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Comment des partisans nazis sud-africains ont espionné les Alliés et échappé à la justice

Evert Kleynhans découvre des preuves, selon lesquelles les membres d'une initiative, finalement inefficace et visant à nuire aux alliés, ont échappé aux poursuites judiciaires

  • Des membres du groupe sud-africain pro-allemand Ossewabrandwag participent à une parade sur cette photo non datée datant de la Seconde Guerre mondiale. (Crédit : autorisation OB Archive, North-West University, Afrique du Sud)
    Des membres du groupe sud-africain pro-allemand Ossewabrandwag participent à une parade sur cette photo non datée datant de la Seconde Guerre mondiale. (Crédit : autorisation OB Archive, North-West University, Afrique du Sud)
  • Des membres du groupe sud-africain pro-allemand Ossewabrandwag font leur salut sur cette photo non datée datant de la Seconde Guerre mondiale. (Crédit : autorisation OB Archive, North-West University, Afrique du Sud)
    Des membres du groupe sud-africain pro-allemand Ossewabrandwag font leur salut sur cette photo non datée datant de la Seconde Guerre mondiale. (Crédit : autorisation OB Archive, North-West University, Afrique du Sud)

Au cours de l’une des opérations nazies les plus improbables de la Seconde Guerre mondiale, un boxeur sud-africain du nom de Robey Leibbrandt est rentré du Reich à bord d’un yacht allemand avec pour mission de semer la discorde dans son pays. Participant aux Jeux olympiques d’été de 1936 organisés par l’Allemagne nazie, Leibbrandt est prêt à utiliser d’autres armes que ses poings.

La mission de remuer le couteau dans la plaie n’est pas aussi téméraire qu’il n’y paraît. Il existait déjà des liens entre les nazis et une organisation anti-guerre sud-africaine pro-allemande appelée Ossewabrandwag – « sentinelles des chars à bœufs » en afrikaans – qui reflétait des sympathies plus larges pour l’Allemagne au sein de la population afrikaner.

Pourtant, le caractère impétueux de Leibbrandt a causé sa perte. Il se disputait avec son responsable allemand, qui refusait de débarquer avec lui. Finalement, le boxeur a été trahi par l’Ossewabrandwag et envoyé en prison.

Leibbrandt n’est finalement qu’un personnage mineur dans l’histoire des activités clandestines des nazis en Afrique du Sud. Sa saga s’inscrit dans le cadre d’une histoire plus vaste, et largement méconnue, des réseaux de renseignement du pays opérant pour le compte du Reich, relatée dans un nouveau livre, Hitler’s South African Spies, par Evert Kleynhans, historien militaire de l’université de Stellenbosch.

« Tout l’aspect ‘renseignement’ de la guerre, tout ce qui s’est passé dans le pays, pour différentes raisons, n’a jamais vraiment été abordé dans notre histoire », a déclaré Kleynhans au Times of Israel via Zoom. « Des bribes ont été analysées, certains éléments ont été analysés. Je pense qu’une grande partie a été supprimée pendant longtemps parce qu’on ne pouvait pas faire passer certains matériaux. »

Bien que l’Afrique du Sud fasse partie du commonwealth britannique, il existe un sentiment pro-allemand qui remonte à la guerre des Boers, lorsque les autorités britanniques ont interné des civils afrikaners dans des camps de concentration. Au début de la Seconde Guerre mondiale, le mouvement anti-guerre est suffisamment fort pour que le vote du Parlement en faveur de l’adhésion à la cause alliée soit extrêmement serré.

Ancien membre des forces de défense sud-africaines devenu historien militaire, M. Kleynhans a fait pas mal de recherches pour écrire son livre, notamment en dénichant un dossier crucial sur une enquête d’après-guerre sur les espions sud-africains.

