Canada : Une cycliste juive, première femme à remporter la plus dure des courses
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Interview

Canada : Une cycliste juive, première femme à remporter la plus dure des courses

Traversant la ligne d'arrivée en 11 jours, 3 heures et 3 minutes, Leah Goldstein a parcouru 4 800 km pour prendre la première place en solo de l'éprouvante Race Across America

  • Leah Goldstein dans les 500 derniers miles de la Race Across America 2021, le 24 juin 2021. (Crédit : Tara Roberts/RAAM Media)
    Leah Goldstein dans les 500 derniers miles de la Race Across America 2021, le 24 juin 2021. (Crédit : Tara Roberts/RAAM Media)
  • Leah Goldstein sur la ligne d'arrivée de la Race Across America 2021. Elle est la première femme à remporter le classement général en solo en 39 ans d'histoire de la RAAM, terminant le parcours en 11 jours, 3 heures et 30 minutes (Crédit : Vic Armijo/RAAM Media)
    Leah Goldstein sur la ligne d'arrivée de la Race Across America 2021. Elle est la première femme à remporter le classement général en solo en 39 ans d'histoire de la RAAM, terminant le parcours en 11 jours, 3 heures et 30 minutes (Crédit : Vic Armijo/RAAM Media)
  • L'un des membres de l'équipe de Leah Goldstein luijtte de l'eau alors qu'elle se hisse à la 2e place du classement général à travers Tuba City, Arizona dans Race Across America 2021, le 18 juin 2021 (Crédit : Vic Armijo/RAAM Media)
    L'un des membres de l'équipe de Leah Goldstein luijtte de l'eau alors qu'elle se hisse à la 2e place du classement général à travers Tuba City, Arizona dans Race Across America 2021, le 18 juin 2021 (Crédit : Vic Armijo/RAAM Media)
  • Leah Goldstein dans la chaleur du désert lors de la Race Across America 2021 (Crédit : Connie Cantrell) 
    Leah Goldstein dans la chaleur du désert lors de la Race Across America 2021 (Crédit : Connie Cantrell) 

La cycliste canadienne Leah Goldstein est récemment devenue la première femme à remporter la division solo de la Race Across America (RAAM), la compétition la plus difficile de l’ultra-course.

Leah Goldstein, 52 ans, a franchi la ligne d’arrivée à Annapolis, dans le Maryland, le 26 juin, après avoir parcouru pratiquement sans interruption 4 800 kilomètres à travers 12 États, entre les côtes du Pacifique et de l’Atlantique.

Elle l’a fait en seulement 11 jours, trois heures et trois minutes, endurant des jours et des nuits de chaleur incessante de 35-40 degrés Celsius (95-104 degrés Fahrenheit), presque pas de sommeil et des hallucinations, pour battre sa plus proche rivale de 17 heures. Et elle est prête à recommencer. « Je vais probablement refaire la RAAM et essayer de la faire en 10 jours. Je pense que j’ai ça en moi », a-t-elle déclaré.

Leah Goldstein s’est récemment entretenue avec le Times of Israel depuis Annapolis avant de rentrer chez elle à Vernon, en Colombie-Britannique, pour se reposer et récupérer avant de reprendre la compétition plus tard dans l’année.

Leah Goldstein en tête des femmes au poste de chronométrage n°3 de la Race Across America 2021 à Brawley, CA, à 235 miles du départ d’Oceanside, CA (Credit : Vic Armijo/RAAM Media).

Il est impossible pour Goldstein, fille de parents israéliens née au Canada, de ne pas quitter son vélo.

Après une carrière réussie en tant que coureuse cycliste professionnelle, elle s’est tournée vers les courses d’ultra-endurance, remportant la division solo féminine de la RAAM en 2011, et se classant deuxième dans la division féminine et cinquième au classement général en 2019.

Goldstein a triomphé en 2011, alors même qu’elle souffrait du Shermer’s Neck, une affection où les muscles du cou se fatiguent au point de ne plus pouvoir soutenir la tête. La tête rasée, scotchée et attachée en arrière, elle a continué.

En 2005, elle a été impliquée dans « la mère de tous les accidents » lorsqu’un concurrent l’a percutée alors qu’elle participait à la Cascade Classic à Bend, dans l’Oregon.

