Un ex-chef du Mossad : non je ne suis pas l’anti-héros de John le Carré
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Interview

Un ex-chef du Mossad : non je ne suis pas l’anti-héros de John le Carré

Efraim Halevy, né au Royaume-Uni, gravissait les échelons du Mossad quand son double fictif faisait de même à "Cambridge Circus". Mais l'inspiration de l'auteur venait d'ailleurs

David est le fondateur et le rédacteur en chef du Times of Israel. Il était auparavant rédacteur en chef du Jerusalem Post et du Jerusalem Report. Il est l’auteur de « Un peu trop près de Dieu : les frissons et la panique d’une vie en Israël » (2000) et « Nature morte avec les poseurs de bombes : Israël à l’ère du terrorisme » (2004).

Alec Guinness dans le rôle de George Smiley (à gauche) ; et l'ancien chef du Mossad Efraim Halevy. (Photo combinée : Acorn Media et Yonatan Sindel/Flash90)
Alec Guinness dans le rôle de George Smiley (à gauche) ; et l'ancien chef du Mossad Efraim Halevy. (Photo combinée : Acorn Media et Yonatan Sindel/Flash90)

« … le roi a convoqué Efraim Halevy. Hussein avait fait confiance à cet Israélien tranquille, intelligent, à lunettes, dont la signature était la bande de cheveux qu’il peignait sur son cuir chevelu dégarni et qui, ayant grandi à Londres, parlait l’anglais du roi. Ressemblant étrangement au maître espion de John le Carré, George Smiley, Halevy avait une immense capacité de discrétion, une denrée rare chez les Israéliens ».

– Martin Indyk, ancien ambassadeur des États-Unis en Israël, dans son livre « Innocent Abroad » de 2014

Dans son roman Call for the Dead, publié en 1961, John le Carré a fait découvrir aux lecteurs George Smiley, l’officier de renseignement britannique d’outre-mer à lunettes, effacé et acéré comme une rapière. À cette époque, dans le monde réel, Efraim Halevy, l’officier de renseignement britannique à lunettes, effacé et acéré, commençait tout juste sa carrière au Mossad.

Alors que l’anti-héros fictif de Le Carré – immortalisé plus tard à la télévision par le regretté grand Sir Alec Guinness – faisait son chemin pavé de trahison à la barre du « Cirque » (le MI6 à peine voilé de l’auteur), Halevy faisait une ascension similaire, quoique plus tranquille : Smiley dirigeait le Cirque à la fin de l’année 1973 « Tinker Tailor Soldier Spy » ; Halevy, qui avait quitté le Mossad en 1995 en tant que chef adjoint, a été rappelé d’urgence par le Premier ministre Benjamin Netanyahu pour diriger l’agence en 1998 afin de sauver les relations d’Israël avec la Jordanie. Le roi Hussein, furieux, menaçait de rompre le traité de paix, alors vieux de quatre ans, parce que le Mossad avait entrepris, échoué et, pire que tout, fait prendre ses agents en flagrant délit de tentative d’assassinat du chef du Hamas, Khaled Meshaal, en plein jour dans les rues d’Amman.

L’auteur John le Carré, de son vrai nom David Cornwell, chez lui à Londres, le 28 août 2008. (AP Photo/Kirsty Wigglesworth)

Avec la mort à 89 ans du créateur de Smiley, le Times of Israel s’est entretenu lundi avec Halevy, 86 ans, pour discuter des similitudes entre le maître de l’espionnage fictif de Le Carré et lui-même.

Une fois, je me suis retrouvé derrière Halevy dans une file d’attente au contrôle des passeports à l’aéroport d’Heathrow, et j’ai ri à l’idée de ce monsieur avunculaire aux cheveux argentés qui passait tranquillement dans son pays natal – en apparence un homme très doux et peu remarquable, avec une histoire cachée dont on ne connaîtra peut-être pas tous les détails avant quelques décennies encore.

Efraim Halevy (Credit : Yossi Zamir/Flash 90)

Je me suis aussi longtemps demandé si Halevy et le Carré (de son vrai nom David Cornwell), dont The Little Drummer Girl de 1983 tournait autour du conflit israélo-palestinien, avaient un lien quelconque – c’est-à-dire s’il y avait un de ces Smileys gracieux, lugubres et calculateurs qui venaient de notre propre ex-chef du Mossad. La réponse courte à cette question, m’a dit Halevy avec fermeté, est non. Il a néanmoins reconnu que je ne suis certainement pas la première personne à faire le lien.

Le Times of Israel : Je voulais savoir ce que vous pensiez de Le Carré, si vous le connaissiez bien, et ce qu’il pensait de vous.

