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Facebook compte fournir l’accès internet rapide à des milliards de personnes

L'équipe israélienne de Tel Aviv dirige le projet Express Wi-Fi destiné à connecter les habitants des pays en développement; le plan a été annoncé sur fond de scandale

Ricky Ben-David est journaliste au Times of Israël

Des ouvriers installent le robot Bombyx de Facebook qui se déplace le long des lignes électriques, les enveloppant de câbles en fibre optique, afin de déployer l'Internet en fibre optique dans les communautés. (Facebook)
Des ouvriers installent le robot Bombyx de Facebook qui se déplace le long des lignes électriques, les enveloppant de câbles en fibre optique, afin de déployer l'Internet en fibre optique dans les communautés. (Facebook)

Facebook a dévoilé certains de ses efforts en cours pour aider des milliards de personnes vivant dans les pays émergents à accéder à des connexions Internet plus rapides et plus fiables, – un projet dont certains aspects clés sont développés au centre de R&D du géant des réseaux sociaux situé à Tel Aviv.

Dans le cadre de l’initiative Facebook Connectivity de l’entreprise, lancée pour la première fois en 2013 afin de permettre à davantage de personnes d’avoir accès à internet, Facebook a investi dans la construction de l’infrastructure physique nécessaire à l’amélioration de la capacité Internet et a travaillé au développement de technologies de connectivité innovantes qui pourraient être facilement déployées dans des zones où les connexions sont faibles, instables ou coûteuses.

L’un de ces développements est baptisé Express Wi-Fi, une plateforme de gestion logicielle conçue en Israël qui aide les opérateurs de réseaux mobiles à fournir un service Internet plus rapide via des hotspots.

Limor Zellermayer, responsable de l’ingénierie chez Facebook en Israël et chef de produit d’Express Wifi, a déclaré lors d’un briefing cette semaine que l’équipe se concentre sur la mise en ligne des personnes « non connectées » dans le cadre de la mission de Facebook visant à faciliter l’accès à Internet pour des milliards de personnes dans les pays en développement et à « rapprocher l’humanité ».

« Internet est une partie tellement importante de notre mode de vie et de travail, mais les technologies de connexion au réseau ont du mal à suivre – et par conséquent, la moitié de la population mondiale est laissée pour compte, avec un accès insuffisant à Internet ou pas de connexion du tout », a déclaré Zellermayer dans une déclaration séparée.

« Notre travail en Israël se concentre sur la collaboration avec les fournisseurs de réseaux dans les pays en développement afin d’accroître la disponibilité d’un Internet rapide et abordable. Il s’agit d’une tâche difficile et importante, qui jettera les bases d’un monde plus connecté et permettra à chacun de tirer le meilleur parti des opportunités économiques, éducatives et sociales qu’offre l’internet », a ajouté Mme Zellermayer, qui est également responsable des bureaux de Facebook à Tel Aviv, le plus grand centre de ce type en dehors des États-Unis.

Limor Zellermayer, responsable de l’ingénierie chez Facebook en Israël et chef de produit chez Express Wifi. (Facebook)

Limor Zellermayer explique que l’équipe travaille avec les opérateurs sur des questions telles que la logistique et la prise de décision (par exemple, où déployer les hotspots), et fournit des informations et des recommandations basées sur des données. Le service est disponible dans plus de 30 pays, dont l’Indonésie, le Kenya, l’Afrique du Sud, la Tanzanie, le Ghana, le Brésil et l’Argentine.

Jusqu’à présent, plus de 300 millions de personnes ont accès à un internet plus rapide grâce à Facebook Connectivity, et la société a déclaré qu’elle travaillait maintenant à « connecter le prochain milliard ». Globalement, Facebook estime que plus de 3 milliards de personnes dans le monde vivent dans des zones dotées de réseaux 3G+, mais restent non connectées ou sous-connectées.

La séance d’information s’inscrivait dans le cadre d’un événement majeur organisé par Facebook cette semaine, intitulé « Inside the Lab », au cours duquel la société a expliqué en détail comment elle a étendu la connectivité Internet par voie maritime, terrestre et aérienne, et comment elle s’est associée à des fournisseurs d’accès Internet (FAI), des opérateurs et des entrepreneurs locaux pour ce projet.

L’événement s’est déroulé alors que l’entreprise fait face à un nouveau scandale. Pendant des semaines, Facebook a gardé le silence face à une série d’articles publiés par le Wall Street Journal sur la base de documents internes qui auraient mis en évidence une série d’actes répréhensibles et de pratiques nuisibles.

Lundi, la lanceuse d’alerte qui a divulgué les documents – dont on a appris cette semaine qu’il s’agissait de Frances Haugen, ancienne chef de produit de Facebook – a accordé une longue interview à l’émission « 60 Minutes » de CBS, dans laquelle elle a déclaré que l’entreprise privilégie ses propres intérêts, comme gagner plus d’argent, au détriment du bien public, alimente les divisions, nuit aux enfants et doit être réglementée. Elle a enchaîné avec un témoignage très médiatisé devant le Congrès le lendemain.

L’ancienne data scientist de Facebook, Frances Haugen, prend la parole lors d’une audience de la sous-commission sénatoriale du commerce, des sciences et des transports sur la protection des consommateurs, la sécurité des produits et des données, au Capitole, le mardi 5 octobre 2021, à Washington. (Matt McClain/The Washington Post via AP, Pool)

Lundi soir, une panne mondiale de six heures a mis hors service Facebook, Messenger, Instagram et le service de messagerie WhatsApp, frappant potentiellement des milliards d’utilisateurs et soulignant la dépendance mondiale à ces services. Facebook a accusé un changement de configuration et présenté ses excuses.

