Comment les premiers hommes de la vallée du Jourdain se nourrissaient
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Comment les premiers hommes de la vallée du Jourdain se nourrissaient

Des restes d'animaux vieux de 12 000 ans trouvés sur un site archéologique montrent que malgré l'offre variée, les habitants consommaient de préférence quelques poissons et oiseaux

Les fouilles du site archéologique de Nahal Ein Gev II. (Leore Grosman / Université hébraïque)
Les fouilles du site archéologique de Nahal Ein Gev II. (Leore Grosman / Université hébraïque)

Ce n’est pas tout à fait du gefilte-fish ni du foie gras – mais ça s’en rapproche.

Selon de nouvelles recherches en Israël et aux États-Unis, les anciens humains autour du lac de Tibériade auraient pu bénéficier d’un régime alimentaire varié avec de nombreux poissons et oiseaux, mais ils ont opté pour la carpe et les oies.

L’étude de l’Université hébraïque de Jérusalem et de l’Université du Connecticut montre qu’il y a des milliers d’années, les humains composaient leur menu selon leurs préférences pour certains aliments, même lorsque d’autres étaient plus facilement disponibles. Elle démontre également que ces consommateurs avaient développé des spécialités par la collecte et la transformation de ces aliments.

L’étude, publiée dans la revue Archaeological and Anthropological Sciences, examine les restes d’ossements d’animaux d’origine maritime sur le site archéologique de Nahal Ein Gev II, qui remonte à environ 12 000 ans. Le site se trouve sur une terrasse à environ deux kilomètres du Kinneret (lac de Tibériade) – la plus grande source d’eau douce de la région à cette époque.

L’étude, dirigée par les professeurs Natalie Monroe de l’Université du Connecticut et Leore Grosman de l’Université hébraïque, indique que les résidents locaux de cette période ont choisi de consommer certaines espèces plutôt que d’autres, et ont développé des spécialités dans le gibier de pêche et de chasse. Plus précisément, ils avaient tendance à se concentrer sur les grosses carpes et les oies. Ils se sont également spécialisés dans le traitement de la peau animale à des fins socio-culturelles.

Au cours de la période en question, le lac de Tibériade abritait environ 19 espèces de poissons différentes, la plus grande étant le poisson-chat commun. La haute vallée du Jourdain est bien connue pour être une étape majeure dans le processus de migration des oiseaux – aujourd’hui encore. Il y avait donc une grande variété d’espèces autour du grand lac. De ce fait, ses résidents d’environ 10 000 ans avant notre ère n’avaient pas besoin de chercher leur nourriture.

Mais on ne retrouve pas cette variété parmi les restes osseux du site, selon l’Université hébraïque. Plus de 98 % des restes d’espèces marines trouvés dans la zone représentent trois grandes espèces de poissons de la famille des carpes (le barbeau commun, le barbeau à longue tête et le barbeau de Damas) ; et 96 % des restes d’oiseaux aquatiques du site sont de la famille de l’oie grise.

Illustration : un oiseau nage dans le lac de Tibériade moderne, 25 avril 2020. (AP Photo / Ariel Schalit)

« Les découvertes du site concernent les périodes natoufienne et néolithique, qui a vu la transition des humains chasseurs-cueilleurs à l’agriculture et la sédentarisation dans des villages », a déclaré le professeur Grosman, chef du département d’archéologie préhistorique et du laboratoire d’archéologie informatisé de l’Université hébraïque.

« Sur d’autres sites de la région, comme Ohalo II ou Eynan (‘Ain Mallaha), nous avons pu constater que les anciens humains consommaient tous les bons aliments autour d’eux – que ce soit des poissons, des mammifères ou des volailles – mais au Nahal Ein les résidents locaux du site Gev II ne mangeaient que certains types de poissons et d’oiseaux », a-t-elle expliqué.