Il a expliqué comment fonctionnaient les vastes efforts d’espionnage. Un espion dans le port crucial du Cap – l’un des principaux carrefours maritimes de l’Empire britannique après la fermeture de la Méditerranée par les Italiens et la prise de Hong Kong et de Singapour par les Japonais – faisait un rapport sur le transport maritime et les mouvements de troupes et de munitions des Alliés. L’espion voyageait en train sur des centaines de kilomètres dans les terres jusqu’à Pretoria ou Johannesburg. Les renseignements sont ensuite transmis à un collègue, qui parcourt 640 km supplémentaires vers le nord pour transmettre le message codé par radio sans fil en Allemagne, peut-être au quartier général de la marine à Wilhelmshaven, qui transmet l’information aux sous-marins.

Des membres du groupe sud-africain pro-allemand Ossewabrandwag font leur salut sur cette photo non datée datant de la Seconde Guerre mondiale. (Crédit : autorisation OB Archive, North-West University, Afrique du Sud)

Au total, les sous-marins allemands ont coulé près de 800 000 tonnes de navires et de cargaisons alliés dans les eaux sud-africaines. On estime que plus de 200 messages ont été envoyés entre l’Afrique du Sud et l’Allemagne pendant la guerre.

« [Il y avait] évidemment des renseignements politiques qui, d’une part, pouvaient être utilisés à des fins de propagande pour le gouvernement allemand afin d’essayer de provoquer une sédition dans le pays, une révolution », explique Kleynhans, ajoutant qu’il y avait aussi « des renseignements militaires, de nature navale. L’activité principale consistait à essayer de collecter des renseignements. »

Ennemi public n° 1

Le cerveau de l’opération d’espionnage sud-africaine était le chef de l’Ossewabrandwag, un homme politique charismatique nommé Hans Van Rensburg.

Hans Van Rensburg, chef de l’Ossewabrandwag pendant la guerre. (Crédit : autorisation OB Archive, North-West University, Afrique du Sud)

« Tout le monde savait que Hans Van Rensburg était en quelque sorte l’ennemi public n° 1, le point nodal de tout cela », a déclaré Kleynhans.

Van Rensburg travaillait avec des confédérés allemands, dont une recrue des services de renseignements militaires allemands de l’Abwehr, Hans Rooseboom, qui rapportait sur les renseignements politiques en Afrique du Sud.

Après que Rooseboom est tombé en disgrâce auprès de Van Rensburg, un autre agent allemand a pris la relève : Lothar Sittig, nom de code « Felix ».

Depuis sa base dans la ville de Vryburg, Sittig établit un contact radio bidirectionnel direct entre l’Afrique du Sud et l’Allemagne, évitant ainsi d’avoir recours à une station relais au Mozambique voisin, alors colonie du Portugal neutre.

« Sittig a été, à toutes fins utiles, le principal espion pendant au moins deux ans, peut-être deux ans et demi », a déclaré Kleynhans.

Encore plus militant

Alors que certains membres de l’extrême droite sud-africaine ont contribué à l’effort d’espionnage, d’autres sont allés encore plus loin dans la marginalité, notamment le futur Premier ministre John Vorster, qui a passé la guerre dans un camp d’internement et est devenu célèbre par la suite en tant que chef du gouvernement qui a envoyé le militant anti-apartheid Nelson Mandela en prison lors du procès de Rivonia.

Parmi les autres extrémistes de droite du temps de la guerre figurent le boxeur Leibbrandt et une aile de l’Ossewabrandwag, appelée les Stormjaers.

Des membres du groupe sud-africain pro-allemand Ossewabrandwag participent à une parade sur cette photo non datée datant de la Seconde Guerre mondiale. (Crédit : autorisation OB Archive, North-West University, Afrique du Sud)

« Les Stormjaers était la branche la plus militante et armée de l’Ossewabrandwag et a été utilisé pour commettre divers actes de sabotage, de vol et de violence politique pendant la guerre (et même des meurtres) », écrit Kleynhans dans un courriel. « On a même laissé entendre qu’ils pourraient éventuellement être utilisés pour renverser le gouvernement sud-africain et peut-être même assassiner [le Premier ministre] Jan Smuts. »

Trop peu, trop tard

En fin de compte, le temps n’a pas joué en faveur des espions sud-africains. Ils n’ont établi un contact direct sans fil avec l’Allemagne qu’en 1943.