Efraim Halevy : Non, non, non ! Tout d’abord, il ne s’est pas inspiré de moi. Deuxièmement, je ne l’ai rencontré [le Carré] qu’une seule fois, brièvement. Donc je suis sûr qu’il ne se souvenait pas de moi.

Alec Guinness dans le rôle de George Smiley dans « Tinker Tailor Soldier Spy ». (Autorisation)

Le Carré est le produit de la guerre froide. Il a occupé un poste peu élevé au sein du MI6. Dans ses écrits, il a réfléchi à la question de l’activité clandestine pendant la guerre froide, qui était un élément très, très important de la guerre entre l’Ouest et l’Est, en mettant l’accent, bien sûr, sur Berlin et l’histoire du Berlin divisé. Son travail reflète bien l’état d’esprit de l’époque, même si rien de ce qu’il a écrit n’est autre que de la fiction. Il n’en reste pas moins qu’il était très pudique pour attribuer le mérite à des succès réels des deux côtés. Certainement pas du côté de l’Ouest.

Lorsqu’il s’est occupé de domaines dans lesquels il était moins impliqué personnellement, comme la guerre terroriste – il avait ce livre qu’il a écrit sur le terrorisme palestinien, « The Little Drummer Girl » – eh bien, c’était, aux yeux d’un Israélien, un très mauvais reflet de ce qui se passait réellement.

« The Little Drummer Girl » (Autorisation)

Mais le nom de Smiley est bien sûr intéressant. L’année dernière, une biographie de Smiley a été publiée – [The Clandestine Lives of Colonel David Smiley] – écrite par un homme appelé Clive Jones, qui est professeur d’histoire du Moyen-Orient à l’université de Durham, et par ailleurs, un ami très proche.

Et David Smiley est en quelque sorte le personnage que le Carré a utilisé [comme inspiration pour George Smiley].

David Smiley a participé à la Seconde Guerre mondiale, il était en Albanie, et après cela, il a également été actif au nom des Britanniques pour la guerre d’indépendance.

Il faisait partie d’un groupe de personnes qui ont essayé sans succès de miner l’un des navires qui devaient amener des olim, des immigrants, en Israël. Mais il a changé d’approche par la suite.

Le Colonel David Smiley photographié avec le Sultan Said bin Taimur de Mascate lorsqu’il était commandant des forces armées du Sultan à la fin des années 1950. (Wikipedia)

Lorsque les événements au Yémen sont devenus soudainement importants dans les années 60, lorsque les Russes se sont installés au Yémen et ont créé la République populaire du Yémen du Sud, comme on l’appelait, et que les forces loyalistes du Yémen se sont rebellées contre les Russes, Israël a fourni aux rebelles loyalistes des équipements militaires. L’armée de l’air israélienne a effectué 14 sorties d’avions de transport, qui ont parachuté des armes, ce qui était très précieux pour les forces loyalistes.

Et David Smiley était au sol là-bas. Et l’une des choses intéressantes est que non seulement Smiley était là, avec la couverture d’un journaliste, mais il y a rencontré un autre ami qui avait la couverture d’un journaliste. Il s’agissait d’un jeune Russe du nom de Yevgeny Primakov, qui est devenu beaucoup plus tard le chef du KGB.

L’ancien Premier ministre Evgeni Primakov s’exprime lors d’une conférence de presse à Moscou, en Russie, le 28 février 2011. (AP Photo/Misha Japaridze, File)

Vous aviez donc Smiley d’un côté, qui parlait à Primakov de l’autre, et Israël qui parachutait des armes dans le camp des loyalistes.

Et l’armée égyptienne a livré une bataille perdue d’avance dans la péninsule arabique, et a utilisé la guerre chimique dans une vaine tentative de changer le cours de la guerre. L’armée égyptienne y a subi un très, très grave revers, qui a eu de graves conséquences sur les performances dont elle a fait preuve lors de la guerre des Six Jours contre Israël. Vous avez donc tout dans un seul paquet maintenant.

David Smiley a également servi à Oman, à un poste de haut niveau. Et il est finalement devenu commandant des troupes à cheval qui accompagnent la reine dans son voyage officiel du palais de Buckingham au Parlement. Il y a toujours une troupe de la garde, et le colonel qui en était le commandant était David Smiley.

David Smiley faisait également partie d’une sorte d’équivalent britannique de Sayeret Matkal [l’unité de reconnaissance spéciale d’élite de Tsahal].

Ramenez-moi chez le Carré, et à votre seule brève rencontre.

Cela n’a duré que quelques minutes. Je l’ai rencontré à une réception et il n’a pas montré beaucoup d’intérêt pour moi. À ma connaissance, aucun Israélien n’avait de véritable relation intime avec lui. Il n’était pas un grand sioniste ou quelque chose comme ça, pas comme Lawrence d’Arabie par exemple.

