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Itinéraire d’un tableau volé par les nazis, récupéré et revendu aux enchères

Sotheby's a vendu "Portrait d'une dame en Pomone", qui a appartenu au collectionneur Jules Strauss ; le long voyage de l'œuvre fait l'objet du livre de Pauline Baer de Pérignon

  • Détail "Portrait de femme en Pomone", de Nicolas de Largillière, " traditionnellement identifiée comme étant la marquise de Parabère. (Crédit : Sotheby's)
    Détail "Portrait de femme en Pomone", de Nicolas de Largillière, " traditionnellement identifiée comme étant la marquise de Parabère. (Crédit : Sotheby's)
  • Pauline Baer de Perignon prend la parole lors de la cérémonie de restitution de 'Un berger' de Giovanni Battista Tiepolo au ministère français de la Culture, avril 2017. (Autorisation)
    Pauline Baer de Perignon prend la parole lors de la cérémonie de restitution de 'Un berger' de Giovanni Battista Tiepolo au ministère français de la Culture, avril 2017. (Autorisation)
  • L'appartement de Jules Strauss à Paris. (Crédit : Pauline Baer de Perignon)
    L'appartement de Jules Strauss à Paris. (Crédit : Pauline Baer de Perignon)
  • Pauline Baer de Perignon devant "Portrait de femme en Pomone". (Autorisation)
    Pauline Baer de Perignon devant "Portrait de femme en Pomone". (Autorisation)
  • Jules et Marie-Louise Strauss. (Crédit :  Pauline Baer de Perignon)
    Jules et Marie-Louise Strauss. (Crédit : Pauline Baer de Perignon)

Pauline Baer de Pérignon (soeur du comédien Edouard Baer) s’est longtemps battue pour obtenir la restitution du « Portrait de femme en Pomone« , peint par Nicolas de Largillière en 1714. L’œuvre avait appartenu à l’arrière-grand-père de Pauline Baer de Pérignon, le célèbre collectionneur et mécène français Jules Strauss, qui a été contraint par les nazis de la vendre à un prix bien inférieur à sa valeur marchande pendant la Shoah.

Après avoir été conservé et exposé au Staatliche Kunstsammlungen Dresden, en Allemagne, depuis octobre 1959, le portrait, d’un mètre soixante-dix de haut (encadré), a finalement été livré à l’appartement parisien de Baer de Pérignon en janvier 2021.

Baer de Pérignon l’a accroché chez elle, mais il a depuis été décroché et doit être vendu aux enchères par Sotheby’s à New York le 27 janvier. Son prix de vente est estimé entre 1 et 1,5 million de dollars.

« Je savais depuis le début que le tableau ne m’appartenait pas. Jules Strauss a 18 héritiers vivants, et le tableau est une propriété partagée. Je n’avais pas les moyens d’acheter le tableau aux autres », a expliqué Baer de Pérignon dans une récente interview accordée au Times of Israël.

Détail « Portrait de femme en Pomone », de Nicolas de Largillière,  » traditionnellement identifiée comme étant la marquise de Parabère. (Crédit : Sotheby’s)

Parmi les héritiers figure le cousin de Baer de Pérignon, Andrew Strauss, un spécialiste de l’art qui a travaillé pendant de nombreuses années chez Sotheby’s. Il a mentionné avec désinvolture à Baer de Pérignon en mai 2014 qu’il y avait « quelque chose de louche » dans la vente de certaines œuvres d’art de Jules Strauss, et qu’il « avait été volé. »

La remarque de Strauss a propulsé Baer de Pérignon dans une quête de plusieurs années pour comprendre exactement lesquelles des quelque 500 œuvres d’art de la collection de Jules Strauss, né à Francfort, ont été pillées, et ce qui leur est arrivé. Cette recherche a permis à Baer de Pérignon d’écrire un livre à succès, La Collection disparue. Il a été publié en français en 2020 et une traduction anglaise a été publiée en janvier 2022.

Baer de Pérignon, qui a co-écrit des scénarios de films et enseigné dans des ateliers d’écriture, n’avait pas les connaissances ou les compétences nécessaires pour se lancer dans une telle aventure, mais elle n’a pas été découragée.

