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La réalité dépasse la fiction dans l’histoire de ces riches sœurs excentriques

Dans "The Almost Legendary Morris Sisters", Julie Klam parcourt le monde pour séparer la vérité de la légende sur les quatre cousines millionnaires philanthropes de sa grand-mère

De gauche à droite : Marcella Morris, jeune femme ; Ruth Morris dans l'annuaire de son lycée ; Selma Morris, jeune femme (avec l'aimable autorisation de Julie Klam).
De gauche à droite : Marcella Morris, jeune femme ; Ruth Morris dans l'annuaire de son lycée ; Selma Morris, jeune femme (avec l'aimable autorisation de Julie Klam).

Julie Klam, auteure de best-sellers, commence ses nouveaux mémoires familiaux en partageant tout ce qu’elle sait sur les quatre sœurs Morris, les riches cousines excentriques de sa grand-mère qui ont captivé l’imagination de sa famille pendant un siècle.

Puis elle admet que presque tout est faux.

« N’essayez pas de vous souvenir de tout cela, car c’est faux à 90 % », écrit-elle à la fin du premier chapitre.

Klam ne ment pas intentionnellement à ses lecteurs. En fait, elle-même n’avait aucune idée que la quasi-totalité de ce qu’on lui avait dit toute sa vie sur Selma, Malvina, Marcella et Ruth Morris était faux.

Pour la suite de The Almost Legendary Morris Sisters: A True Story of Family Fiction, Mme Klam emmène ses lecteurs dans un voyage – parfois humoristique, parfois déchirant – au cours duquel elle s’efforce de séparer les faits des nombreuses fictions concernant ces femmes. Ce voyage finit par emmener Klam à l’autre bout du monde – et bien que révéler ses découvertes serait gâcher le livre, reconstituer la véritable histoire avec Klam, petit à petit, est ce qui rend cette quête si fascinante.

Lors d’une récente interview sur Zoom depuis son domicile à New York, Mme Klam, 54 ans, a déclaré au Times of Israel qu’il était réconfortant de savoir que sa famille n’était pas la seule à raconter des histoires erronées sur ses proches.

« Je pensais que nous étions uniques, mais il s’avère que c’est assez universel », a-t-elle déclaré.

Néanmoins, le nombre d’inventions et de malentendus concernant les sœurs Morris dépasse certainement la moyenne.

Il n’est pas rare que les traditions familiales changent légèrement lorsqu’elles sont transmises d’une personne à l’autre au fil des générations. Mais ce que Klam découvre sur les captivantes sœurs Morris n’est pas seulement une petite embellie dramatique ici et là. Elle finit par briser les principaux mythes que sa famille a créés sur ces femmes – et les mythes qu’elles ont créés sur elles-mêmes pour survivre, voire prospérer, de la meilleure façon qu’elles connaissaient.

The Almost Legendary Morris Sisters : A True Story of Family Fiction » de Julie Klam (Riverhead Books)

Dans ce livre, publié le 10 août, Julie Klam raconte qu’elle n’a rencontré ces tantes âgées qu’une seule fois, lorsqu’elle était petite fille. Quatre décennies plus tard, elle a décidé qu’il était temps d’en savoir plus sur elles. Klam a travaillé pendant plusieurs années pour en apprendre le plus possible sur les sœurs Morris à partir des preuves historiques et généalogiques dont elle disposait.

Son plan était de trouver les documents qui étayaient les traditions familiales. Elle était loin de se douter que les preuves qu’elle a déterrées allaient en réfuter une grande partie.

Le point de départ de la recherche de Klam est ce que ses parents, grands-parents et cousins lui ont dit.

Avant tout, ils se souviennent que les sœurs, bien qu’elles aient vécu jusqu’à un âge avancé, étaient des fumeuses invétérées, au point que leur maison était remplie d’une brume permanente et que les murs étaient tachés de sépia.

De gauche à droite : Marcella, Malvina et Ruth Morris, jeunes filles. (Avec l’aimable autorisation de Julie Klam)

Selon la famille, George et Clara Morris et leurs quatre enfants, Selma, Samuel, Marcella et Malvina, ont quitté Bucarest, en Roumanie, en 1900, à destination de New York. Peu après leur arrivée dans la Grosse Pomme, ils se dirigent vers l’ouest, vers Los Angeles, où George veut devenir réalisateur dans le domaine du cinéma. En cours de route, à St. Louis, Clara a un autre bébé, Ruth, et meurt en couches. George place les enfants dans un orphelinat et continue vers l’ouest, en promettant de faire venir les enfants.

