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Interview

Deux mois après l’apparition d’Omicron, où en est Israël ? Réponses d’un expert

L'interdiction de voyager a-t-elle été utile ? Quid des vaccins ? Pourquoi le taux d'anticorps ne nous indique-t-il pas si nous sommes protégés ? Yariv Wine, immunologiste, répond

Un soignant et une patiente dans l'unité COVID de l'hôpital Kaplan à Rehovot, le 18 janvier 2022. (Crédit : Yossi Aloni/Flash90)
Un soignant et une patiente dans l'unité COVID de l'hôpital Kaplan à Rehovot, le 18 janvier 2022. (Crédit : Yossi Aloni/Flash90)

Deux mois se sont écoulés depuis que la souche Omicron du coronavirus a été identifiée pour la première fois. Le 24 novembre, l’Afrique du Sud a signalé le nouveau variant à l’Organisation mondiale de la santé, qui a rapidement réagi en le désignant comme un variant préoccupant.

En quelques semaines, ce variant hautement infectieux est arrivé en Israël. Aujourd’hui, le pays est confronté à plus de cas de coronavirus qu’à aucun autre moment de la pandémie, et il est en tête du classement mondial des nouveaux cas quotidiens de COVID-19 par habitant.

La variante a fait exploser le nombre total de cas de coronavirus en Israël depuis le début de la pandémie, le faisant passer de 1,3 million début décembre à 2,1 millions aujourd’hui. Israël a commencé le mois de décembre avec 5 683 cas actifs. Aujourd’hui, ce nombre dépasse les 410 000. Environ 0,6 % de la population est testée positive chaque jour, un record mondial.

Jusqu’à présent, ces chiffres d’infection ne se traduisent heureusement pas par un nombre énorme de patients gravement malades. Omicron est aussi beaucoup plus bénin, en général, que les souches précédentes – mais les médecins disent qu’il est prématuré de relâcher la vigilance.

Dr. Yariv Wine. (Crédit : Tel Aviv University)

Le Dr. Yariv Wine, chef du département d’immunologie et d’immunotechnologie des systèmes à l’école Shmunis de biomédecine et de recherche sur le cancer de l’université de Tel Aviv, a fait le point sur la situation dans une interview accordée au Times of Israël.

The Times of Israël : Où en est Israël aujourd’hui avec le COVID-19 ?

Dr. Yariv Wine : Le principe directeur en Israël et dans de nombreux pays du monde est d’éviter de surcharger le système de santé. S’il est surchargé, de nombreuses personnes qui ne sont pas atteintes du coronavirus en pâtissent, notamment les patients atteints de cancer, les patients des services d’urgence et d’autres personnes… Maintenir la fluidité du système de santé permettra de sauver la vie non seulement des patients atteints du COVID-19, mais aussi de tous les patients qui ont besoin de soins urgents.

Il y a donc de la prudence, mais en même temps, les décideurs ne prennent pas de décisions drastiques qui bouleversent le quotidien. Ils sont en mesure de le faire parce que, bien qu’il y ait une augmentation du nombre [de personnes] atteintes de maladies graves, il n’y a pas de corrélation avec les personnes qui sont positives. Et rappelez-vous, l’objectif ici est de contrôler les chiffres et d’empêcher que les gens n’affluent vers les hôpitaux.

Israël a rapidement stoppé l’entrée de non-citoyens lorsque Omicron est apparu et est resté fermé jusqu’au début de ce mois, lorsque le variant se répandait rapidement et que les cas importés de l’étranger n’étaient plus la principale préoccupation. Rétrospectivement, cela a-t-il aidé ?

Oui, il se pourrait bien que les limitations d’entrée qui ont réduit l’arrivée des cas d’Omicron aient ralenti les choses et nous aient aidés à nous préparer à la vague. Cela nous a donné une fenêtre de temps pour mieux comprendre le variant.

Le hall des arrivées de l’aéroport Ben Gurion, le 28 novembre 2021. (Crédit : Avshalom Sassoni/Flash90)

Le temps écoulé entre le moment où il a été identifié et celui où il s’est propagé nous a permis d’en savoir beaucoup plus sur le variant, notamment sur son agressivité réduite et sa transmissibilité accrue. Nous n’étions plus dans l’ignorance. Cela a donné à la population le temps de se préparer psychologiquement à la vague à venir, et aux hôpitaux le temps de se préparer à l’augmentation rapide du nombre de cas et de mettre en place tout ce dont ils ont besoin pour les soigner.

