nouveau entendre. En pleine pandémie de COVID-19, elle et son mari, Joseph, ont découvert une boîte poussiéreuse dans la maison qu’ils partageaient depuis plus de 60 ans à West Long Branch, dans le New Jersey. Il contenait des vinyles de standards de jazz et de pop, ainsi que quelques mélodies yiddish, que Forman avait enregistrées il y a plus de sept décennies, lorsqu’elle avait l’espoir – et peut-être le talent – ​​de devenir la prochaine Judy Garland.

« J’ai regardé l’étiquette et j’ai repensé à cette journée dans le studio d’enregistrement », a déclaré Forman, aujourd’hui âgé de 95 ans, à la Jewish Telegraphic Agency. « C’était une sensation merveilleuse, extraordinaire ! Si nous n’avions pas déménagé, je ne les aurais peut-être jamais retrouvés. »

Désormais remasterisées et numérisées, les chansons ont été saluées par les experts de l’industrie et téléchargées des milliers de fois dans le monde entier. L’histoire d’un rêve américain différé a pu commencer un nouveau chapitre, offrant, au passage, une fenêtre sur l’expérience juive américaine.

Forman est née chanteuse. « Si quelqu’un me le demandais, je chantais. Ça faisait passer le temps. Nous n’avions pas beaucoup de jouets, mais nous nous nous amusions bien. J’aimais chanter. Je chantais partout où je le pouvais. S’il y avait un micro, je me levais et je chantais pour ma famille, pour mes amis, pour des étrangers lors des fêtes. »

En 1953, lors de sa réception de mariage, elle est montée sur scène pour chanter « Begin the Beguine » de Cole Porter ainsi que les standards yiddish « Oy ! Maman » et « Sheyn Vi Di Devone ».

« S’il y avait un groupe de personnes juives, je chantais ces chansons », a déclaré Forman. « Ma mère parlait yiddish et elle s’est assurée que – espérons-le – je prononce tout correctement. »

Une personne embauchée pour consigner les vœux des invités a tout enregistré. Ces disques faisaient également partie de la pile redécouverte. Même avec le bavardage et le cliquetis des plats, la joie – et le talent – ​​de Forman étaient audibles.

Lors de sa lune de miel, dans la célèbre station balnéaire de Nevele dans les Catskills, le succès a bien failli frappé à sa porte une nouvelle fois. Lors de la soirée « à micro ouvert » de l’hôtel, elle a séduit la foule. « Le chef d’orchestre m’a proposé le poste [à plein temps] », se souvient-elle fièrement. « Je me suis tournée vers les gens – il y en avait quelques milliers – et j’ai dit : ‘Vous en êtes tous témoins !’ Mais je lui ai dit : ‘Vous arrivez trop tard – je viens juste de me marier.' »

Forman n’a « aucun regret » sur sa vie, bien que ce ne soit qu’une version plus discrète du rêve américain. Elle et Joe se sont installés en banlieue pour élever Glenn et Adrienne. Au lieu de faire du show business, elle s’est retrouvée à diriger une entreprise de chaussures et a finalement ouvert son propre restaurant diététique, Madeline’s Slim Cuisine. (Elle a rougi d’être qualifiée d’entrepreneur – « Vous l’avez dit », a-t-elle hésité.)

Les samedis soirs au restaurant, elle engageait un guitariste et un bassiste pour l’accompagner ; elle lançait chaque set avec une interprétation du standard de 1941 d’Henry Nemo « Don’t Take Your Love From Me » – chaque semaine pendant 10 ans.

« Je me suis éclatée », dit-elle. « C’était une petite extension de ma carrière. »

Mais elle n’a jamais parlé de ce qui aurait pu arriver. Jusqu’à ce qu’elle l’appelle avec enthousiasme en août 2020, Glenn, qui est devenu médecin, n’avait aucune idée que sa mère avait déjà enregistré une chanson, et encore moins qu’elle aspirait à plus. Il s’est rendu à son nouvel appartement, et ils ont emprunté la vieille platine d’un ami et se sont mis à jouer les vinyles.

