Sir Nicholas Winton, un « Schindler » britannique, qui a sauvé d’une mort certaine dans des camps d’extermination nazis 669 enfants tchèques et slovaques, juifs pour la plupart, recevra la plus haute distinction tchèque, l’Ordre du Lion blanc, a annoncé lundi le président tchèque Milos Zeman.

« J’ai décidé de vous accorder la plus haute distinction tchèque, l’Ordre du Lion blanc, qui vous sera remise à l’occasion de la fête nationale du 28 octobre », a déclaré le chef de l’Etat dans son message de félicitations à l’occasion du 105e anniversaire que Nicholas Winton a fêté ce lundi.

« Votre vie, Sir Nicholas, est extraordinaire pour de nombreuses raisons. Elle offre avant tout un exemple d’humanisme, d’altruisme, de courage personnel et de modestie », a aussi écrit M. Zeman.

Nicolas Winton s’est retrouvé début 1939 presque par hasard en Tchécoslovaquie lorsqu’il était jeune courtier en Bourse.

Pressentant le danger après avoir visité un camp de réfugiés, il a rapidement organisé à la demande des familles le départ des 669 enfants menacés d’être envoyés dans des camps nazis, par huit trains à destination de la Grande-Bretagne, entre mars et août 1939.

Un neuvième convoi, prévu le 3 septembre pour 250 enfants, a été bloqué par l’entrée en guerre de la Grande-Bretagne et tous ces enfants ont disparu.

Les « Enfants de Winton » et leurs descendants vivent aujourd’hui dans de nombreux pays, dont la Grande-Bretagne, le Canada et Israël.

Sir Nicholas Winton avait gardé son action secrète pendant près d’un demi-siècle.

Il a été surnommé le « Schindler britannique », une allusion à l’industriel allemand Oskar Schindler qui a sauvé pendant l’Holocauste un millier de Juifs en les faisant travailler dans ses usines. Le parcours d’Oskar Schindler (1908-1974) a été immortalisé par le film du réalisateur américain Steven Spielberg, « Schindler’s List ».

Sir Nicholas Winton a déjà reçu en 1998 l’ordre Tomas Garrigue Masaryk des mains du président tchèque d’alors, Vaclav Havel. En 2010, il a reçu le titre de « Héros britannique de l’ Holocauste », décerné par le gouvernement britannique.