Le musée juif de Manchester, rénové, célèbre les racines de la communauté
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Le musée juif de Manchester, rénové, célèbre les racines de la communauté

Installé dans une ancienne synagogue, l'institution retrace l'ascension des Juifs depuis leur passé d'ouvriers industriels jusqu'à leur installation dans ses banlieues verdoyantes

L'exposition permanente du musée juif de Manchester en Angleterre célèbre les racines ouvrières de la communauté, lorsque beaucoup de ses membres travaillaient dans l'acier et le textile. (Crédit  : Chris Payne via JTA) 
L'exposition permanente du musée juif de Manchester en Angleterre célèbre les racines ouvrières de la communauté, lorsque beaucoup de ses membres travaillaient dans l'acier et le textile. (Crédit : Chris Payne via JTA) 

JTA – Même avant sa rénovation évaluée à 8,35 millions de dollars, le musée juif de Manchester était une institution remarquablement attrayante.

Installé dans une ancienne synagogue sur une route très fréquentée dans un quartier industriel de la plus grande ville du nord de l’Angleterre, il se distinguait des stations de lavage, des supermarchés et des quincailleries de Cheetham Hill Road par sa façade en briques rouges. Son apparence conjugue architecture victorienne et style mauresque privilégié par les membres de la communauté juive séfarade portugaise-espagnole qui l’ont construit en 1874.

Au fur et à mesure de son expansion et de son embourgeoisement, la communauté juive de Manchester – un groupe diversifié composé de nombreux ouvriers originaires de tout le Royaume-Uni et d’Europe de l’Est qui convergeaient en raison de la production d’acier de la ville et d’autres industries – s’est installée dans des banlieues verdoyantes au nord du centre animé.

Mais le bâtiment de la synagogue, le plus ancien qui subsiste à Manchester, est resté un symbole communautaire – et ce, longtemps après la désintégration de sa congrégation dans les années 1980. Elle est devenue un musée, le seul du pays situé à l’intérieur d’une synagogue.

Aujourd’hui, grâce à une subvention substantielle de la Loterie nationale britannique et d’autres contributeurs, le musée a été modernisé et rouvert, avec une grande extension arborant un extérieur massif avec des décorations de style mauresque sur du métal de couleur rouille. Les rénovations célèbrent le passage du temps et les références industrielles des communautés juives tout en complétant la couleur caractéristique du bâtiment.

« C’est un grand moment pour nous », a déclaré Max Dunbar, directeur général du musée, à la Jewish Telegraphic Agency avant la réouverture du 2 juillet, au terme de deux années de travaux.

Un enfant étudie la carte géante sur le sol de l’atrium du musée juif de Manchester, le 4 juin 2021. (Crédit : Chris Payne via JTA)

Il s’agit également d’une grande mise à niveau, avec l’ajout d’un café végétarien casher – le menu raconte l’histoire des plats juifs dont il fait la publicité. En outre, il y a une « cuisine d’apprentissage » où les visiteurs peuvent découvrir, dans le cadre d’ateliers participatifs, comment les aliments typiquement juifs sont préparés.

Le contenu du musée a été ajusté, adapté et présenté d’une manière plus axée sur les gens qui propulse le musée, que même Dunbar a décrit comme ayant été « très fatigué et daté », dans le 21e siècle.

Bien qu’il compte de nombreux adeptes et bénévoles, le musée, avant sa rénovation, présentait des expositions qui donnaient l’impression d’être des archives, notamment un châle de prière accompagné d’un morceau de papier laminé donnant quelques informations de base sur l’artefact, ou des notes impersonnelles donnant des dates et des statistiques.

Ces textes plastifiés ont migré vers des panneaux d’information de haute qualité, et le contenu a été retravaillé.

Parmi les objets les plus captivants exposés figure une robe ayant appartenu à Helen Taichner, une survivante de la Shoah qui est arrivée à Manchester en 1946 après s’être cachée dans une cave à charbon dans sa ville natale de Katowice, en Pologne. La robe – au motif floral volumineux et inélégant pour une adolescente – est accrochée à côté du passeport et de la sacoche de documents en cuir de Mme Taichner, soulignant son caractère étranger et le contraste entre son jeune âge et les horreurs qu’elle a vécues.

Son journal intime est également exposé.