« Ils préféraient également marcher deux kilomètres jusqu’au lac de Tibériade pour pêcher leurs types de poissons préférés, plutôt que de se contenter des poissons de la rivière voisine. Étrange ? Pas si vous demandez aux habitants, qui ont apparemment préféré consommer encore et encore leurs types d’aliments bien-aimés et bien connus, quel que soit leur régime alimentaire. »

Les choix systématiques d’aliments par les résidents locaux sur le site de Nahal Ein Gev II indiquent une préférence spécifique et intentionnelle pour les espèces de grande taille, mais pas pour toutes les grandes espèces. Les chercheurs estiment que le choix des espèces peut refléter une certaine préférence culturelle. Par exemple, le poisson-chat commun est le plus gros poisson du lac de Tibériade, et pourrait avoir été d’une grande valeur nutritionnelle dans les périodes anciennes ; il est également assez facile à pêcher, notamment pendant la saison des amours dans les eaux peu profondes – et pourtant, il n’a visiblement pas été pêché par les résidents locaux il y a 12 000 ans.

Sur cette photo du 23 septembre 2017, les gens profitent du lac de Tibériade près du kibboutz israélien du nord d’Ein Gev. (Photo AP / Oded Balilty)

Les résultats, qui montrent que les habitants se sont concentrés sur l’exploitation des ressources marines dans la région de Nahal Ein Gev II, s’ajoutent à d’autres preuves du développement des techniques de cette période, notamment les techniques de pêche perfectionnées. La plupart des instruments de pêche trouvés sur le site étaient constitués de matériaux organiques qui ne sont généralement pas conservés pendant de longues périodes, ce qui explique qu’il y ait peu de trace de leur existence.

Aucun hameçon ancien n’a été retrouvé à Nahal Ein Gev II (contrairement à d’autres sites archéologiques de la haute vallée du Jourdain relatifs à la même période d’il y a environ 12 000 ans). On a trouvé 22 outils en pierre de forme unique, dont le poids moyen était de 56 grammes, qui semblent avoir été utilisés comme poids pour les filets de pêche.

En outre, la présence ou l’absence d’ossements de certaines parties du corps des animaux sur le site, selon l’Université hébraïque, donnent des indications sur les processus de chasse des anciens humains et sur leur traitement des proies avant de les ramener chez eux.

Les chercheurs ont découvert que généralement, les os de la tête manquaient dans les restes de poissons retrouvés, ce qui indiquerait un traitement sur le site de pêche. Les découvertes d’os d’oies suggèrent également un traitement sur le lieu de chasse. Il semble que les os d’oies rapportés sur les lieux de peuplement sont ceux qui contiennent beaucoup de viande, comme les ailes et la poitrine.

En revanche, des espèces qui ne sont pas consommées, comme les oiseaux prédateurs, sont présents sur le site, mais seulement des parties du corps qui n’étaient pas utilisées à des fins alimentaires. Les ailes et les os des pattes de ces oiseaux étaient apparemment utilisés à des fins symboliques et décoratives.

« Cela prouve qu’à l’époque, les gens ont commencé à se spécialiser dans différents domaines, qu’il s’agisse de personnes spécialisées dans la chasse, la pêche ou la création de symboles culturels », a déclaré Grosman. « En ce qui concerne la période, ce sont des conclusions très intéressantes. C’est l’un des premiers sites historiques à montrer des spécialités dans différents domaines. »

Les résultats de Nahal Ein Gev II ont également fourni des informations sur la saison principale de chasse de ces animaux. Les gros poissons les plus communs dans le régime alimentaire des anciens habitants pouvaient être pêchés toute l’année, mais il était plus pratique de les attraper en hiver quand ils viennent manger et s’accoupler dans des eaux peu profondes. Les habitants n’ont pas été découragés par le froid et sont allés chercher leurs plats préférés.

Les oies étaient également plus abondantes dans la région en hiver, ainsi qu’au début du printemps, pendant la saison de migration. Les recherches indiquent que la chasse et la cueillette se déroulaient tout au long de l’année dans la région, et que d’autres espèces d’animaux étaient quant à elles plus couramment chassées en été et en automne.

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