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Une startup israélienne dévoile une « voiture volante » électrique pour tout le monde

AIR affirme que son appareil AIR ONE, un véhicule biplace eVTOL entièrement électrique, permettra aux gens de voler "à leur propre rythme"

Ricky Ben-David est journaliste au Times of Israël

Une startup israélienne a dévoilé le design de son premier véhicule « volant », un avion électrique à décollage et atterrissage vertical (eVTOL) destiné aux consommateurs individuels, et a déclaré accepter les précommandes.

La startup basée à Pardes Hanna, appelée AIR (anciennement Porality Mobility), a été conçue en 2017 par Chen Rosen, un expert en aviation, qui a ensuite été rejoint par les entrepreneurs en série Rani Plaut et Netanel Goldberg. Plaut est également le président exécutif de la startup automobile israélienne Moodify, et un membre du conseil exécutif de Tactile Mobility, une startup basée à Haïfa qui fournit des voitures intelligentes avec la capacité de « sentir la route. »

AIR a développé l’avion AIR ONE, un eVTOL biplace entièrement électrique qui offre une autonomie de 177 km sur une seule charge à des vitesses allant jusqu’à 250 km par heure, avec une durée de vol d’une heure. L’appareil est doté d’ailes repliables pour faciliter le stationnement et peut décoller ou atterrir sur toute surface plane.

La startup a déclaré dans un communiqué qu’elle « combine l’innovation aérospatiale durable avec le savoir-faire automobile » et exploite un marché naissant d’eVTOL estimé à 12 milliards de dollars d’ici 2030.

« AIR cherche à faire une vraie différence en rendant la liberté de voler réellement accessible aux gens », a déclaré Plaut, qui est le PDG d’AIR, au Times of Israel dans une interview téléphonique jeudi.

« Actuellement, pour la plupart d’entre nous, voler implique de monter dans un énorme tube métallique et d’être transporté de cette manière. On n’a pas vraiment l’impression de voler. Nous voulons mettre l’aviation à la portée du plus grand nombre et combiner l’autonomie, la simplicité et la facilité d’utilisation des systèmes de vol électriques [systèmes de vol informatisés] avec l’ADN des voitures : facilité d’utilisation, faible coût d’entretien, etc. Et comme il s’agit d’un appareil électrique, il y a un élément écologique », a déclaré M. Plaut.

La start-up israélienne AIR a mis au point un avion eVTOL appelé AIR ONE destiné au grand public. (Crédit : AIR)

« Les avions peuvent être faciles à manipuler si vous disposez d’une bonne technologie », a-t-il déclaré. À cette fin, AIR a développé ce qu’elle appelle un logiciel de « vol par intention », qui permettra aux personnes ordinaires de faire fonctionner le véhicule, et pas seulement aux pilotes formés. L’avion est également équipé d’un système de surveillance activé par l’IA pour des inspections fréquentes afin « d’assurer une sécurité primordiale, même pour les pilotes ayant une formation minimale », a déclaré la société.

AIR a déclaré que l’appareil « met la liberté de voler directement entre les mains des consommateurs » pour « l’aventure, le plaisir et le vol au quotidien. »

« L’avenir de la mobilité est dans le ciel, mais pour y parvenir, nous devons renforcer la confiance des consommateurs dans les eVTOLs en tant que mode légitime de transport quotidien et développer des véhicules à grande échelle pour donner vie à cette vision », a déclaré M. Plaut dans l’annonce précédente.

La société travaille actuellement avec deux prototypes et commencera les vols d’essai en février 2022 avec l’autorité de l’aviation civile d’Israël. AIR travaille également avec l’autorité fédérale de l’aviation américaine (FAA) pour obtenir la certification G1, qui définit les normes initiales de sécurité et d’environnement pour les opérations commerciales civiles.

« Le processus de certification prend environ 4 à 5 ans et nous sommes à peu près à mi-chemin », a déclaré M. Plaut. En attendant toutes les approbations réglementaires, le plan est de terminer le processus de certification d’ici la fin de 2023 et de commencer à livrer les avions en 2024, a-t-il dit.

