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L’envoyé adjoint américain pour l’Iran quitte l’équipe de négociation de Vienne

Richard Nephew plaide pour une approche plus dure envers l'Iran tandis que des désaccords persistent sur le degré d'application des sanctions

Jacob Magid est le correspondant du Times of Israël aux États-Unis, basé à New York.

L'ancien coordinateur adjoint principal du département d'État pour la politique des sanctions, Richard Nephew, témoigne devant la commission bancaire du Sénat au Capitole à Washington, DC, le mardi 4 juin 2019, lors d'une audience sur "la confrontation des menaces de la Chine. (AP/Susan Walsh)
L'ancien coordinateur adjoint principal du département d'État pour la politique des sanctions, Richard Nephew, témoigne devant la commission bancaire du Sénat au Capitole à Washington, DC, le mardi 4 juin 2019, lors d'une audience sur "la confrontation des menaces de la Chine. (AP/Susan Walsh)

L’envoyé spécial adjoint des États-Unis pour l’Iran s’est retiré de l’équipe de négociation de l’administration Biden à Vienne. L’origine de son mécontentement pourrait être la position molle adoptée à l’encontre de l’Iran dans les pourparlers visant à relancer l’accord nucléaire de 2015.

Richard Nephew, ainsi que deux autres négociateurs américains, ont décidé de quitter l’équipe, selon un article du Wall Street Journal datant du début de la semaine.

Un haut fonctionnaire américain a confirmé le départ de Richard Nephew au Times of Israel, précisant qu’il avait récemment accepté un autre poste au sein du département d’État. Le fonctionnaire a également confirmé la demande d’une autre personne d’être retirée de l’équipe de négociation, tout en affirmant qu’aucun autre membre n’était parti pour « autre chose que des raisons personnelles normales ».

Selon le Wall Street Journal, M. Nephew n’a pas fait le déplacement à Vienne pour le huitième cycle de négociations qui a débuté fin décembre. Dans les semaines qui ont suivi, les responsables américains ont laissé entendre que des progrès avaient été réalisés en vue d’un retour conjoint des États-Unis et de l’Iran au plan d’action global conjoint.

L’ancien président américain Donald Trump s’est retiré de l’accord en 2018, lançant une campagne de sanctions « pression maximale », à laquelle Téhéran a répondu par une escalade de violations de l’accord multilatéral. Alors que le successeur de Trump, le président américain Joe Biden, a fait campagne pour relancer l’accord de 2015, il s’est heurté à un nouveau président iranien plus dur en la personne d’Ebrahim Raisi, qui a exigé la suppression de toutes les sanctions américaines en échange du retour de la République islamique dans l’accord.

Nephew a été nommé par Biden pour servir d’adjoint à l’envoyé spécial Rob Malley en mars dernier. Malley est considéré comme le représentant le plus désireux de faire la paix de l’équipe de négociation, ayant contribué à l’élaboration de l’accord de 2015 avec le même poste sous l’administration Obama. Mais cette fois-ci, il s’est attaché à recruter des experts ayant un large éventail d’opinions sur la question nucléaire, selon Axios.

Sur cette photo d’archives du 1er avril 2015, la chef de la politique étrangère de l’UE, Federica Mogherini (à droite), s’entretient avec le secrétaire d’État américain de l’époque, John Kerry (au centre), et Robert Malley (à gauche), alors directeur principal pour l’Iran, l’Irak et les États du Golfe au Conseil national de sécurité des États-Unis, en marge des négociations sur le nucléaire iranien à l’hôtel Beau Rivage Palace à Lausanne, en Suisse. (Crédit : AP Photo/Keystone, Laurent Gillieron, File)

Nephew a apporté avec lui une grande expérience sur la question et a été crédité de l’élaboration des sanctions qui ont amené l’Iran à la table des négociations avant l’accord de 2015.

Mais l’envoyé adjoint s’est ensuite disputé avec d’autres membres de l’équipe sur la fermeté avec laquelle les sanctions américaines existantes contre l’Iran devaient être appliquées et sur l’opportunité de se retirer des négociations alors que Téhéran faisait simultanément des progrès dans son programme nucléaire, rapporte le Wall Street Journal.

Le coordinateur du Conseil de sécurité nationale de la Maison Blanche pour le Moyen-Orient, Brett McGurk, a été invité à commenter le départ de Nephew lors d’un événement virtuel organisé jeudi par la Carnegie Endowment for International Peace.

M. McGurk a évité de critiquer M. Nephew, le qualifiant de « coéquipier incroyablement talentueux ».

Le coordinateur du Conseil de sécurité nationale a ensuite critiqué implicitement ceux qui demandent aux États-Unis d’adopter une approche plus dure dans les négociations. Il a déclaré que l’administration Biden aurait pu quitter les négociations lorsque l’Iran est revenu à la table des négociations en décembre pour la première fois depuis l’élection de M. Raisi, avec des exigences complètement différentes et qui revenaient sur les accords précédents conclus sous son prédécesseur, Hassan Rouhani.

Au lieu de cela, les États-Unis ont présenté un front uni avec la Russie et la Chine contre ces propositions, a rappelé M. McGurk, affirmant que cela avait entraîné l’effondrement du rial iranien.

Mohammad Eslami, chef de l’agence nucléaire iranienne, à gauche, et le gouverneur pour l’Iran auprès de l’Agence internationale de l’énergie atomique (AIEA), Kazem Gharib Abadi, quittent la conférence générale de l’AIEA à Vienne, en Autriche, au mois de septembre 2021. (Crédit : AP Photo/Lisa Leutner, File)

« Les Iraniens sont revenus une semaine plus tard avec des propositions complètement différentes », a-t-il poursuivi. « C’est à mon avis de la très bonne diplomatie. »

La décision de Nephew est intervenue dans les semaines précédant ce que McGurk a appelé un « point culminant » dans les négociations de Vienne.

Le haut responsable de la Maison Blanche a déclaré que les États-Unis et l’Iran étaient « dans la fourchette d’un possible accord [nucléaire] », avant de préciser que Washington était « très bien préparé » au scénario « assez probable » d’une absence d’accord.

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