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Un nouveau musée raconte l’histoire des Juifs de Singapour, en commençant par Bagdad

D'innombrables points de repère dans la ville rendent hommage aux contributions et à l'histoire riche de 200 ans de la petite communauté juive

  • L'intérieur de la synagogue Maghain Aboth, l'une des deux congrégations orthodoxes de Singapour. (Crédit : Jewish Welfare Board of Singapore/ via JTA)
    L'intérieur de la synagogue Maghain Aboth, l'une des deux congrégations orthodoxes de Singapour. (Crédit : Jewish Welfare Board of Singapore/ via JTA)
  • Une capture d'écran d'une visite virtuelle du musée des Juifs de Singapour. (Crédit : capture d'écran/ via JTA)
    Une capture d'écran d'une visite virtuelle du musée des Juifs de Singapour. (Crédit : capture d'écran/ via JTA)
  • Le ministre de l'Intérieur et de la Justice de Singapour, K. Shanmugam, (à gauche), visitent le musée avec Nash Benjamin, (centre), le président du Jewish Welfare Board de Singapour, et le grand rabbin de Singapour, Mordechai Abergel. (Crédit : Jewish Welfare Board of Singapre/ via JTA)
    Le ministre de l'Intérieur et de la Justice de Singapour, K. Shanmugam, (à gauche), visitent le musée avec Nash Benjamin, (centre), le président du Jewish Welfare Board de Singapour, et le grand rabbin de Singapour, Mordechai Abergel. (Crédit : Jewish Welfare Board of Singapre/ via JTA)
  • Une exposition d'objets religieux juifs traditionnels, dont une ménorah, des chandeliers, un Tanakh centenaire et l'exemplaire personnel du "Livre des Psaumes" de feu Jacob Ballas, ainsi que son tallit et son ensemble de tefillin. (Crédit : Jewish Welfare Board of Singapore/ via JTA)
    Une exposition d'objets religieux juifs traditionnels, dont une ménorah, des chandeliers, un Tanakh centenaire et l'exemplaire personnel du "Livre des Psaumes" de feu Jacob Ballas, ainsi que son tallit et son ensemble de tefillin. (Crédit : Jewish Welfare Board of Singapore/ via JTA)

JTA – L’histoire juive de Singapour est palpable dans ses rues : Il y a Manasseh Lane et Meyer Road, nommées en l’honneur de Manasseh Meyer, un juif de Bagdad extrêmement influent et l’un des premiers dirigeants de la communauté juive, qui a contribué à l’ouverture de deux synagogues séfarades.

Le long de Middle Road, des bâtiments du 19e siècle portant des étoiles de David et les noms des hommes d’affaires juifs qui les ont construits bordent la rue, marquant ce qui était autrefois le « Mahallah », ou quartier juif, où 1 500 Juifs vivaient au milieu du 20e siècle.

En fait, dans cette ville d’Asie du Sud-Est de 5,7 millions d’habitants – essentiellement des migrants d’origine chinoise, malaise et indienne et seulement 2 500 Juifs – d’innombrables routes et monuments de la cité-État portent le nom de Juifs influents du passé et de leurs réalisations.

Mais au cours de leurs 200 ans d’histoire riche, les Juifs de Singapour n’ont jamais eu un endroit à eux pour montrer l’histoire de leur peuple, jusqu’à présent. Dans l’ancien Mahallah et au rez-de-chaussée du centre communautaire Jacob Ballas – du nom du philanthrope juif irakien qui a présidé la bourse de Singapour et de Malaisie dans les années 1960 – un nouveau musée raconte toute l’histoire de la plus ancienne communauté juive d’Asie du Sud-Est, en commençant par l’arrivée du premier juif en 1819.

« Il est vraiment important que les Singapouriens connaissent le rôle que les Juifs ont joué au cours de ces 200 ans d’histoire, et il a été significatif », a déclaré Ben Benjamin, membre du Jewish Welfare Board de Singapour, qui a été le fer de lance du musée. Nous voulions montrer que ce n’est pas seulement le peuple juif de Singapour, mais aussi que les Juifs sont « singapouriens ».

Le musée des Juifs de Singapour retrace l’histoire d’une communauté qui a connu des hauts et des bas, alors même que Singapour connaissait une croissance rapide. Pendant la majeure partie des 19e et 20e siècles, la population juive locale était composée en grande partie d’émigrés d’Irak et d’Europe venus à Singapour pour échapper à l’antisémitisme et faire du commerce, y compris la famille de Benjamin. Au milieu du 20e siècle, avant la Seconde Guerre mondiale, la communauté a atteint 1 500 Juifs avant d’entamer un déclin brutal ; moins de 200 personnes y vivaient dans les années 1960.