Les fondateurs d’AIR estiment que si le secteur global se concentre sur « les taxis aériens pilotés commercialement ou autonomes pour les villes », l’AIR ONE offre « une alternative pour ceux qui veulent profiter de la liberté ultime de voler à leurs propres conditions. »

« Nous voulons vendre directement aux consommateurs. La plupart de nos concurrents font des choses comme des taxis aériens et des navettes », ajoute M. Plaut.

Il ne prévoit pas qu’AIR devienne un grand constructeur d’automobiles et d’avions, mais M. Plaut a déclaré que l’objectif initial était de vendre environ 10 000 AIR ONE par an.

« En ce moment, il y a environ 1,5 milliard de voitures dans le monde, avec environ 80 millions de voitures produites chaque année. Si nous parvenons à faire voler 10 000 voitures, nous pourrons commencer à faire une différence. Personne ne le fait », a-t-il déclaré.

Les précommandes actuelles pour l’AIR ONE sont à « trois chiffres », a déclaré M. Plaut, et il imagine que ce nombre augmentera de manière significative à mesure que le processus de certification avancera.

La société ne révèle pas le prix de l’avion « parce que nous ne sommes pas encore sûrs, mais il devrait être bien inférieur au prix d’une voiture de luxe, par exemple, moins de 200 000 dollars », a déclaré M. Plaut.

Aux États-Unis, un certain nombre d’entreprises eVTOL similaires ont déjà obtenu la certification IG, notamment Archer Aviation, une entreprise basée à Palo Alto qui développe un avion pour faire la navette entre les villes de manière « rapide, sûre, durable et rentable », et Joby Aviation, une entreprise de transport basée à Santa Cruz qui développe un avion de transport de passagers à cinq places entièrement électrique.

Un avion Joby en vol dans le nord de la Californie. (Crédit : Joby Aviation)

En Israël, la société aérospatiale Urban Aeronautics a mis au point le CityHawk, un eVTOL habité et compact, doté d’un extérieur sans ailes et d’un système de rotor breveté appelé Fancraft, qui transforme les conceptions de base de ventilateurs à gaine en avions.

Cette technologie a été mise au point par Tactical Robotics, la société mère d’Urban Aeronautics, et est également utilisée dans la version autonome plus grande, VTOL (avion à décollage et atterrissage verticaux) du véhicule aérien, appelée Cormorant (anciennement AirMule). Le Cormorant a été conçu comme une solution pour les interventions d’urgence en cas de catastrophe naturelle ou dans des environnements de combat, afin d’acheminer de la nourriture, de l’eau et des fournitures, ainsi que pour les évacuations médicales.

Quant à CityHawk, il s’agit d’un eVTOL de la taille d’une voiture, conçu pour des déplacements multiples dans des zones urbaines, comme les vols charters commerciaux et les services médicaux d’urgence (EMS). L’avion sera alimenté en hydrogène et, selon l’entreprise, « sera la flotte aérienne la plus écologique et la plus efficace de la planète. »

Le CityHawk de la société israélienne Urban Aeronautics, un avion eVTOL doté d’un système de propulsion hydrogène-électrique pour entraîner ses ventilateurs canalisés. (Crédit : Urban Aeronautics)

L’année dernière, Urban Aeronautics a signé un accord avec Hatzolah Air, la branche aviation de l’organisation de SMU Hatzolah, avec des divisions aux États-Unis et en Israël, pour la livraison de quatre CityHawk à des fins d’ambulance.

La société basée à Yavneh a également conclu un accord avec la multinationale aérospatiale américaine Boeing pour explorer le développement de la technologie Fancraft de Tactile Robotics, avec des utilisations potentielles pour des avions légers pilotés et autonomes.

Urban Aeronautics a déclaré qu’elle avait réussi plus de 300 vols d’essai de ses prototypes, qui sont en cours de développement depuis 2006.

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