GB : Des dessins retrouvés illustrent la vie d’un camp de prisonniers allemands
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GB : Des dessins retrouvés illustrent la vie d’un camp de prisonniers allemands

Les croquis montrent une vie tranquille pour les détenus. Le seul qui a réussi à s'enfuir est revenu après un tour au cinéma. A sa mort, il a légué 400 000 £ à la population locale

Le camp de Cultybraggan vu au bout de la route. (CC / SA / 2.0 / Andrew Scobie)
Le camp de Cultybraggan vu au bout de la route. (CC / SA / 2.0 / Andrew Scobie)

LONDRES – Pendant cinq ans, un camp a accueilli des nazis parmi les plus fanatiques et les plus durs – des membres de la Waffen SS, du Corps d’armée Afrika et des parachutistes Fallschirmjäger Luftwaffe – tombés aux mains de la Grande-Bretagne pendant la Seconde Guerre mondiale.

Cultybraggan en Ecosse, appelé « camp noir » en raison du danger que représentaient ses détenus, abritait jusqu’à 4 000 des 250 000 soldats allemands capturés et amenés au Royaume-Uni.

L’adjoint de Hitler, Rudolf Hess, aurait passé une nuit au camp 21, bien connu, après son vol en Grande-Bretagne en 1941, bien que certains historiens locaux le contestent.

Récemment, de nouveaux éléments ont été dévoilés sur la vie à Cultybraggan avec la sortie de 60 dessins à plume et à l’encre dessinés par un prisonnier de guerre allemand.

Les images sont, estime le Dr Iain Banks de l’Université de Glasgow, une « collection unique et internationalement significative [fournissant] un aperçu sans précédent de la vie quotidienne des prisonniers de guerre allemands au Royaume-Uni ».

« Mais plus encore que cela », ajoute-t-il, « ils mettent en valeur l’humanité et l’esprit qui transcendent les nationalités et les idéologies ».

Les caricatures ont été exposées au public dans l’ancien camp en mai. En 2007, le site a été vendu par le ministère de la Défense à la communauté locale, qui souhaitait voir son patrimoine préservé. Les locaux ont réussi, par des oeuvres caritatives, à le maintenir.

Le dessinateur avait apposé sa signature mais le nom n’a pas encore été complètement identifié. On pense qu’il a travaillé pour l’adjudant du camp, qui a gardé les croquis et les a donnés à ses filles.

Les caricatures montrent les prisonniers effectuant du travail manuel, mais aussi jouant à des jeux, appréciant des concerts et s’adonnant à une bataille de boule de neige.

Un ancien détenu, Heinrich Steinmeyer, a raconté plus tard que le camp 21 était « un camp de vacances comparé aux combats ou aux conditions de prisonniers de guerre en Russie ».

Situé à l’ombre des montagnes du sud de l’Ecosse, près du petit village pittoresque de Comrie dans le Perthshire, « l’endroit était si beau. Je me suis dit : ‘Pourquoi ai-je mené cette guerre sanglante ?’ « , a déclaré M. Steinmeyer.

Steinmeyer était un membre âgé de 19 ans de la tristement célèbre 12ème division Panzer SS quand il a été capturé en Normandie peu après le jour J en août 1944. Il a été désigné prisonnier de catégorie C – ce qui signifie qu’il était considéré comme nazi et dangereux – et envoyé au camp 21.

Une bande dessinée récemment redécouverte montrant la vie au camp de prisonniers de guerre de Cultybraggan en Écosse, où des criminels de guerre nazis extrêmement dangereux étaient souvent détenus. (© Comrie Development Trust 2018)

Il est resté en Écosse pendant plusieurs années après sa libération et est retourné à Comrie plusieurs fois.

Quand il est mort en 2014, ses cendres ont été dispersées dans les collines au-dessus du camp et dans son testament il a légué ses économies de vie estimées à près de  400 000 £ au village.

« Je voudrais exprimer ma gratitude au peuple écossais pour la gentillesse et la générosité que j’ai éprouvées en Ecosse pendant mon emprisonnement durant la guerre et après », a-t-il déclaré dans son testament.

Il avait de bonnes raisons d’être reconnaissant. Comme il l’a admis dans une interview en 2010, Steinmeyer a été sauvé par les soldats écossais qui l’ont appréhendé à plus d’une occasion alors qu’il était emmené en Grande-Bretagne. Les civils français et les soldats polonais rencontrés lors de son voyage pouvaient s’en prendre à un jeune homme encore vêtu d’un uniforme SS.

La division de Steinmeyer, tristement célèbre pour son fanatisme, a commis une série de crimes de guerre en Normandie, dont les massacres d’Ascq et d’Ardenne Abbey.

« La chose la plus merveilleuse qu’il ait vue »

Un autre ancien détenu est retourné à Cultybraggan, le dernier exemple d’un camp spécialement construit au Royaume-Uni, et ouvert exceptionnellement une journée huit décennies plus tard. Un guide bénévole a rappelé qu’Ernst Krebs avait marqué son 21e anniversaire au camp 21.

« Il a dit qu’il était arrivé la nuit et quand il s’est réveillé le matin et est sorti de l’une des huttes de Nissen dans laquelle il avait dormi, il [a vu] la vue. Il pensait qu’il était au paradis, c’était la chose la plus merveilleuse qu’il avait vue », a déclaré Fiona Davidson à The Scotsman.

