La vie de Sammy Davis Jr. – un artiste afro-américain converti au judaïsme
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La vie de Sammy Davis Jr. – un artiste afro-américain converti au judaïsme

Le succès du film "I've gotta be me" sur l'un des Rat-Pack, surprend même son directeur, Sam Pollard

Sammy Davis Jr. peu avant sa mort en 1989. (Alan Light)
Sammy Davis Jr. peu avant sa mort en 1989. (Alan Light)

Le réalisateur Sam Pollard n’arrive pas à croire que son nouveau film sur le regretté Sammy Davis Jr soit autant acclamé.

Mais avec la richesse de la vie de l’artiste – les préjugés sur les Afro-Américains qu’il a surmontés, sa conversion au judaïsme à la suite d’un horrible accident de voiture en 1954 – peut-être que Pollard ne devrait pas être surpris.

L’histoire de Davis a fait sa réapparition dans le nouveau documentaire, « Sammy Davis, Jr.: I’ve Gotta Be Me ».

Aucun des 10 films que Pollard, un collaborateur de longue date de Spike Lee, a réalisés au cours des 15 dernières années n’a été accueilli avec « une réponse aussi énorme et un accueil aussi populaire », a-t-il déclaré. Les commentaires, a-t-il dit, ont été « ahurissants ».

Peut-être que c’est parce que Davis avait un tel talent ahurissant. « Je pense qu’il devrait être considéré comme l’un des plus grands interprètes du 20e siècle, là-haut, avec [Frank] Sinatra, Nat ‘King’ Cole, tous ces grands artistes », a déclaré Pollard.

Il a qualifié Davis de « Michael Jackson de son époque ». Et il fait des parallèles avec les stars contemporaines : « Bruno Mars est un autre exemple. Il a compris ce que Sammy Davis a fait. Et Justin Timberlake – son talent et son expérience fait penser à Sammy Davis, aussi. »

Sam Pollard, réalisateur de «Sammy Davis, Jr .: I’ve Gotta Be Me», qui a ouvert le Festival du film juif d’Atlanta. (Autorisation AJFF)

Le succès de Davis a été considérable – apparitions auprès des Rat Pack avec Sinatra, imitations de Humphrey Bogart et Jimmy Stewart, un hit classé n°1 avec « The Candy Man ». Pourtant, « I’ve Gotta Be Me » cherche à aller au-delà de la célébrité de Davis.

Le film a été conçu par le producteur exécutif Michael Kantor il y a cinq ans, a déclaré Pollard. Quand Kantor lui a demandé d’en être le réalisateur, « J’étais très excité. J’ai grandi en regardant les films et la musique de [Davis]. »

Davis a laissé un trésor de documents d’archives qui ont aidé à raconter l’histoire. Il y avait des apparitions à la télévision dans « The Colgate Comedy Hour », « Ed Sullivan Show », « Laugh-In » et « All in the Family » – où il embrassa notoirement Archie Bunker (Carroll O’Connor) sur la joue.

Sammy Davis Jr., à gauche, avec l’acteur Vince Edwards sur le spectacle ‘Ben Casey’. (Domaine public)

Il y avait aussi des films avec les Rat Pack: « Ocean’s 11 », « Sergeants 3 » et « Robin and the 7 Hoods ». Dans le film, des artistes contemporains, dont Norman Lear, Whoopi Goldberg et Billy Crystal ont partagé leurs impressions lors d’interviews.

« All in the Family », le créateur de Lear, a qualifié l’apparition de Davis dans l’émission comme « un moment télévisé emblématique, un homme noir posant ses lèvres sur une joue blanche. »

Crystal a décrit Davis comme « un géant qui parlait le yiddish, s’est converti au judaïsme, il avait une grande connaissance. Il pouvait être un de mes oncles. »

Son ami, le légendaire Jerry Lewis, a donné une interview poignante avant sa mort l’année dernière.
Le film comporte également la propre voix de Davis, à travers ses bandes audio. Pollard a déclaré que ces cassettes donnaient « un aperçu de sa personnalité ».