« La vérité, c’est que j’inventais tout au fur et à mesure. J’ai commencé cette recherche de manière très peu ciblée, en l’examinant sous tous les angles possibles. En réalité, ma méthode, c’était l’absence de méthode », écrit Baer de Pérignon dans son livre.

La collection disparue, de Pauline Baer de Pérignon.

Elle a suivi toutes les pistes et reçu des conseils de divers archivistes, historiens et spécialistes de la restitution des œuvres d’art pillées par les nazis. Cependant, elle a effectué elle-même toutes les recherches minutieuses.

« L’histoire [de Baer de Perignon] est unique dans la mesure où elle a entrepris un voyage pratiquement toute seule, au lieu d’engager quelqu’un, et dont elle ne connaissait pratiquement rien des détails. Elle avait peu de liens avec l’art, mais elle s’est formée sur le processus, de la recherche d’archives à la constitution d’un dossier de restitution », a déclaré Ori Soltes, professeur à l’université de Georgetown et directeur cofondateur du projet de restitution des œuvres d’art de la Shoah.

Les principaux éléments de preuve historique découverts par Baer de Pérignon étaient à la fois utiles et déroutants. Par exemple, les informations tirées des catalogues de vente aux enchères étaient parfois en contradiction avec la liste des œuvres d’art pillées que Marie-Louise, l’épouse de Jules, a dressée après la guerre, et avec les carnets de Jules lui-même, qui répertorient toutes les œuvres d’art que cet « acheteur compulsif » a acquises. (Baer de Pérignon a emprunté ces derniers à son cousin, feu Michel Strauss, qui a dirigé le département d’art moderne et impressionniste de Sotheby’s pendant des décennies).

Malgré tous les efforts déployés par Baer de Pérignon pour effectuer des recherches dans les archives et interviewer des parents âgés, elle n’a pas pu répondre aux questions suivantes : comment et pourquoi Jules et Marie-Louise, banquiers à la retraite, ont-ils réussi à rester à Paris pendant la guerre, en particulier lorsque leurs enfants et petits-enfants ont fui vers la zone libre dans le sud, et lorsque tant de Juifs appartenant aux cercles sociaux et économiques des Strauss ont été déportés dans des camps de concentration.

Les nazis ont même réquisitionné l’appartement de Jules et Marie-Louise situé sur l’avenue Foch et les ont forcés à le quitter, mais Marie-Louise a été inexplicablement capable d’y retourner après 1945 et de vivre confortablement parmi ses nombreux biens d’avant-guerre. (Jules est mort de vieillesse ou de causes naturelles en 1943).

Jules et Marie-Louise Strauss. (Crédit : Pauline Baer de Perignon)

La plus grande frustration de l’auteure a été de découvrir que les musées sont peu disposés à céder des œuvres d’art, même lorsqu’on leur présente des dossiers contenant des preuves solides qu’elles ont été pillées.

Elle a été stupéfaite lorsque le directeur du musée de Dresde lui a suggéré que son arrière-grand-père aurait été « heureux d’avoir vendu son tableau pour un prix décent ».

« Les musées sont intéressés par la provenance de l’art du point de vue de l’histoire de l’art, mais ils ne sont pas intéressés par le fait de le rendre à ceux à qui il a été spolié. La charge de la preuve incombe à des gens comme moi, et c’est psychologiquement épuisant », a déclaré Baer de Pérignon.

« Il y a beaucoup d’attente. Le processus est vague et pas du tout transparent. On se sent impuissant face à toute la bureaucratie », a-t-elle ajouté.

L’appartement de Jules Strauss à Paris. (Crédit : Pauline Baer de Perignon)

Baer de Pérignon a également réussi à retrouver un dessin de Giovanni Battista Tiepolo, artiste italien du XVIIIe siècle, qui avait été volé à Jules Strauss. Il s’est retrouvé dans la collection du Louvre après la guerre, et personne n’a pensé à rechercher son propriétaire.