Avons-nous une idée précise du niveau d’anticorps, ou d’un autre marqueur, qui protège de l’infection par le coronavirus ?

Non. Pour le tétanos, nous pouvons dire aujourd’hui si les gens ont besoin ou non d’un rappel. Si nous connaissions le « corrélat de protection » pour Omicron, c’est-à-dire un niveau d’anticorps ou d’autres marqueurs permettant de savoir si les gens sont protégés ou non, nous serions en mesure de tester les gens de cette manière, ce qui faciliterait la prise de décision quant à la nécessité d’administrer un rappel à une personne. Découvrir cela prend du temps – et de toute façon, ce qui est vrai aujourd’hui ne le sera pas forcément demain. Pour l’instant, nous ne disposons donc pas de ces éléments pour le COVID-19.

Certaines équipes travaillent sur un « corrélat de protection » pour Omicron, et l’hôpital Sheba prétend avoir une idée des niveaux de protection, bien qu’il ne donne pas encore de détails. Ces données sur les anticorps nous permettront-elles de savoir exactement qui risque d’être infecté ?

Pas nécessairement. Les niveaux d’anticorps peuvent contribuer à la protection, mais d’autres branches du système immunitaire y contribuent, comme les cellules T mémoires et les lymphocytes B. Une personne peut donc avoir un taux d’anticorps relativement faible, mais la protection assurée par le bras de mémoire cellulaire suffira. Il est donc probable que les personnes ayant un taux élevé d’anticorps soient protégées, mais nous ne connaissons pas les niveaux, et certaines personnes peuvent être en dessous de ces niveaux et être quand même protégées grâce à d’autres cellules.

Une illustration de la souche COVID-19 Omicron. (Crédit : CIPhotos ; Stock by Getty Images)

Pouvez-vous expliquer pourquoi les vaccins s’avèrent moins efficaces contre Omicron que pour les variants précédents ?

La réponse immunitaire à la protéine spike qui est déclenchée par le vaccin génère deux types d’anticorps. Il y a ceux qui se lient à la protéine spike et aident à éliminer le virus du système, et [il y a] les anticorps neutralisants qui bloquent réellement la capacité du virus à infecter les cellules. Ces derniers sont les anticorps les plus recherchés.

Les seuls vaccins disponibles en Israël sont basés sur la protéine spike, mais celle-ci a changé avec le variant Omicron. Un pourcentage des anticorps générés par le vaccin peut encore neutraliser, mais c’est un pourcentage plus faible qu’avec les variants précédents. Et il semble que lorsqu’ils le font, c’est suffisant pour réduire les risques d’hospitalisation et de maladie grave, mais dans de nombreux cas, pas pour prévenir l’infection.

Les fabricants de vaccins, dont Pfizer, ont mis au point des vaccins adaptés à Omicron et devraient faire de même pour de futurs variants. Devrions-nous envisager d’utiliser de tels vaccins ?

C’est quelque chose que nous devrions envisager et que nous devrions être prêts à administrer. Il serait possible de disposer d’un réservoir de différents vaccins adaptés à différents types de protéines de pointe, qu’il s’agisse de vaccins à ARNm ou d’autres types.

Un centre de vaccination à Rehovot, le 10 janvier 2022. (Crédit : Yossi Aloni/Flash90)

Que pensez-vous qu’il va se passer avec Omicron, et qu’est-ce que cette vague peut signifier pour l’avenir de la pandémie ?

Omicron finira par s’estomper, je m’attends à ce qu’il diminue relativement rapidement comme on le voit dans d’autres endroits.

Mais il n’y a aucun moyen de prédire s’il y aura une autre vague. Dans mon laboratoire, nous allons chercher à savoir si les anticorps d’Omicron renforcent l’immunité contre la réinfection par Omicron et par d’autres variants.

C’est une question importante, car elle donne un aperçu de ce que sera notre niveau d’immunité après une vague qui a infecté tant de personnes.

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