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Une étude israélienne pourrait aider à la prévention des rechutes de cancers

Des chercheurs de l'Institut Weizmann qui étudient des souris ont identifié une mutation génétique comme biomarqueur potentiel pour un traitement réussi avec un médicament existant

Un médecin détecte un cancer du poumon lors d'un scanner. (Crédit : utah778 via iStock by Getty Images)
Un médecin détecte un cancer du poumon lors d'un scanner. (Crédit : utah778 via iStock by Getty Images)

Une nouvelle étude israélienne pourrait ouvrir la porte à un traitement plus efficace contre certains types de cancer du poumon et pour la prévention d’une rechute de la maladie.

Les médecins effectuent régulièrement des tests génétiques sur les patients diagnostiqués avec un cancer du poumon. Si certaines mutations génétiques sont découvertes, le patient peut être traité avec une thérapie ciblée. Ces médicaments ciblent des gènes et des protéines spécifiques qui aident les cellules cancéreuses à survivre et à se développer. La thérapie ciblée implique généralement soit des anticorps monoclonaux, soit des médicaments à petites molécules, et a moins d’effets secondaires que la chimiothérapie.

Les chercheurs du laboratoire du professeur Yosef Yarden à l’Institut Weizmann ont été intrigués par le fait que certains patients atteints d’un cancer du poumon souffraient de régression, avec des mutations génétiques secondaires permettant aux tumeurs de développer une résistance aux médicaments thérapeutiques ciblés.

Ils ont spécifiquement examiné des cas de mutations du gène EGFR (Epidermal Growth Factor Receptor), responsable de la fabrication d’une protéine réceptrice qui traverse la membrane cellulaire, une extrémité de la protéine restant à l’intérieur de la cellule et l’autre extrémité dépassant de la surface externe d’une cellule. Un type de signal véhiculé par le récepteur est le message de prolifération de la cellule.

Sur la base d’études utilisant des souris, les chercheurs ont identifié un biomarqueur potentiel identifiant les patients qui bénéficieraient à plus long terme d’un médicament nommé Cetuximab (nom de marque Erbitux). Dans les résultats de recherche publiés ce mois-ci dans la revue à comité de lecture Cell Reports Medicine, ils ont démontré pourquoi le médicament avait de meilleures chances d’obtenir une rémission chez les patients présentant une variante spécifique de la mutation EGFR.

Le Dr. Ilaria Marrocco, au moment de l’étude étudiante postdoctorale au laboratoire de Yarden, a repéré le problème à étudier en examinant la littérature clinique. Chercheuse principale de l’étude, elle est maintenant chercheuse au Département des sciences de la vie et de la santé publique de l’Università Cattolica del Sacro Cuore à Rome.

Des cellules cancéreuses pulmonaires humaines portant la mutation L858R dans le gène EGFR. Les noyaux cellulaires sont en bleu. La couleur rouge marque une protéine présente dans le cytoplasme cellulaire lorsque l’EGFR est actif et entraîne les divisions cellulaires incontrôlées. (Autorisation de l’Institut Weizmann)

« Nous avons découvert que le traitement avec Erbitux ne fonctionnait que lorsqu’il existe une mutation spécifique de l’EGFR appelée L858R. Cela se produit lorsqu’un seul acide aminé, sur plusieurs centaines, est remplacé par un autre au point 858 de l’EGFR », a déclaré Marrocco au Times of Israel.

Le cancer du poumon se divise en deux types : celui à petites cellules (15 % des cas) et celui qui n’est pas à petites cellules (85 %). Jusqu’à 30 % des cas qui ne sont pas à petites cellules expriment une mutation de l’EGFR. Parmi ceux-ci, 40 à 45 % impliquent L858R.

« Nous avons décidé de nous concentrer sur le L858R car il représente près de la moitié des cas d’EGFR, et aussi parce qu’il est unique parmi les mutations en termes de fonctionnement », a déclaré Marrocco.

Dans les tumeurs du cancer du poumon avec d’autres mutations de l’EGFR, un seul récepteur sur une membrane cellulaire tumorale est nécessaire pour envoyer des signaux au noyau avec le message de proliférer. Cependant, avec L858R, il doit y avoir une paire de récepteurs.

Dr. Ilaria Marrocco. (Autorisation de l’Institut Weizmann)

« Le fait que, dans le cas du L858R, le message à répliquer ne soit envoyé que s’il y a une paire, était déjà connu et publié. Nous avons pu montrer avec un modèle murin de cancer du poumon que le signal de l’appariement pouvait être court-circuité en traitant les souris avec Erbitux », a déclaré Marrocco.

Le médicament a été développé sur la base des recherches de Yarden et de feu le professeur Michael Sela. Il a été approuvé par la FDA pour le traitement des cancers du côlon et de la tête et du cou.

« Après le traitement avec Erbitux, les tumeurs pulmonaires des souris ont diminué et ne sont pas réapparues, même après un long moment », explique Yarden. « Ces résultats indiquent que, pour le grand nombre de patients humains atteints d’un cancer du poumon porteurs de la mutation L858R, un seul médicament pourrait offrir une voie vers une guérison complète, sans le phénomène dévastateur de rechute du cancer », a rapporté Yarden dans un communiqué publié par l’Institut Weizmann.

Marrocco a déclaré que davantage d’études en laboratoire devaient être menées et qu’elle était déjà en discussion avec des oncologues dans un hôpital de Rome pour déterminer comment des essais cliniques humains pourraient éventuellement être conçus. Elle et Yarden espèrent que la voie vers ces essais sera facilitée par le fait qu’Erbitux a déjà été approuvé pour le traitement d’autres types de cancer.

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