Goldstein a été transportée par avion au service de traumatologie d’un hôpital, avec de multiples fractures, des dents cassées et la peau déchirée et brûlée de la tête aux pieds. Elle a été hospitalisée pendant deux mois et demi. Ses médecins lui ont dit qu’elle ne marcherait jamais sans canne, et encore moins qu’elle ferait à nouveau de la course.

Leah Goldstein leur a évidemment prouvé qu’ils avaient tort, en se remettant en selle et en passant les meilleures années de sa vie en course professionnelle, entre 39 et 42 ans.

Après sa victoire sur la RAAM en 2011, Leah Goldstein avait initialement l’intention de prendre sa retraite et de se concentrer sur l’écriture de ses mémoires et le développement d’une carrière de conférencière motivée. (Son livre, No Limits, a été publié en 2016).

« Courir pendant aussi longtemps, mentalement, j’avais besoin d’un arrêt. Je ne pensais pas que j’y retournerais, mais la RAAM est la seule course pour laquelle je ne me suis jamais vraiment sentie satisfaite de mon arrivée. Je sentais que je pouvais faire mieux »,a-t-elle déclaré.

Poussant la cinquantaine, elle a participé à une course de qualification de 800 km en 2018 et a établi un nouveau record féminin – battant son propre record pour ce parcours particulier de sept heures.

Je me suis dit : « Bon sang, je peux encore faire du vélo », raconte-t-elle.

Cependant, même après une admirable arrivée à la RAAM en 2019, Goldstein n’était toujours pas prête à abandonner la course , et elle a jeté son dévolu sur 2020. C’est alors que la Covid a frappé.

La championne cycliste Leah Goldstein (Crédit : Autorisation)

« La course de l’année dernière a été annulée à cause de la pandémie, mais j’étais d’accord avec ça. J’ai simplement continué et je savais que les bénéfices de mon entraînement me porteraient jusqu’en 2021 », a déclaré Mme Goldstein.

Rien, cependant, ne l’a pleinement préparée à la RAAM de cette année. Alors qu’en 2019, les coureurs ont dû faire face à des quantités excessives de pluie et de grêle, cette année, la chaleur extrême a poussé tous les concurrents, sauf trois, à abandonner.

« C’était le temps le plus chaud que la RAAM ait jamais connu. C’était vraiment insupportable. Le soleil me brûlait le dos jusqu’à travers mon maillot. Cela fait des ravages sur votre corps. Beaucoup de gens ont fini à l’hôpital », a déclaré Goldstein. « Mais vous devez continuer à rouler parce que l’horloge ne s’arrête pas de tourner. »

Malgré les conditions sans précédent, Leah Goldstein a déclaré qu’elle n’avait jamais envisagé d’abandonner.

Leah Goldstein (à droite) en tant que soldat dans Tsahal, vers la fin des années 1980, début des années 1990 (Crédit : Courtesy)

« Démissionner ne devrait jamais être une option, sauf si votre vie est en danger. Je savais que si j’avais abandonné, je l’aurais regretté pour le reste de ma vie. Je ne sais pas ce que c’est que d’abandonner », a-t-elle affirmé.

La volonté de fer de Mme Goldstein était évidente dès son plus jeune âge, lorsqu’elle excellait dans l’art martial coréen Taekwando et dans le kickboxing. Elle a remporté le championnat mondial de kickboxing poids bantam à l’âge de 17 ans, en battant son adversaire de 25 ans, qui mesurait 30 cm de plus qu’elle.

Après le lycée, elle s’est installée en Israël à la fin des années 1980 pour devenir soldat de Tsahal, servant comme instructrice d’arts martiaux pour les unités commando à la base militaire de l’Institut Wingate près de Netanya.

Toute sa famille élargie se trouvant encore en Israël (son père était un survivant polonais de la Shoah qui avait immigré après la Seconde Guerre mondiale, et sa mère était issue d’une famille russophone qui s’était enfuie de Kuldja, en Chine, pour rejoindre l’État juif naissant après l’avènement du régime communiste en 1949), Goldstein avait toujours aspiré à servir dans Tsahal.

Alors qu’elle était dans l’armée, un camarade de combat lui a fait découvrir le duathlon, un sport d’endurance qui consiste à faire du vélo et à courir sur de longues distances.

