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Dans l’Iowa, les correspondantes d’Anne et Margot Frank leur rendent hommage

Les lettres des sœurs Frank sont la pierre angulaire de Danville Station, un musée hors des sentiers battus unique dans une ville de 1 000 habitants sans communauté juive

  • Photos de la bibliothèque et du grenier. (Crédit : Gare de Danville/JTA)
    Photos de la bibliothèque et du grenier. (Crédit : Gare de Danville/JTA)
  • La Collection Anne Franck. (Crédit : Gare de Danville/JTA)
    La Collection Anne Franck. (Crédit : Gare de Danville/JTA)
  • Images numériques des lettres à et d'Anne Frank. (Crédit : Gare de Danville)
    Images numériques des lettres à et d'Anne Frank. (Crédit : Gare de Danville)
  • Photos de la bibliothèque et du grenier. (Crédit : Gare de Danville/JTA)
    Photos de la bibliothèque et du grenier. (Crédit : Gare de Danville/JTA)

JTA – Danville, dans l’Iowa, peut sembler un endroit étrange pour accueillir un musée de la Shoah – jusqu’à ce que l’on apprenne qu’au printemps 1940, une enveloppe adressée à « Miss J et B Wagner » contenait des lettres écrites par des sœurs juives d’Amsterdam à des sœurs vivant sur un ferme du sud-est de l’Iowa.

Cette correspondance – entre Anne Frank et Juanita Wagner et entre Margot Frank et Betty Wagner – est la pierre angulaire de Danville Station, un musée hors des sentiers battus qui retrace une histoire unique en son genre.

La quasi-totalité des musées et mémoriaux de la Shoah aux États-Unis se trouvent dans des villes ou des banlieues, généralement en lien avec des communautés juives importantes ou historiques. Danville, à 21 kilomètres à l’ouest du fleuve Mississippi, est une exception : de part son emplacement, son nombre d’habitants inférieur à 1 000 personnes, et ni l’Iowa Jewish Historical Society ni d’autres groupes d’histoire d’État et de comté ne citent de passé juif dans la ville.

La ville avait un enseignant qui voulait que les élèves de l’école communautaire de Danville comprennent qu’il y avait un monde plus vaste au-delà des champs de maïs, d’avoine et de soja. Birdie Mathews aimait voyager, aux États-Unis et à l’étranger, et en cours de route il a recueilli des noms pour son « programme de correspondance internationale ».

Dans une interview enregistrée sur vidéo en 2008 à Danville Station, Betty Wagner a rappelé comment l’échange de lettres avec des sœurs fréquentant une école Montessori à Amsterdam avait été organisé. À l’époque, Juanita et Anne avaient 10 ans, tandis que Betty et Margot en avaient 14.

« Le professeur nous a demandé si nous voulions écrire à quelqu’un à l’étranger. Je me souviens à quel point nous étions excitées… Nous avons écrit que nous vivions dans une ferme. Nous avions des vaches, des poulets et des cochons. C’était juste une conversation amicale. Nous n’avions pas de télévision et parfois nous n’avions même pas de radio. Tout ce que nous avions, c’était un petit journal hebdomadaire qui n’était pas très mondain. Donc, écrire à quelqu’un à l’étranger a été une expérience formidable », s’est souvenue Betty.

L’enveloppe en provenance d’Amsterdam contenait des lettres et des photographies d’écolières. « Elles étaient écrites en anglais », se souvient Betty. « Nous étions à peu près sûres qu’elles ne maîtrisaient pas l’anglais. Mais nous étions quand même heureuses. Nous nous sommes assises et leur avons répondu tout de suite. » (Le père des Frank, Otto Frank, qui a vécu brièvement à New York, a probablement traduit les lettres des filles Wagner en néerlandais et a aidé ses filles à répondre en anglais, avec quelques fautes d’orthographe et erreurs de syntaxe.)

Illustration : Portraits d’Anne, de sa sœur Margot et de sa mère Edith, à l’intérieur de la Maison d’Anne Frank à Amsterdam. (Crédit Matt Lebovic/Times of Israël)

La lettre d’Anne, datée du 29 avril 1940, est caractéristique de ce qu’une jeune correspondante pourrait écrire, décrivant la vie à la maison et à l’école.

« Ta mère connaît certainement ce système, il s’appelle Montessori. Nous avons peu de travail à la maison », écrivait Anne à Juanita, qui avait mentionné que sa mère était enseignante. Anne a joint une « carte illustrée » des canaux d’Amsterdam, issue de sa collection d’environ 800 cartes de ce type. La lettre était signée « votre amie néerlandaise, Annelies Marie Frank », son nom complet.

Dans sa lettre datée du 27 avril 1940, Margot parle de l’école et de ses loisirs d’hiver, mais aussi de l’actualité. « Nous écoutons souvent la radio, car nous vivons des moments très angoissants, ayant une frontière avec l’Allemagne et étant un petit pays, nous ne nous sentons jamais en sécurité », a-t-elle déclaré. Pour rendre visite à des cousins ​​dans la ville suisse de Bâle, « il faut passer par l’Allemagne, ce que nous ne pouvons pas faire, ou par la Belgique et la France, mais nous ne le pouvons pas non plus. C’est la guerre et aucun visa n’est accordé. » La lettre est signée : « Avec mes meilleures salutations, votre amie. Margot Betti Frank. »

Juanita et Betty ont répondu, mais n’ont jamais reçu de réponse.