Interrogé sur la façon dont Davis est devenu aussi célèbre, Pollard a déclaré : « C’était une combinaison de travail acharné et de chance. »

La pause

En 1951, Davis se produisait avec son père, Sammy Davis et le partenaire professionnel de son père, Will Mastin (que le jeune Davis considérait comme un oncle). Leur première partie à la discothèque de Ciro à Hollywood a duré 40 minutes, mais s’est avérée si populaire qu’elle a duré une heure et demie.

Sammy Davis Jr. à la marche des droits civiques à Washington, DC, le 28 août 1963. (Domaine public)

Relativement au début de sa carrière, Davis a rencontré Frank Sinatra – un moment charnière dans sa vie.

« Frank Sinatra était comme un grand frère, un mentor, qui veillait sur lui. Il a fait des pauses. C’était un travailleur acharné, il a eu de la persévérance et des pauses chanceuses », a déclaré Pollard.

Mais en tant que noir, Davis a fait face à un fardeau injuste.

« Voici un jeune homme, né en 1925, qui devait s’asseoir à l’arrière d’un bus, aller dans des hôtels et des saunas séparés », a déclaré Pollard.

« C’était la ségrégation en Amérique. Même avec le succès, il y avait des obstacles. Certains clubs de New York et de Las Vegas ne l’acceptaient pas. Il devait aller jouer dans la partie noire de la ville. »

Et puis, en 1954, Davis a été impliqué dans un accident de voiture dans lequel il a perdu son œil gauche. C’est alors qu’il a réalisé qu’il y avait un vide spirituel dans sa vie, et s’est tourné vers le judaïsme, a déclaré Pollard.

« Il a grandi avec beaucoup de Juifs », a déclaré Pollard. « Il était très proche de [l’artiste] Eddie Cantor. »

Selon Pollard, alors qu’il était à l’hôpital après l’accident de voiture, un rabbin lui a rendu visite.

« En parlant au rabbin … je pense qu’il a eu une révélation spirituelle. Le judaïsme semblait être le bon chemin pour lui. Il s’est converti », a déclaré Pollard.

Pollard a dit que c’était un moment décisif pour l’Amérique et pour la jeunesse afro-américaine.

« Cela ne veut pas dire qu’il n’y avait pas de juifs noirs avant Sammy Davis, Jr. Mais avec sa célébrité, ce fut une surprise incroyable, un homme noir dont la plupart des gens pensent qu’il est probablement baptiste ou chrétien, et non il est, juif. »

Une anecdote largement répandue raconte qu’un jour il jouait au golf avec le comédien Jack Benny, celui-ci s’est enquis de son handicap au golf. Davis a répondu, « Handicap ? Parler de handicap – je suis un Juif nègre à un œil. »

Mais pour les gens des communautés afro-américaine et juive, « il représentait quelqu’un avec qui ils pouvaient s’identifier », a déclaré Pollard.

Une nouvelle ère pour les droits civils

Pollard a déclaré que l’antisémitisme auquel les Juifs étaient confrontés ainsi que le racisme pour les Afro-Américains avaient abouti à «une parenté qui rassemblait les gens » dans les années 1950 et 1960.

Sammy Davis Jr. parmi la foule à la marche des droits civiques à Washington, DC, le 28 août 1963. (Domaine public)

Quand Pollard s’est rendu dans des églises, il a entendu des propos concernant des luttes historiques du peuple juif dans les Écritures. Il a remarqué que lorsque le révérend Martin Luther King, Jr., a commencé son plaidoyer pour les droits civiques, parmi ses conseillers il y avait des Juifs tels que Stanley Levison. Les relations entre les communautés, a-t-il dit, étaient fortes dans les années 1950, au début des années 1960.

« Ils se sont fracturés plus tard. Les temps changeaient », a-t-il dit. Ce qui a profité à Davis.

« Il aimait le Dr King », a déclaré Pollard. Cependant, contrairement aux activistes comme Harry Belafonte, Ossie Davis et Ruby Dee, « il a été poussé vers la lutte pour les droits civiques ».