Madeleine Forman. (Autorisation de la famille Forman/via JTA)

« Je savais qu’elle aimait chanter, mais je ne l’avais jamais entendue comme ça », a déclaré Glenn. « Je pense qu’elle a juste enfoui tout ça au fond de sa mémoire et a continué sa vie. Elle m’a dit qu’elle avait l’habitude de ne pas obtenir ce dont elle rêvait parce que les temps étaient difficiles. Donc pour elle, [ne pas poursuivre une carrière de chanteuse] n’était qu’un autre exemple. Mais ensuite, quand elle a retrouvé les disques, elle a commencé à me raconter son histoire. »

Glenn a appelé son cousin, Howard Forman, un musicien et producteur montréalais qui a travaillé avec des artistes tels que Céline Dion et qui a été nominé pour deux prix de l’Académie canadienne.

« La première chose que j’ai dite a été : ‘Ne les passez plus !' », a déclaré Howard Forman, notant que l’aiguille pourrait se détériorer ou éventuellement détruire le vinyle. Au lieu de cela, il a trouvé un ingénieur à San Diego spécialisé dans la numérisation de supports obsolètes et a créé un CD – le premier album de Madeline, dont la préparation aura pris 75 ans. (Les chansons sont désormais disponibles sur SoundCloud et sur MadelineForman.com.)

« Les chansons de Madeline étaient vraiment bonnes », a déclaré Howard. « Ce n’est pas une blague. Je pouvais entendre les coups de langue qu’elle volait aux chanteurs populaires de l’époque, et ce avec succès. »

Il a, en particulier, admiré son interprétation de « Don’t Take Your Love From Me » – « C’était parfait », a-t-il déclaré. Il a joué un morceau de guitare des années 40 et a procédé au montage dans son home studio. Il comptait seulement le renvoyer à Madeline et Glenn en cadeau, comme « une petite collaboration entre les générations », mais l’a finalement publié sur les réseaux sociaux.

« L’avalanche » de commentaires – d’autres chanteurs, auteurs-compositeurs, producteurs et ingénieurs, dont plusieurs lauréats d’un Grammy et d’un Oscar – « était stupéfiante », a déclaré Howard. La plupart ont commenté non seulement la technique précise de Madeline, mais aussi son effet naturel.

Madeline était aux anges.

« J’ai souri toute la journée », a-t-elle déclaré. « Il y a beaucoup de gens gentils dans ce monde. » Elle est également ravie que les chansons en yiddish attirent l’attention de jeunes juifs qui ne les connaissaient pas.

« C’est votre passé », a-t-elle dit. « Tout simplement. »

En mars 2021, Howard lui a organisé une session dans les studios d’enregistrement Shorefire, dont la liste de clients comprend Bruce Springsteen et Debbie Harry de Blondie entre autres. En raison des protocoles COVID, Madeline a chanté « Don’t Take Your Love From Me » seule, avec des musiciens jouant à distance, devenant peut-être le premier artiste à ré-enregistrer la même chanson 75 ans plus tard – un exploit que même Tony Bennett ne peut égaler.

Sa belle histoire s’est propagée. Le New York Times l’a remarquée. Dans les deux jours qui ont suivi, sa version de « Don’t Take Your Love From Me » a été téléchargée près de 200 000 fois. « The Today Show » a suivi.

Avec le réalisateur Richard Mortimer, Howard Forman a produit un court-métrage de sept minutes qui comprend le récent « ré-enregistrement » de Madeline. Depuis, il l’a inscrit à une cinquantaine de festivals de cinéma, de Sundance à Moscou, où elle a commencé à se faire remarquer.

Depuis lors, Madeline chante tous les jours, en commençant par réveiller son mari avec « Oh How I Hate to Get Up in the Morning » d’Irving Berlin. Et elle apprend à jouer du piano sur un nouveau clavier que Glenn lui a acheté. Pourtant, elle a écarté l’idée d’entreprendre une carrière professionnelle.

« J’ai de la chance d’avoir fait ce que j’ai fait et de faire ce que je fais », a-t-elle déclaré. « Je suis toujours là et je chante toujours. Et je souris tout le temps. »

En savoir plus sur :
C’est vous qui le dites...