Evert Kleynhans, historien militaire de l’université de Stellenbosch. (Crédit : avec l’aimable autorisation de Kleynhans)

Les victoires des Alliés en Afrique du Nord et en Sicile avaient rouvert la Méditerranée, réduisant la pression sur le Cap de Bonne-Espérance comme point de transit. Et les renseignements que les espions envoyaient pouvaient mettre plusieurs jours – et jusqu’à une semaine – à arriver, ce qui se traduisait par des messages souvent périmés.

Mais les espions ont fait preuve d’une remarquable persévérance. Bien que l’agence britannique MI5 et l’école de chiffrement de Bletchley Park aient décodé les informations ennemies en provenance d’Afrique du Sud, les efforts visant à capturer les véritables agents – dont Felix – ont eu beaucoup moins de succès.

« Je pense que les Britanniques étaient très désireux de faire quelque chose pour attraper ces types », a déclaré Kleynhans. « En raison de la situation politique, Smuts était souvent réticent à le faire. » Il a ajouté : « Certains éléments subversifs dans les forces de police ont pu renseigner [les espions] lors de leurs descentes. »

Réticence à engager des poursuites

Selon Kleynhans, une autre frustration a suivi la fin du conflit en Europe. Des enquêteurs sud-africains déterminés se sont rendus dans l’Allemagne déchirée par la guerre pour chercher des informations sur leurs compatriotes qui espionnaient pour Hitler. Kleynhans écrit que deux de ces missions se sont rendues en Allemagne – la mission Rein, dirigée par le procureur Rudolph Rein, et la mission Barrett, dirigée par le procureur Lawrence Barrett et aidée par le policier George Visser.

« [Van Rensburg] était l’une des principales personnes sur lesquelles ils voulaient enquêter pour monter un dossier de haute trahison », a déclaré Kleynhans. « Le livre prouve qu’il était tout à fait possible de le faire ».

Kleynhans écrit qu’en 1946, l’enquêteur Lawrence Barrett et le policier George Visser ont interrogé d’anciens agents allemands – dont Luitpold Werz, un ancien maître espion au Mozambique. Le témoignage de Werz « était accablant, fascinant, il racontait toute l’histoire », selon Kleynhans.

Selon Kleynhans, les conclusions de Barrett ont finalement été consignées dans un rapport éponyme et une procédure judiciaire semblait être la prochaine étape logique.

Hitler’s South African Spies », par Evert Kleynhans, historien militaire de l’université de Stellenbosch. (Crédit : avec l’aimable autorisation de Kleynhans)

« Il y avait un grand procès contre Hans Van Rensburg et l’Ossewabrandwag », dit Kleynhans. « Il a été rappelé. Smuts était très réticent à aller de l’avant. »

Les doutes du Premier ministre se sont avérés exacts. Il perd les élections générales de 1948 au profit du Parti nationaliste, dirigé par le nouveau Premier ministre Daniel Malan, qui deviendra plus tard tristement célèbre comme l’architecte de l’apartheid. Selon Kleynhans, Malan était impliqué dans une partie de l’effort de renseignement en temps de guerre.

Quant aux espions, Kleynhans a déclaré : « La grande ironie, c’est qu’aucun des types impliqués dans cette affaire de renseignement, qu’ils soient Allemands ou Sud-Africains, n’a été puni. » Il y eut même un sursis pour les éléments marginaux qui avaient été emprisonnés, comme Leibbrandt et les Stormjaers.

« Après la guerre, lorsque le Parti nationaliste est arrivé au pouvoir en 1948, tous ont été graciés et libérés », raconte Kleynhans. « Ils n’ont même pas servi aussi longtemps ».

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