« Mon bonheur ne connaît aucune limite », écrivait-elle le jour où elle reçoit son visa pour entrer au Royaume-Uni.

Cette partie de l’exposition « explore les raisons pour lesquelles diverses personnes juives sont venues à Manchester, montrant ainsi la portée et les racines mondiales des communautés juives de Manchester », a déclaré Dunbar. « Mais d’une manière personnelle, à travers les histoires de vie des gens plutôt que d’une manière académique sèche. »

Tout n’entre pas dans le 21e siècle. Le musée rénové reste low-tech par conception, offrant peu d’écrans tactiles ou autres affichages électroniques.

« Vous allez dans beaucoup de musées de nos jours, et il y a des écrans d’ordinateur partout, des boutons et des lumières clignotantes », a déclaré Dunbar. Mais au Manchester Jewish Museum, « il y a beaucoup de bois, beaucoup de meubles doux. Nous voulons que les gens se sentent détendus et à l’aise dans l’espace, afin qu’ils puissent vraiment s’approprier et écouter les histoires et en apprendre davantage sur celles-ci. »

Le café de casher récemment ouvert au Musée juif de Manchester au cours de deux années de rénovations qui ont commencé en 2019. (Crédit : Chris Payne/JTA)

Un objet vintage impressionnant exposé a été découvert pendant les rénovations : une capsule temporelle en verre épais contenant des journaux, des documents de la synagogue et une poignée de pièces de monnaie des années 1870. Des membres de la communauté avaient enfoui la capsule dans un mur et elle a été exposée l’année dernière, à la grande joie des archéologues de la ville et de la direction du musée.

La dernière section du musée est constituée de citations de 16 Mancuniens, écrites à la main sur des tableaux noirs. Chaque citation a un numéro de série que les visiteurs peuvent rechercher dans une station d’écoute. L’une d’entre elles dit : « je ne vais pas rencontrer Dieu sans le connaître avant d’y arriver ». L’idée est que les visiteurs recherchent une citation et mettent des écouteurs pour en savoir plus sur l’histoire qui se cache derrière, a expliqué Alexandra Grime, conservatrice du musée.

Au cœur de l’exposition permanente se trouve l’intérieur historique de ce qui était autrefois la synagogue espagnole et portugaise de Manchester. Bien qu’elle soit petite en termes de dimensions, avec seulement une centaine de sièges, la synagogue compense son humble taille par son atmosphère. Dotée d’une moquette bordeaux et de décorations dorées élaborées autour de la section féminine surélevée, ses piliers en bois et ses bancs en acajou sont baignés d’une lumière teintée d’émeraude qui filtre à travers les vitres peintes des fenêtres représentant des scènes bibliques.

Contrairement à de nombreux musées juifs en Europe, le musée juif de Manchester n’est pas la relique d’une communauté disparue.

Environ 30 000 Juifs vivent dans la région de Manchester, ce qui fait de la ville la deuxième plus grande communauté juive du Royaume-Uni après Londres. (L’augmentation des prix du logement dans la capitale explique en partie la croissance de Manchester). La population croissante se trouve principalement dans la banlieue de Prestwich, avec des listes d’attente pour les écoles juives souhaitées et même des jardins d’enfants. On y trouve également des sushis casher à emporter, entre autres restaurants casher.

Ce renouveau de la banlieue est évoqué dans certaines parties de l’exposition du musée. Mais le musée préserve également le souvenir de l’époque où son bâtiment était le centre de la vie juive de la région. Une carte géante de l’ancien quartier juif, avec le musée en son centre, est exposée dans l’atrium. Le quartier possède toujours la rue Torah, la seule du Royaume-Uni.

L’atmosphère et la philosophie du musée reflètent le fait que de nombreux Mancuniens, y compris les Juifs, apprécient l’aspect informel, convivial et accessible de la ville par rapport à la grande métropole de Londres.

« Nous ne voulons pas qu’il donne l’impression d’être une sorte d’institution inhospitalière et peu fonctionnelle », a déclaré Dunbar à propos du musée rénové.

« Ce n’est pas ce que nous sommes. Nous sommes une sorte de foyer, un foyer loin du foyer en quelque sorte, et avec la restauration et les espaces informels agréables et détendus, nous pouvons concrétiser cette vision, et espérer que les gens se sentent chez eux quand ils viennent ici. »

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