L’entreprise a également contesté certaines des affirmations de Mme Haugen, la qualifiant d’ « ancienne chef de produit qui a travaillé dans l’entreprise pendant moins de deux ans, n’avait pas de rapports directs et n’a jamais participé à une réunion de prise de décision avec des cadres de niveau C ».

Le PDG de Facebook, Mark Zuckerberg, a déclaré que certaines des allégations étaient « profondément illogiques » et que l’entreprise « continuerait à essayer de faire ce qui est juste » et à offrir « des expériences qui améliorent la vie des gens ».

Le PDG de Facebook, Mark Zuckerberg, prend la parole à New York, le 25 octobre 2019. (Crédit : AP/Mark Lennihan)

Une connectivité élargie

C’est ce message que l’entreprise a souligné lors de son événement de mercredi, à savoir qu’une meilleure connectivité entraîne une meilleure éducation, une meilleure activité commerciale et économique et un meilleur impact social.

« Alors que les gens recherchent des expériences plus immersives… nous devons accroître l’accès à un internet plus fiable et plus abordable pour tous. Nous pensons que ce travail est fondamental pour créer une plus grande équité où chacun peut bénéficier des avantages économiques, éducatifs et sociaux d’un monde numériquement connecté « , a déclaré l’entreprise.

Cynthia Perrett, responsable du programme Fiber de Facebook, a déclaré lors d’un autre briefing que l’entreprise a constaté « que les économies s’épanouissent lorsque Internet est largement accessible aux particuliers et aux entreprises. Au Nigeria, par exemple, l’augmentation de la connectivité à large bande a entraîné une augmentation de 7,8 % de la probabilité d’emploi pour les personnes dans les zones connectées aux câbles de fibre optique. Cela signifie que pour chaque million de personnes vivant dans des zones connectées à la fibre optique, 78 000 personnes supplémentaires ont trouvé un emploi. Ou encore, considérez la République démocratique du Congo, où l’augmentation de la connectivité a entraîné une hausse de 19 % du PIB par habitant (789 dollars contre 663 dollars à parité de pouvoir d’achat). »

Facebook a annoncé lors de son événement de mercredi qu’il travaillait sur son tout premier système de câble sous-marin transatlantique, qui reliera l’Europe aux États-Unis pour « 200X plus de capacité internet que les câbles transatlantiques des années 2000 », ainsi que sur l’extension d’un nouveau segment de câble sous-marin appelé 2Africa Pearls, qui relie l’Afrique, l’Europe et l’Asie.

Le projet 2Africa de Facebook, le plus long système de câble sous-marin au monde reliant l’Afrique, l’Europe et l’Asie. (Facebook)

Le système de câbles sous-marins 2Africa fournira près de trois fois la capacité totale du réseau de tous les câbles sous-marins desservant l’Afrique, a déclaré Facebook, ajoutant qu’il travaille à la construction de plus de 150 000 kilomètres de câbles sous-marins au total avec ses partenaires, ainsi qu’au développement de nouvelles technologies « qui permettront à des bouées flottantes alimentées par l’énergie solaire au milieu de l’océan d’aider ces câbles à transporter des volumes de données beaucoup plus importants ».

Facebook a également développé un robot baptisé Bombyx pour déployer Internet par fibre optique dans les communautés. Bombyx se déplace le long des lignes électriques, les enveloppant de câbles en fibre optique, et Facebook pense que cela pourrait « avoir un effet radical sur l’économie du déploiement de la fibre optique dans le monde entier ». Le robot peut traverser une ligne électrique en moins de 4 minutes et la société travaille actuellement à le rendre autonome.

Le robot Bombyx de Facebook se déplace le long des lignes électriques pour les envelopper de câbles en fibre optique. Il s’agit de l’une des solutions de connectivité de l’entreprise visant à mettre en ligne davantage de personnes dans les pays en développement et à leur fournir l’internet par fibre optique. (Facebook)

Avec Terragraph, Facebook a cherché à offrir la connectivité du « dernier kilomètre » avec une technologie sans fil qui offre l’internet à la vitesse de la fibre optique par voie aérienne. Cette technologie a déjà apporté l’internet à haut débit à plus de 6 500 foyers à Anchorage, en Alaska, et est en cours de déploiement à Perth, en Australie.

Terragraph utilise des émetteurs sur les lampadaires et les toits pour créer un réseau distribué permettant une connectivité fiable à haut débit dans les foyers et les entreprises, explique Facebook. Il est plus rapide à déployer que la fibre creusée, car il s’appuie sur les points de fibre existants et étend la capacité sans fil, par le biais de nœuds montés sur les installations existantes telles que les lampadaires et les feux de signalisation.

Le robot Bombyx de Facebook se déplace le long des lignes électriques pour les envelopper de câbles en fibre optique. Il s’agit de l’une des solutions de connectivité de l’entreprise visant à mettre en ligne davantage de personnes dans les pays en développement et à leur fournir l’internet par fibre optique. (Facebook)

« Les gens sont avides de moyens de connexion encore meilleurs que ceux qui existent aujourd’hui, et il y a encore beaucoup à faire pour améliorer cette expérience numérique », a déclaré Mike Schroepfer, directeur technique de Facebook, dans le communiqué.

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