Lorsque Belafonte voulut que Davis se joigne à lui pour la marche de Luther King en 1965 à Selma, en Alabama, Davis refusa; il jouait dans le spectacle « Golden Boy » de Broadway. (La production a présenté ce qui était censé être le premier baiser sur scène entre un homme afro-américain et une femme blanche, Paula Wayne.) Belafonte a acheté tous les billets pour le spectacle, assurant que Davis ne perdrait pas d’argent et pourrait participer à la marche.

« Il ne voulait pas aller à Selma, mais a compris qu’il devait être activiste », a déclaré Pollard. Davis, a-t-il dit, était le plus grand philanthrope de King, de la Southern Christian Leadership Conference et d’autres organisations de défense des droits civiques de l’époque.

Festival du film juif d’Atlanta. (Autorisation)

Pollard a déclaré qu’après l’assassinat de King en 1968, un programme a été lancé afin qu’il y ait plus de personnes de couleur dans l’industrie du film et de la télévision. Cette initiative a incité Pollard à commencer à travailler sur des documentaires alors qu’il était jeune étudiant en 1971.

« J’étais parti pour devenir un homme d’affaires », a déclaré Pollard. « Toute ma vie a changé. »

« La chose que je trouve la plus importante quand on fait un documentaire sur quelqu’un, c’est de ne pas être dans la vacuité », a déclaré Pollard, dont le travail a reçu des prix Emmy et Peabody et a fait l’objet d’une nomination aux Oscars.

« Creuser leurs complexités humaines, leurs vies. C’était le plus grand défi [à propos de Davis]. Il était un grand chanteur, danseur, imitateur. Je voulais montrer sa complexité, son sens de l’identité en tant qu’homme noir en Amérique », a-t-il dit.

Une forte offensive

Des difficultés sont apparues lorsque Davis a serré dans ses bras le président républicain Richard Nixon – qui faisait campagne pour la réélection en 1972 et était considéré comme hostile aux droits civiques – et est devenu le premier homme afro-américain à dormir dans la chambre de Lincoln à la Maison Blanche.

Sammy Davis Jr. rencontre le président Richard Nixon le 4 mars 1973. (Domaine public)

« Voici un homme qui aimait être aimé », a déclaré Pollard. « Il avait besoin de réconfort, il avait besoin d’être aimé. Si un Ku Klux Klan dans un drap blanc avait dit : ‘Je t’aime, Sammy’, il l’aurait serré dans ses bras. Toute sa vie, il a voulu de l’amour. C’était un acte réflexif de serrer Nixon en Floride. »

Pollard a dit que bien qu’il ait pensé que Davis avait serré Nixon dans ses bras uniquement par amour, il a eu après un contrecoup.

Pollard a déclaré que Davis a également connu des problèmes avec des Afro-Américains et des Blancs qui n’approuvaient pas ses relations amoureuses avec les femmes blanches, y compris Kim Novak (qui a été interviewée dans le film) et May Britt (la deuxième des trois épouses de Davis).

« Il était amoureux de Kim Novak », a déclaré Pollard. « A l’époque, c’était quelque chose … »

Kim Novak (Crédit : domaine public)

Harry Cohn, le président de Columbia Pictures, fut également indigné et avait menacé Davis de lui crever son deuxième oeil s’il continuait sa relation avec Novak.

Pour se sortir de là, Davis a payé la chanteuse afro-américain Loray White pour l’épouser. Ils ont divorcé quatre ans plus tard.

Davis a lutté contre l’abus de drogues et d’alcool au cours de sa vie, et il est mort d’un cancer de la gorge à l’âge de 64 ans en 1990.

Pollard réfléchit à son héritage.

« Était-il un oncle Tom pour certains ? » Demanda Pollard. « Oui il l’était. Était-il progressiste ? Oui. Était-il un activiste des droits civiques ? Oui. Était-il misogyne ? Oui. Était-il un toxicomane ? Oui. Était-il un homme qui aimait les Noirs ? Oui.

« Il était un être humain complexe », a déclaré Pollard. « La plupart d’entre nous le sont, mais nous ne voyons qu’un côté. »

Sam Pollard dit que ‘Sammy Davis, Jr .: I’ve Gotta Be Me’ est son film le plus populaire des 15 dernières années. (Autorisation AJFF)
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