Une exposition d’objets religieux juifs traditionnels, dont une ménorah, des chandeliers, un Tanakh centenaire et l’exemplaire personnel du « Livre des Psaumes » de feu Jacob Ballas, ainsi que son tallit et son ensemble de tefillin. (Crédit : Jewish Welfare Board of Singapore/ via JTA)

Aujourd’hui, un nombre record de 2 500 Juifs vivent à Singapour. Mais même si certaines des anciennes familles de commerçants de Bagdad demeurent – Benjamin est un juif irako-singapourien de cinquième génération – la majorité des juifs locaux sont désormais un mélange diversifié d’arrivants plus récents parlant hébreu ou anglais, venus investir dans l’un des centres technologiques et financiers du monde.
Le cœur historique de la communauté juive de Singapour, cependant, « malheureusement, continuera à se réduire », a déclaré Benjamin, et le musée est un effort pour le préserver.

Le musée met en lumière une époque où certaines des personnalités les plus importantes de Singapour étaient juives, comme David Marshall, qui est devenu le Premier ministre en chef de la ville-État en 1955. Les visiteurs peuvent scanner des codes QR pour entendre les voix et les discours de Marshall et d’autres personnalités, et visionner des vidéos, des photographies et des objets issus du riche passé et du présent de la communauté.

« Des choses vraiment intéressantes ont été découvertes au cours du processus de conservation », a déclaré M. Benjamin. Les conservateurs ont trouvé des photographies de propriétés juives inconnues, comme une station balnéaire située à l’ouest de Singapour, loin du Mahallah.

Le ministre de l’Intérieur et de la Justice de Singapour, K. Shanmugam, à gauche, visite le musée avec Nash Benjamin, au centre, le président du Jewish Welfare Board de Singapour, et le grand rabbin de Singapour, Mordechai Abergel. (Crédit : Jewish Welfare Board of Singapre/ via JTA)

« Il a maintenant été complètement démoli pour faire place à ce qui est le cœur industriel de Singapour », a-t-il dit. « Nous ne le savions pas jusqu’à ce que ce musée soit mis en place ».

Basé sur un livre commandé par la communauté et publié en 2007, le musée est le fruit de trois années de travail et de préparation que la pandémie n’a fait que retarder. Enfin, le 2 décembre, le musée a ouvert ses portes au public.

« Nous espérons que l’histoire de nos ancêtres, dont la plupart avaient fui les persécutions d’Irak pour s’installer et prospérer à Singapour, sera un rappel de l’importance d’accueillir les étrangers parmi nous, et de renforcer l’unité et la solidarité entre les adeptes de différentes religions », a déclaré Nash Benjamin, président du Jewish Welfare Board et oncle de Ben Benjamin, lors de l’ouverture.

Une capture d’écran d’une visite virtuelle du musée des Juifs de Singapour. (Crédit : capture d’écran/ via JTA)

L’exposition est également accessible à tous via une visite virtuelle sur le site web du musée, où les visiteurs peuvent se promener dans le musée et interagir avec l’exposition de manière numérique. Pour les membres non juifs de la communauté singapourienne, une section du musée est consacrée à l’illustration des fêtes, de la culture et de la religion juives.

Cette année a été tumultueuse pour les Juifs de Singapour. En mars, le Jacob Ballas Center, qui abrite désormais le musée, a organisé une conférence de presse pour annoncer l’arrestation d’un soldat singapourien radicalisé qui avait prévu de tuer au moins trois hommes juifs à la sortie de la synagogue Maghain Aboth. La communauté est principalement divisée entre les deux synagogues orthodoxes séfarades construites il y a plus de 100 ans, Maghain Aboth et Chesed-El, en plus d’une plus petite communauté réformée composée principalement de Juifs ashkénazes.

L’intérieur de la synagogue Maghain Aboth, l’une des deux congrégations orthodoxes de Singapour. (Crédit : Jewish Welfare Board of Singapore/ via JTA)

Le ministre du Droit et des Affaires intérieures, K Shanmugam, qui avait révélé le projet d’attentat neuf mois plus tôt, a pris la parole lors de l’inauguration du musée.

« En tant que ministre de l’Intérieur, je vous ai dit plus d’une fois que la sûreté et la sécurité de tous à Singapour, y compris de la communauté juive, était une priorité essentielle », a-t-il déclaré.

Singapour, connue mondialement pour sa législation sévère, avait des niveaux « très élevés » de restrictions gouvernementales sur la religion en 2019, selon l’indice mondial des restrictions gouvernementales, malgré sa garantie de la liberté religieuse inscrite dans la constitution. La même année, cependant, elle avait de faibles niveaux d’hostilité sociale envers la religion.

Benjamin affirme que la communauté juive s’est toujours sentie en sécurité, protégée et soutenue par la grande communauté et le gouvernement de Singapour, dont le National Heritage Board a accordé jusqu’à 40 % du financement du musée des Juifs de Singapour.

L’attaque prévue plus tôt cette année, dit-il, a été un choc pour les Juifs de Singapour. « La vie continue. Nous nous sentons très en sécurité, très soutenus à Singapour », a-t-il déclaré. « Et je pense que nous nous devons à nous-mêmes, à cette communauté vieille de 200 ans, de continuer à essayer de construire et de permettre à cette communauté de prospérer. »

Les visites virtuelles du musée des Juifs de Singapour peuvent être programmées en ligne.

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