Baer de Pérignon trouve cela ironique et exaspérant, étant donné que Jules Strauss avait été un généreux mécène du Louvre. Non seulement il avait fait don de quatre tableaux au musée, mais il avait également été à l’origine de la nouvelle politique d’encadrement du Louvre en 1900, qui consistait à assortir les tableaux de cadres de l’époque à laquelle ils avaient été peints. Strauss a fait don d’une soixantaine de cadres pour ce projet.

Le dessin a été restitué à la famille lors d’une cérémonie organisée en avril 2017 au ministère français de la Culture, et il a depuis été vendu.

Selon Lucian Simmons, responsable mondial des restitutions chez Sotheby’s, le tableau de Nicolas de Largillière restitué aux héritiers Strauss et mis aux enchères le 27 janvier « est l’une des œuvres les plus importantes de l’artiste jamais proposées aux enchères, et est comparable à d’autres chefs-d’œuvre de l’artiste réalisés à peu près à la même époque ».

Pauline Baer de Perignon prend la parole lors de la cérémonie de restitution de ‘Un berger’ de Giovanni Battista Tiepolo au ministère français de la Culture, avril 2017. (Autorisation)

« La personne assise sur le ‘Portrait d’une dame en Pomone’ a traditionnellement été identifiée comme étant Marie Madeleine de La Vieuville, la marquise de Parabère (1693-1755), qui était la maîtresse de Philippe II, duc d’Orléans, alors qu’il était régent de France pendant l’enfance du roi Louis XV de France », a-t-il ajouté.

Jules Strauss avant 1943. (Domaine public via Wikimedia Commons)

Bien que le processus de recherche et de diligence raisonnable de Sotheby’s ait contribué à la restitution de centaines d’œuvres d’art au cours des deux dernières décennies, depuis la création de son département dédié à la restitution, la maison de vente aux enchères n’a été impliquée dans ce tableau qu’après qu’il a été rendu à ses propriétaires légitimes.

Néanmoins, « il est essentiel d’honorer et de récupérer l’histoire de ces collectionneurs [juifs] et de partager leurs histoires afin qu’elles deviennent une partie inextricable de l’histoire des œuvres et ne soient pas oubliées. Chaque œuvre d’art nouvellement restituée est importante car elle représente l’aboutissement d’un parcours pour l’œuvre et la famille concernée », a déclaré Simmons.

Baer de Pérignon a décrit le long et difficile processus de restitution comme « une quête d’identité ». Il s’agissait davantage pour elle d’essayer de comprendre son défunt père (décédé quand elle avait 20 ans) que de l’œuvre d’art elle-même.

« Le livre parle vraiment de lui, et de ce qu’il ne m’a pas dit sur mon héritage. J’en suis plus triste que bouleversée », déclare Pauline Baer de Pérignon.

Son père s’est converti au catholicisme dans sa jeunesse, pendant la guerre, et n’a jamais parlé de son passé juif. Baer de Pérignon n’avait jamais connu la réputation légendaire de Jules Strauss en tant que collectionneur d’art aux côtés d’autres collectionneurs juifs français comme Charles Ephrussi et Moïse de Camondo.

« J’ai lu que des gens rejetaient l’idée qu’ils avaient été victimes de spoliation… comme un mécanisme de défense… Était-il possible que nous, les descendants de Jules, souffrions de cela ? ». Strauss signifie autruche en allemand – avions-nous activement décidé de faire l’autruche pour éviter la vérité ? » écrit l’auteure.

Pauline Baer de Perignon devant « Portrait de femme en Pomone ». (Autorisation)

Bien qu’elle s’identifie toujours comme catholique, Baer de Pérignon a déclaré que ce voyage vers la restitution l’a aidée à identifier ce qui lui a été transmis par ses ancêtres juifs.

« Je m’identifie à la façon dont les Juifs remettent les choses en question. J’ai toujours été comme ça », a-t-elle déclaré.

Baer de Pérignon a déclaré qu’elle était triste de voir le « Portrait d’une dame en Pomone » descendre de son mur après s’être tellement battue pour le récupérer. Mais bien qu’elle ait aimé contempler sa beauté, elle a toujours gardé l’œil sur ce qui était le plus important.

« Le tableau n’a rien à voir avec le tableau lui-même. Il s’agit de la mémoire et de la justice », a-t-elle rappelé.

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