L’histoire raconte que George n’a pas tenu sa promesse et que les enfants sont restés à l’orphelinat. Marcella, censée être la plus âgée et la plus intelligente de la bande, a gagné suffisamment d’argent pour retirer ses frères et sœurs de l’orphelinat et les emmener à New York. Là-bas, les sœurs ont vécu ensemble dans un appartement de Greenwich Village et dans une maison à Southampton, Long Island. Marcella est devenue une négociante extrêmement prospère et la première femme juive à occuper un siège à la bourse de Wall Street. Elle a gagné des millions et fait d’énormes dons à l’université Brandeis.

Bâtiment qui était autrefois l’orphelinat juif de Saint-Louis, où trois des sœurs Morris ont vécu pendant plusieurs années. (Avec l’aimable autorisation de Julie Klam)

Apparemment, en cours de route, elle a eu une liaison avec J.P. Morgan.

Ce dernier point n’était pas difficile à réfuter, étant donné que Morgan est mort en 1913, alors que Marcella était âgée de 12 ans et vivait dans un orphelinat de Saint-Louis – personne dans la famille n’avait pris la peine de faire le calcul.

Klam, qui écrit avec beaucoup d’humour, n’avait aucune idée de l’endroit où commencer son projet. Elle était cependant certaine que, où que ses recherches la mènent, son intention était de raconter l’histoire des sœurs, et non d’en faire un scandale.

Les frères et sœurs décédés depuis longtemps ont apparemment essayé de faire de même, en transmettant leurs souhaits par l’intermédiaire d’un médium auquel Klam a rendu visite.

Les sœurs Morris sur la photo de la bar-mitsva familiale, 1966. Malvina, Ruth et Selma sont assises au premier rang, deuxième, troisième et quatrième à partir de la gauche. (Avec l’aimable autorisation de Julie Klam)

« Les sœurs m’ont demandé de ne pas les faire passer pour des folles », écrit l’auteure.

Julie Klam a mené le reste de ses recherches de manière plus conventionnelle, en consultant des documents historiques et en visitant des sites associés aux ancêtres Morris à New York, à Saint-Louis et en Roumanie.

« Les bibliothécaires et les archivistes qui m’ont aidée sont généreux et de merveilleux professeurs. Je me suis lancée dans cette aventure sans savoir comment accéder aux documents, ni ce qui est disponible ou non », a déclaré M. Klam. « Chaque fois que j’ai vu une preuve de leur existence, j’étais vraiment enthousiaste ».

Au dire de tous, les sœurs étaient de véritables personnages. Sans mari ni enfant à charge, elles vivaient de manière non conventionnelle pour leur génération. Bien que le frère Sam soit le plus souvent absent, les sœurs sont restées exceptionnellement proches malgré leurs différences de personnalité. Les revenus importants de Marcella ont permis aux sœurs de voyager et de profiter de leur vie ultérieure.

Cependant, les circonstances malheureuses de leurs jeunes années ont laissé une tache de tristesse aussi indélébile que les couches de goudron sur les murs des quatre sœurs.

Julie Klam, auteur de « The Almost Legendary Morris Sisters : A True Story of Family Fiction ». (Jonas Gustavsson)

En réalité, George Morris n’a pas quitté St. Louis pour Los Angeles et sa femme Clara n’est pas morte en couches. En révéler plus serait gâcher le récit.

Lorsque Klam a découvert la vérité sur la vie des quatre sœurs, il ne s’agissait plus pour elle de boucher les trous d’une histoire. « C’est devenu une question de témoignage », dit-elle.

Les traditions familiales peuvent être si puissantes qu’il peut parfois être écrasant de se voir présenter des preuves contradictoires.

Pour Mme Klam, c’était le contraire. Plus elle trouvait de preuves contradictoires, plus elle commençait à aimer et à admirer les sœurs Morris.

« Je n’ai absolument pas été déçue. Je pense qu’elles sont devenues des êtres humains à part entière, et même si l’histoire était différente, j’ai trouvé que tout ce que j’ai découvert à leur sujet était aussi intéressant, voire plus, que je le pensais », a déclaré Mme Klam.

« Et c’était vraiment des millionnaires qui fumaient à la chaîne », a-t-elle ajouté.

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