Mais il était plutôt positif sur Israël dans certaines de ses déclarations. J’ai vu une interview qu’il a donnée il y a 20 ans…

Peut-être était-il repentant. (Rires)

J’ai toujours pensé qu’il y avait quelque chose de vous dans George Smiley.

Non, non. Souvent, quand je venais dans différents endroits et que je commençais à parler, toutes sortes de gens me disaient : « Vous êtes comme Smiley », mais je ne pense pas…

« Innocent Abroad » de Martin Indyk.

Un livre écrit par Martin Indyk, deux fois ambassadeur américain en Israël, « Innocent Abroad », s’y rapporte. (Halevy me dirige vers le paragraphe cité en haut de cet article).

Sobriété, effacement, imperturbabilité – ce sont des qualités que je vois en vous, et ce sont certainement des caractéristiques de Smiley. Et puis, bien sûr, il y a le côté britannique.

C’est vrai. Vous pouvez citer Indyk.

Vous ne le voyez pas vous-même ?

Eh bien, il est difficile pour moi de m’évaluer (rires), mais je sais que beaucoup de gens…

Dans ma façon d’opérer, j’ai toujours parlé doucement, en essayant toujours de minimiser ma présence et mon rôle, et en essayant d’influencer mon partenaire en lui disant des choses qui avaient de la valeur pour lui. Ne pas être autoritaire, et avoir beaucoup de patience. La patience, c’est ce qu’il faut avoir. David Smiley était un homme de peu de mots. Il ne se vantait de rien. Il était le meilleur modèle de discrétion.

Comme le disait Indyk, je pense que la discrétion est [importante]. Si vous êtes discret, vous êtes digne de confiance. Hussein m’a dit beaucoup de choses que je n’ai jamais dites à Rabin parce que je ne pensais pas qu’il était important pour Rabin de savoir qu’il se confiait à moi. Vous devez développer une relation qui encourage votre partenaire à se confier à vous.

Ce monde clandestin dont le Carré a parlé dans sa fiction, et dans lequel vous avez réellement vécu pendant des décennies, a-t-il été essentiel dans les événements mondiaux, et en particulier en ce qui concerne Israël ?

Dans les affaires internationales, vous avez les relations au sommet entre les maîtres politiques – le Premier ministre, le président, quel qu’il soit – et ensuite il a besoin d’une personne qui peut le représenter dans une variété de domaines…

Enfin, parlons des processus de normalisation en cours, dans lesquels le chef actuel du Mossad, Yossi Cohen, un de vos successeurs, a joué un rôle assez important.

Certains des personnages impliqués dans cette affaire sont des personnes que je connais depuis longtemps.

Je connaissais l’actuel dirigeant de Bahreïn. Je l’ai rencontré il y a 20 ans. Nous avions une très bonne relation.

Le sultan d’Oman Qaboos bin Said al-Said lors d’une rencontre avec le secrétaire d’État américain Mike Pompeo au palais royal de Beit Al Baraka à Mascate, Oman, le 14 janvier 2019. (Andrew Caballero-Reynolds/Pool Photo via AP)

J’ai rencontré [feu] Qaboos bin Sultan d’Oman en 1975, alors qu’il était dans son poste de commandement avancé au sud d’Oman, à la frontière omano-yéménite.

Je l’ai rencontré dans une chaleur torride ; nous nous sommes rencontrés sur une pelouse. Il est en fait allé à Sandhurst [l’académie militaire] quand il était à Londres, comme beaucoup d’autres du Moyen-Orient, et il entretenait une pelouse où il prenait le thé l’après-midi. Je suis arrivé dans l’après-midi et nous nous sommes assis sur la pelouse et il a servi ces sandwichs au cresson, des sandwichs triangulaires.

Il fallait que je prenne un High Tea, avec du lait, sinon cela n’aurait pas été correct. Lorsque nous avons fait la paix avec la Jordanie, Rabin m’a appelé et m’a dit : « Je veux un autre pays [pour indiquer son soutien à cette initiative]. Je ne veux pas que la Jordanie soit seule ». Je me suis rendu chez [le sultan] et il a accepté de recevoir Rabin. Le vol direct en provenance d’Israël, d’ailleurs, a survolé l’espace aérien saoudien – à l’insu et sans l’approbation des Saoudiens.

Et il a accepté qu’une fois la réunion terminée, elle puisse être divulguée, et c’est ce qui s’est passé.

Nous devons donc supposer qu’Oman se joindra au processus de normalisation ?

Je pense que oui. Cela prendra du temps, mais oui.

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