Goldstein a demandé à Tsahal la permission de participer à un duathlon, qu’elle a remporté.

« Ma force n’était pas la course. C’était le vélo. C’est comme ça que j’ai eu le truc pour ce sport », se souvient-elle.

Leah Goldstein pendant ses années dans la police israélienne, vers les années 1990. (Crédit : Courtoisie)

Même si elle a rejoint la police israélienne et travaillé dans une unité d’infiltration, elle a continué à s’entraîner sur son vélo dès qu’elle en avait l’occasion.

Bien que ses qualités athlétiques aient été remarquées dans le petit pays d’Israël, lorsqu’elle est rentrée au Canada à la fin des années 1990, elle a pris conscience de la difficulté du cyclisme de compétition.

« En fait, je me suis fait botter les fesses à mon retour », dit-elle.

Déterminée à poursuivre ce sport malgré la trentaine, elle a d’abord participé à des compétitions en tant qu’amatrice au sein de son équipe provinciale, avant d’être recrutée par l’équipe nationale canadienne en tant que coureur de développement. Elle a été envoyée en Europe pour se familiariser avec le cyclisme européen de compétition.

Leah Goldstein pousse dans la nuit alors qu’elle conserve la tête du classement général à Pratt Kansas dans la Race Across America 2021, le 21 juin 2021 (Crédit : Vic Armijo/RAAM Media).

« C’est le jour et la nuit si l’on compare les courses européennes aux courses nord-américaines. Pour les Européens, c’est ce qu’ils font. Ils roulent avant de ramper », a-t-elle expliqué.

Les mois passés par Goldstein en Europe l’ont aidée à comprendre ce qu’il faut pour être une cycliste exceptionnelle, et elle a ensuite dominé les courses après son retour en Amérique du Nord. Elle a été recrutée par des équipes commerciales américaines et s’est consacrée à la course professionnelle.

Goldstein attribue son succès dans les courses d’ultra-endurance à sa capacité à ignorer la douleur et à repousser ses limites, ainsi qu’à sa capacité à fonctionner sans dormir ou presque – un trait qu’elle dit avoir hérité de sa mère.

Elle attribue également une grande partie du mérite à son équipe de soutien, qui se compose de divers spécialistes, dont un navigateur, un massothérapeute, un kinésiologue et une infirmière. Ils se sont tous réunis régulièrement autour de Zoom pendant la pandémie pour analyser les erreurs commises lors des précédentes courses de la RAAM et planifier l’année en cours.

« Ils prennent soin de moi. Quand je suis sur mon vélo, j’ai un cerveau en patate, et ils doivent me guider, surveiller mes mouvements, me nourrir et me protéger. Ils dorment très peu et ce travail est très stressant », a déclaré Goldstein.

Il était particulièrement difficile de maintenir l’équilibre en sel et en électrolytes de Goldstein dans la chaleur extrême. Avec les conseils d’un nutritionniste, Goldstein, qui suit un régime à base de plantes, a reproduit pendant l’entraînement ce qu’elle mangerait pendant la course, à savoir
70 % de liquide et 30 % de solide. Le premier jour de la course, elle n’a rien mangé de solide.

Goldstein, qui a été honorée par l’Association du patrimoine sportif juif en 2019, a déclaré que cela lui apporte beaucoup de joie et de satisfaction de servir de modèle aux filles et aux jeunes femmes.

« J’espère les encourager en leur disant que si vous vous y mettez, vous pouvez tout faire. Vous devez être indépendante et forte, et vous n’avez pas besoin de compter sur quelqu’un pour vivre. Vous pouvez prendre soin de vous », a-t-elle déclaré.

« Vous devez passer en premier et ne pas toujours être le soignant, ce qui est ce que nous sommes conditionnés à faire », a ajouté Mme Goldstein, qui est célibataire et n’a pas d’enfants.

Pour les personnes âgées, quel que soit leur sexe, le message de Mme Goldstein est qu’il est important d’aller de l’avant avec un objectif, quel que soit son âge.

« Beaucoup de gens utilisent leur âge comme une excuse et je déteste ça. Qui se soucie de savoir si vous avez 70, 80 ou 90 ans? Alors on avance un peu plus lentement et ça prend un peu plus de temps », a-t-elle déclaré.

Goldstein, cependant, semble ne faire qu’accélérer.

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