Les Israéliens et le vaccin contre le coronavirus
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Explications

Les Israéliens et le vaccin contre le coronavirus

Avec des hamsters en bonne santé et des politiciens heureux, les recherches de l'État juif battent leur plein, et se targuent d'une percée

Un médecin présente un vaccin prospectif pour la prévention et la lutte contre les infections par coronavirus. (iStock)
Un médecin présente un vaccin prospectif pour la prévention et la lutte contre les infections par coronavirus. (iStock)

Une équipe israélienne a rédigé le rapport périodique de l’Organisation mondiale de la santé (OMS) sur les efforts internationaux en matière de vaccins.

Dans ce que l’on croit être la première apparition de scientifiques israéliens dans le « paysage des vaccins candidats COVID-19 », l’Institut israélien de recherche biologique et l’Institut Weizmann des sciences ont obtenu une liste pour leur travail commun sur la conception d’un vaccin.

Cela fait suite à une percée dans leur tentative de produire un vaccin contre le nouveau coronavirus. L’équipe israélienne est l’une des 149 qui figurent dans le document.

Quelle est donc la percée qui attire l’attention des chercheurs israéliens et quel type de vaccin prévoient-ils ? Pourquoi un institut clandestin est-il à l’origine des recherches qui sortent de l’ombre ? Enfin, quels sont les autres vaccins en cours de développement en Israël ?

Quelle a été la récente percée ?

Il y a une semaine et demie, des scientifiques de Ness Ziona, près de Tel Aviv, ont révélé qu’ils avaient conçu un vaccin et l’avaient testé sur des hamsters. Ils ont écrit qu’une seule dose « était capable de protéger les hamsters contre le SRAS-CoV-2 ».

Ils sont confiants car, entre autres facteurs, les hamsters vaccinés ont perdu moins de poids corporel après l’infection que les hamsters non vaccinés, et ont également des poumons qui semblent plus sains.

Ils n’ont pas publié la recherche dans une revue à comité de lecture, qui est considérée comme la référence en matière de recherche scientifique, mais ont présenté leurs données et leur analyse dans un registre d’articles en ligne.

Qui est derrière le vaccin ?

Il existe plusieurs équipes de recherche de vaccins en Israël, mais aucune ne reçoit autant d’attention de la part des politiciens que celle-ci, puisqu’elle provient d’un institut très prisé du ministère de la Défense.

Yonatan Freeman, expert en relations internationales et en sécurité nationale, département de sciences politiques, Université hébraïque de Jérusalem. (Jenny Pepperman)

L’Institut israélien de recherche biologique [Israel Institute for Biological Research – IIBR] est un établissement de l’ombre qui ne dévoile pratiquement rien sur son travail. Les analystes politiques ont été stupéfaits de voir à quel point il a été soudainement, pendant la pandémie, propulsé aux yeux du public, les dirigeants parlant constamment de son travail, et y faisant même des visites.

« C’est comme si nous commencions soudainement à recevoir des mises à jour sur ce que fait le réacteur nucléaire de Dimona », a récemment déclaré au Times of Israel Yonatan Freeman, expert en relations internationales et en sécurité nationale à l’Université hébraïque de Jérusalem.

Le Premier ministre Benjamin Netanyahu (au centre) en visite à l’Institut israélien de recherche biologique le 7 juin, avec le ministre de la Santé Yuli Edelstein (à gauche) et le ministre de la Défense Benny Gantz (à droite). (Amos Ben-Gershom/Bureau de presse du gouvernement israélien)

De quel type de vaccin s’agit-il ?

Le vaccin est basé sur le virus de la stomatite vésiculeuse (VSV), un virus animal qui a déjà été utilisé dans un vaccin Ebola récemment mis sur le marché. Il consiste à modifier la composition protéique du VSV : en remplaçant la glycoprotéine du VSV par la protéine de pointe du CoV-2 du SRAS.

En faisant cela, a déclaré l’équipe de recherche, ils sont parvenus à une formule qui fait que les hamsters – et, espère-t-elle, les humains – induisent la production d’anticorps neutralisants qui peuvent protéger du SRAS-CoV-2.

Les politiciens sont enthousiastes, mais les scientifiques le sont-ils ?