Mais tous les prisonniers ne se seraient pas souvenus du Camp 21 aussi affectueusement que Krebs et Steinmeyer.

La Grande-Bretagne a délibérément déployé des soldats polonais sur le périmètre du camp, sachant qu’ils accorderaient un petit quart aux détenus.

« Ils avaient tendance à être durs à l’égard de leurs prisonniers allemands », a déclaré Valérie Campbell, l’auteur de l’histoire du camp.

Si des prisonniers de différents camps tentaient de se parler à travers les files, les troupes polonaises tiraient souvent. Une fois, un prisonnier de guerre allemand, Heinrich Schwarz, a été abattu par les Polonais lors d’une telle infraction.

Une illustration récemment redécouverte montrant des prisonniers faisant une bataille de neige au camp de prisonniers de guerre de Cultybraggan en Ecosse, où des criminels de guerre nazis extrêmement dangereux étaient souvent détenus. (© Comrie Development Trust 2018)

Cependant, ce sont les Allemands eux-mêmes qui ont été responsables des massacres les plus brutaux du camp 21.

A plusieurs centaines de kilomètres au sud de Cultybraggan, dans le bourg anglais de Devizes, dans le Wiltshire. Là aussi, il y avait un camp de prisonniers de guerre à la caserne du Marchant.

Juste avant Noël 1944, un groupe de soldats SS a ourdi un complot audacieux pour s’enfuir de la prison. Ensuite, ils avaient prévu de voler des chars d’un dépôt de l’armée locale, ainsi que des véhicules armés et des avions d’une base de la Royal Air Force à proximité. Alors qu’ils se dirigeaient vers Londres, l’escadron de 7 000 prisonniers évadés espérait attaquer d’autres camps et libérer leurs prisonniers.

Le plan a été déjoué lorsque des Américains qui parlaient allemand et visitant le camp ont entendu une conversation par l’un des meneurs. Une fois alertées, les autorités britanniques ont réactivé des microphones cachés dans le camp, ont découvert la date de l’évasion prévue et ont appréhendé les principaux comploteurs.

Ils ont été rapidement déplacés au camp 21. Par erreur, Wolfgang Rosterg fut envoyé au nord. Rosterg n’était ni un nazi fanatique ni un des conspirateurs. Il avait en fait bravement montré son opposition à Hitler.

Le lendemain de son arrivée à Cultybraggan le 22 décembre 1944, Rosterg a été traîné devant un tribunal, avec certains de ses collègues prisonniers de guerre, et a été condamné à mort et sauvagement battu. Ils croyaient à tort que Rosterg avait trahi l’évasion de Devizes et avait ensuite été envoyé au camp 21 pour les espionner.

Des huttes au camp de prisonniers de guerre de Cultybraggan en Écosse, où des nazis endurcis étaient souvent détenus. (© Copyright Anthony O’Neil)

Il fut si brutalement battu qu’on découvrit plus tard que Rosterg était mort avant même d’être pendu dans les toilettes du camp lors d’une tentative ratée pour faire croire que la mort était un suicide.

Huit prisonniers ont été accusés du meurtre de Rosterg. Ayant comparu devant un tribunal écossais à la fin de l’été 1945, les accusés ont plaidé non coupables et fondé leur défense sur le fait que Rosterg était un traître qui méritait son sort.

À leur demande, l’officier britannique nommé pour les défendre a également cité ce qu’il croyait être un précédent important pour leurs actions : les prisonniers de guerre britanniques en Allemagne auraient exécuté un de leurs codétenus en 1943 pour avoir trahi une tentative d’évasion sans que leur action soit punie.

À la fin du procès, deux des Allemands ont été innocentés et un condamné à la réclusion à perpétuité. Les cinq autres ont été pendus à la prison de Pentonville à Londres en octobre 1945.

David McKie, un journaliste qui a écrit au sujet de l’affaire, a soutenu qu’avec leur mort, certaines questions embarrassantes étaient également passées sous silence. « Personne ne semble se demander comment Rosterg était tombé entre leurs mains à Comrie », a écrit McKie.

L’ancien baraquement des officiers au camp de Cultybraggan. (Mick Garratt)

Contrairement à Rosterg et à ses meurtriers, cependant, la plupart des détenus de Cultybraggan ont terminé la guerre, en toute sécurité.

Au cinéma

Les tentatives d’évasion se terminaient invariablement par un échec, que ce soit à cause de la roche glaciaire ou des gardes qui patrouillaient.

Seul Steinmeyer semble avoir échappé avec succès – et seulement pour une visite au cinéma local.

Après sa mort, on a appris que Steinmeyer était sorti de Cultybraggan grâce à des écolières locales qui s’étaient faites amis avec lui à travers la clôture du camp.

L’entrée du camp de Cultybraggan. (Dr Richard Murray)

Comme le fils de l’une d’entre elles a déclaré à la BBC en 2016 : « Je ne sais pas comment ils ont communiqué, mais au cours de ces conversations, ils ont découvert que Heinrich n’avait jamais vu un film. »

« Un matin, elles sont venues avec des poussettes et une des filles avait pris l’uniforme de son frère et elles ont réussi à l’exfiltrer du camp à travers la clôture grillagée. Ensuite elles l’ont emmené au cinéma, il a vu son premier film – et il a été absolument époustouflé par l’expérience », a déclaré George Carson.

Peu de compagnons de prison de Steimeyer – et même aucune des victimes de ses anciens camarades de SS – n’ont connu une expérience de guerre semblable à celle-ci.

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