Collection Gurlitt : Berlin restitue 14 œuvres volées par les nazis
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Collection Gurlitt : Berlin restitue 14 œuvres volées par les nazis

Ce n'est qu'en 2012, à l'occasion d'une opération des douanes, que les autorités avaient découvert la collection de plus de 1 500 œuvres cachées depuis des décennies par Gurlitt

Une visiteuse observe les œuvres du peintre allemand Ernst Ludwig Kirchner présentées dans l'exposition "Collection Gurlitt, état des lieux, 'l'art dégénéré' – confisqué et vendu" du Kunstmuseum de Berne, en Suisse, novembre 2017. (Crédit : Peter Klaunzer/Keystone via AP)
Une visiteuse observe les œuvres du peintre allemand Ernst Ludwig Kirchner présentées dans l'exposition "Collection Gurlitt, état des lieux, 'l'art dégénéré' – confisqué et vendu" du Kunstmuseum de Berne, en Suisse, novembre 2017. (Crédit : Peter Klaunzer/Keystone via AP)

L’Allemagne a restitué à ses propriétaires 14 œuvres d’art du collectionneur Cornelius Gurlitt identifiées comme ayant été volées à des Juifs sous le IIIe Reich, a annoncé mercredi le ministère de la Culture. 

Un dessin du poète et peintre allemand Carl Spitzweg intitulé « Das Klavierspiel », a été transmis mardi à la maison d’enchères Christie’s selon le vœu des héritiers de Henri Hinrichsen, un éditeur de partitions musicales de confession juive assassiné à Auschwitz en 1942.

L’œuvre lui avait été volée par les nazis en 1939 et achetée l’année suivante par Hildebrand Gurlitt, le père de Cornelius, proche du régime d’Hitler.

Ce n’est qu’en 2012, à l’occasion d’une opération des douanes, que les autorités avaient découvert la collection de plus de 1 500 œuvres cachées depuis des décennies par Cornelius Gurlitt, une affaire au retentissement international.

Des photos diffusées par le parquet d’Augsburg, en Allemagne, le 12 novembre 2013, montrant cinq des 1 400 tableaux volés par les nazis et saisis au domicile de Cornelius Gurlitt à Munich. (Crédit : Lostart.de/parquet d’Augsburg/AFP/File)

Quatorze d’entre elles avaient pu être identifiées comme dérobées à des Juifs, mais des zones d’ombre demeurent sur la constitution de ce trésor. Le collectionneur d’art germano-autrichien est décédé en 2014. 

« C’est un signal important » que ces œuvres d’art aient pu « être restituées aux héritiers des victimes », s’est félicité la ministre de la Culture, Monika Grütters.

« Derrière chacune de ces œuvres se cache un destin humain tragique comme celui de Henri Hinrichsen, mort à Auschwitz », a-t-elle ajouté. « Nous ne pouvons pas réparer cette terrible souffrance mais nous tentons (…) de faire face à notre responsabilité morale. »

Hildebrand Gurlitt, photographié en 1944. (Autorisation : Tony Rees/Wikipedia)

Le père de Cornelius Gurlitt, Hildebrant Gurlitt avait été chargé dès 1938 par les nazis d’acheter des œuvres volées aux Juifs ou confisquées pour « décadence ». 

La collection, qui comprend des toiles de Renoir, Cézanne, Beckmann, Delacroix ou Munch, est évaluée à plusieurs millions d’euros. 

À sa mort, Cornelius Gurlitt avait désigné le Musée des Beaux-Arts (Kunstmuseum) de Berne comme l’héritier de sa collection, mais 500 pièces à l’origine litigieuse sont conservées en Allemagne.

Les restitutions sont compliquées par la difficulté de retracer l’histoire des pièces et la prescription de 30 ans au-delà de laquelle la propriété d’une œuvre d’art ne peut plus être contestée en Allemagne.

Des œuvres ont toutefois pu être rendues, notamment en 2015 quand un Matisse avait été remis à la famille du collectionneur d’art juif français Paul Rosenberg, grand-père de la journaliste Anne Sinclair.

Cornelius Gurlitt a vécu pendant des décennies à Munich au milieu de milliers d’œuvres. Quelque 239 autres étaient stockées dans sa maison à Salzbourg, en Autriche.

Après leur découverte, les autorités allemandes avaient gardé l’affaire secrète pendant plus d’un an.

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