Prof. Hervé Bercovier du département de microbiologie et de génétique moléculaire de l’Université hébraïque. (Crédit : Lior Mizrahi)

Oui, certains des plus grands experts israéliens en matière de vaccins et de virus ont été impressionnés par les résultats publiés par l’Institut biologique.

« Je l’ai lu attentivement, et ce qu’ils ont produit était très bon », a déclaré le microbiologiste Hervé Bercovier au Times of Israel.

M. Bercovier, ancien vice-président de la recherche et du développement à l’Université hébraïque de Jérusalem, a été impressionné par le fait que la conception du vaccin utilise une sorte de raccourci, à savoir le modèle VSV.

Il pense qu’il était intelligent d’utiliser ce modèle, avec ses bons résultats pour Ebola, et dit que cela inspirera la confiance des médecins et des régulateurs. « Vous avez une plateforme qui est déjà approuvée », a-t-il noté.

Y a-t-il des critiques ?

Jonathan Gershoni, professeur à l’université de Tel Aviv. (Autorisation)

Le professeur Jonathan Gershoni de l’université de Tel Aviv, qui tente de développer son propre vaccin sur la base d’un modèle récemment breveté, a déclaré au Times of Israel qu’il avait quelques critiques à formuler sur la conception de l’Institut biologique.

Il a déclaré que les hamsters vaccinés dans le cadre des recherches de l’institut ne conservaient pas leur poids corporel aussi bien qu’il l’aurait espéré, car leur masse était inférieure à celle des hamsters non infectés. Il a également déclaré que l’un des hamsters vaccinés dans le cadre de l’étude présentait des signes d’infection pulmonaire.

Cela étant, il pense que les données contenues dans le document de recherche n’appuient pas ses affirmations, et il pense que le vaccin en cours de développement présente des avantages, mais qu’ils ne sont « pas spectaculaires ».

Que va-t-il se passer ensuite ?

L’institut est loin de produire un vaccin humain testé et approuvé. Plusieurs étapes de test sont nécessaires dans un premier temps. C’est pourquoi les dirigeants israéliens couvrent leurs arrières – en continuant à soutenir ce projet et d’autres efforts de vaccination nationaux, tout en signant un accord pour acheter un vaccin développé par la société de biotechnologie américaine Moderna.

Selon certains experts, le fameux processus d’approbation, très long, pourrait être accéléré pour l’Institut biologique en raison du précédent Ebola pour la plateforme de vaccins.

Cyrille Cohen, chef du laboratoire d’immunothérapie de l’université Bar-Ilan, a déclaré au Times of Israel : « Si une plate-forme est bien connue, il est possible d’utiliser la toxicologie – les données nécessaires pour vérifier les éventuels effets nocifs – d’autres vaccins basés sur la même technologie, afin d’accélérer la première partie du processus d’approbation ».

Quels sont les autres projets de vaccins en cours ?

Une chercheuse travaille en laboratoire à Migal dans une photo sans date publié par l’institut de recherche. (Crédit : Lior Journo)

Un vaccin oral en cours de développement en Galilée a été l’un des premiers à faire état de progrès, dès le mois de mars. L’institut de recherche Migal Galilee, financé par l’État, a pris une longueur d’avance car il travaille depuis quatre ans à la mise au point d’un vaccin qui pourrait être adapté à différents virus. Cette recherche a donné naissance à une nouvelle start-up, MigVax, qui travaille sur le vaccin oral pour l’homme MigVax-101 COVID-19, basé sur une plateforme qui s’est révélée être un vaccin oral efficace contre le virus de la bronchite infectieuse chez la volaille.

Le modèle de vaccin de Gershoni a également attiré des investissements. Le mois dernier, Neovii, une société biopharmaceutique basée en Suisse, a signé un accord de recherche et de licence pour développer les recherches de Gershoni en un « nouveau vaccin COVID-19 qui pourrait sauver des vies ». Son approche consiste à cibler le motif de liaison au récepteur (RBM), une structure critique qui permet au virus de se lier à une cellule cible et de l’infecter.

Pendant ce temps, à l’Institut de technologie du Technion-Israël, Avi Schroeder développe un vaccin contre le coronavirus basé sur un additif qu’il a mis au point, qui est ajouté à l’eau pour garder les crevettes en bonne santé. Ce vaccin est commercialisé par ViAqua Therapeutics, sa start-up au Technion.

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