Au ghetto de Varsovie, distanciation et hygiène ont vaincu une épidémie mortelle
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Au ghetto de Varsovie, distanciation et hygiène ont vaincu une épidémie mortelle

Une recherche menée par un bio-mathématicien de l'université de Tel Aviv découvre des moyens étonnamment simples utilisés par des Juifs persécutés et affamés pour arrêter le typhus

Des Juifs alignés dans le ghetto de Varsovie au cours de la Seconde guerre mondiale. (Crédit : Autorisation de l'American Jewish Joint Distribution Committee Archives via JTA)
Des Juifs alignés dans le ghetto de Varsovie au cours de la Seconde guerre mondiale. (Crédit : Autorisation de l'American Jewish Joint Distribution Committee Archives via JTA)

Ghetto de Varsovie, novembre 1941. Quelque 450 000 personnes, pour la plupart des Juifs, étaient entassées dans une zone de quelque 2 km2, soit dix fois la densité des villes modernes.

Le typhus se répandait comme une traînée de poudre dans les rues sales et bondées du ghetto. Le typhus, disaient les nazis, était la raison pour laquelle un ghetto était nécessaire en premier lieu ; les Juifs répandaient la maladie.

Des dizaines de milliers de personnes étaient malades et mourantes, et un hiver rigoureux – où la maladie causée par la bactérie du typhus est particulièrement virulente – était encore à venir.

Les nazis bloquaient l’entrée de la nourriture et des fournitures. Des milliers de personnes mouraient de famine, et celles qui vivaient étaient plus exposées aux infections et à la mort.

Puis, inexplicablement, miraculeusement, malgré les conditions idéales de propagation du typhus, la maladie s’est atténuée. Les historiens n’ont pas pu l’expliquer et les témoins de l’époque l’ont qualifié de miraculeux.

Un soldat allemand donne des ordres à des hommes juifs dans le ghetto de Varsovie en 1941. (Galerie Bilderwelt/Getty Images/ via JTA)

Aujourd’hui, une équipe dirigée par le bio-mathématicien Lewi Stone de l’université de Tel Aviv pense avoir la réponse à ce mystère.

Il s’agit, tout simplement et incroyablement, d’une distanciation sociale.

Lorsque les nazis ont rassemblé des centaines de milliers de Juifs, de Roms et d’autres personnes dans le ghetto, quelque 800 médecins et des milliers d’infirmières et autres professionnels de la santé les ont accompagnés.

Le typhus est transmis par les poux, et peut être stoppé dans sa course par une bonne hygiène et une distanciation sociale.

Les médecins internés dans le ghetto le savaient et se sont lancés dans un vaste programme comprenant des conférences, l’ouverture d’une école de médecine clandestine secrète et des appels à la distanciation sociale.

Liquidation par les nazis du ghetto de Varsovie. (Avec l’aimable autorisation de l’USHMM)

« Les habitants étaient terrifiés par les contacts accidentels et pratiquaient la distanciation sociale », ont écrit les chercheurs.

Ils ont ajouté : « Il y a eu des centaines de conférences publiques sur la lutte contre le typhus et les épidémies. Une université clandestine a été créée pour former de jeunes étudiants en médecine, et des études scientifiques sur le phénomène de la faim et des épidémies ont été entreprises. La propreté des immeubles et des appartements a été encouragée et souvent imposée. La distanciation sociale était considérée par tous comme un simple bon sens, mais elle n’était pas appliquée. L’auto-isolement des foyers était mis en pratique, mais pas de manière exhaustive.

« Enfin, des programmes et des mesures d’assainissement complexes et très élaborés ont été mis au point par le ministère de la Santé et le Conseil [juif] dans le but d’éradiquer le typhus. Ces efforts, dans les conditions données, ont été ce qu’Adina Blady-Szawjger, une médecin survivante du ghetto de Varsovie, a appelé la « médecine surhumaine » après la guerre. C’est la preuve du succès de la politique du Conseil juif, qui a souvent été blâmé pour sa corruption et son incompétence », ont déclaré les chercheurs.

Les résultats ont été stupéfiants.

Comme l’écrivait l’historien Emanuel Ringelblum, qui a décrit la vie dans le ghetto, en novembre 1941, « l’épidémie de typhus a quelque peu diminué – juste en hiver, quand elle s’aggrave généralement. Le taux de l’épidémie a diminué d’environ 40 %. J’ai entendu cela des apothicaires, et la même chose des médecins et de l’hôpital ».

Il peut sembler presque impossible que les campagnes d’hygiène et de distanciation sociale fonctionnent dans les conditions d’exiguïté et de famine du ghetto, mais c’est pourtant le cas.

Un enfant mourant dans les rues du ghetto de Varsovie. (Photo de Heinz Joest, sergent de la Wehrmacht, Wikimedia Commons)

« Il n’y a pas d’autres hypothèses alternatives raisonnables pour expliquer la disparition précoce de l’épidémie au début de l’hiver », ont déclaré les chercheurs, après avoir modélisé de multiples scénarios dans la recherche de ce qui s’est passé.

Les modèles mathématiques basés sur les rapports de cas dans la période précédant novembre 1941 suggèrent que plus de 300 000 personnes auraient dû contracter la maladie, soit trois fois plus que le nombre effectif.

« C’est l’une des plus grandes expériences médicales de tous les temps », a déclaré le médecin et historien Howard Markel, qui a inventé le terme « aplatir la courbe », au Christian Science Monitor.

« Nous devrions nous inspirer du courage, de la bravoure et de l’unité des médecins, des infirmières et des patients pour combattre un ennemi contagieux. C’est ce que nous devons faire aujourd’hui, et ils l’ont fait dans des circonstances bien plus difficiles », a-t-il déclaré.

Au final, jusqu’à 30 000 habitants du ghetto sont morts du typhus au moment où le ghetto a été liquidé et ses habitants envoyés mourir dans les chambres à gaz de Treblinka.

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