Images numériques des lettres à et d’Anne Frank. (Crédit : Danville Station)

Moins de deux semaines après qu’Anne et Margot ont écrit leurs lettres, l’Allemagne a envahi les Pays-Bas. En juin 1941, les Juifs recevaient des cartes d’identité estampillées d’un « J ». Cet automne-là, les Juifs devaient fréquenter des écoles séparées. Fin avril 1942, un ordre ordonna de porter une étoile de David jaune avec le mot « Juif ».

Après l’invasion de l’Allemagne, « nous craignions de ne plus jamais entendre parler d’elles », a déclaré Betty Wagner dans l’interview de 2008.

« Nous n’avons jamais su ce qu’il se passait. Des bombes tombaient. Nous ne savions pas si elles avaient assez à manger. Mais nous avons toujours pensé à elles. Nous n’avons jamais oublié. Elles étaient très importantes pour nous. »

Un avis ordonnant à Margot de se présenter dans un camp de travail allemand incita les Frank à déménager début juillet 1942 dans « l’annexe secrète », deux étages et un grenier à l’arrière du bâtiment où Otto Frank avait créé la filiale néerlandaise d’Opekta, une société qui vendait de la pectine et des épices. Des collègues ont risqué leur propre sécurité en fournissant de la nourriture et des produits de première nécessité aux Frank et à quatre autres personnes qui s’y sont également cachées.

Les Frank sont dénoncés et, le 4 août 1944, la Gestapo arrête les habitants de l’annexe. Du camp de transit de Westerbork, les Frank ont été transportés par chemin de fer jusqu’au camp de concentration d’Auschwitz en Pologne. Deux mois plus tard, Anne et Margot sont envoyées au camp de concentration de Bergen-Belsen en Allemagne.

Photos de la bibliothèque et du grenier. (Crédit : Danville Station/JTA)

Lorsque la guerre en Europe a pris fin en mai 1945, Betty a écrit à l’adresse d’Amsterdam. « Je ne savais même pas si elles recevraient les lettres ni si elles y étaient encore. Je n’en avais aucune idée », a-t-elle déclaré à l’intervieweur.
« Environ trois ou quatre mois après , j’ai reçu une lettre de leur père, manuscrite, de cinq pages, racontant ce qui leur était arrivé pendant la guerre. Comment ils s’étaient cachés dans le grenier et à quel point c’était dur pour Anne. J’ai pleuré. Nous avons tous pleuré. »

Ce n’est donc que lorsque Otto Frank a répondu en octobre 1945 que Juanita et Betty ont appris qu’Anne, 15 ans, était décédée à Bergen-Belsen en février, après avoir contracté le typhus, et que Margot y était également décédée ce mois-là, peu avant ou après son 19e anniversaire. Otto a survécu à Auschwitz, mais sa femme Edith est décédée en janvier 1945, probablement de faim.

Et ce n’est qu’à la lecture de lettre d’Otto que les Wagner apprirent que leurs correspondantes étaient juives.

Betty vivait en Californie en 1956 lorsqu’elle a entendu un reportage radiophonique sur une pièce de théâtre de Broadway basée sur un livre intitulé
« Le journal d’Anne Frank ». Elle a dévoré le livre et a récupéré les lettres des filles dans une boîte à chaussures; celle d’Otto avait été perdue. Betty a parlé des lettres à des amis. Son conseiller financier, qui était juif et comprenait leur signification, a contacté une maison de vente aux enchères de New York.

Photos de la bibliothèque et du grenier. (Crédit : Danville Statione/JTA)

En 1988, les lettres ont été vendues pour 165 000 $ à un acheteur anonyme qui les a données au Centre Simon Wiesenthal. Des reproductions « exactes » sont exposées au Musée de la Tolérance de Los Angeles. Les originaux sont conservés dans un coffre fort.

Juanita Wagner Hiltgen est décédée en 2001 et Betty Wagner en août 2012.

Danville Station est la seule institution à laquelle le Centre Wiesenthal a fourni des images numériques et accordé l’autorisation d’afficher les lettres.

La conservatrice de Danville Station, Janet Hesler, est une résidente de longue date qui a pris sa retraite après 30 ans au sein du district scolaire. Hesler a rapporté son intérêt pour les lettres à des journaux lors de la vente aux enchères en 1988.

« Au début des années 2000 ou 2001, Susan Goldman Rubin et Betty Wagner sont venues à Danville pour se préparer à l’écriture du livre de [Rubin] Searching for Anne Frank. Je travaillais alors à l’école et je leur ai rendu visite pour parler des familles locales à contacter, », a déclaré Hesler.

Une vue de l’extérieur de Danville Station. (Crédit : Danville Station/JTA)

Le musée partage l’espace avec la bibliothèque municipale dans un bâtiment rénové de 1898 (le plus ancien de Danville). Le musée, qui, selon Hesler, « n’a pas vraiment de budget », facture un droit d’entrée de 4 $ (2 $ pour les étudiants). Les revenus de location d’un appartement au deuxième étage couvrent les taxes et les factures.

Le livre d’or a été signé par des visiteurs de 36 États différents, ainsi que des Pays-Bas, d’Israël, des Philippines, d’Australie, du Japon, de Russie, du Canada, de France et d’Égypte. Quant aux habitants de la ville, « je suis sûre que je pourrais frapper à plusieurs portes dans mon quartier et dire : » Êtes-vous allé au musée? « Et je parie qu’ils diraient non. Ces zones proches de chez nous, nous ne les apprécions pas suffisamment. Il en va de même pour le musée », a déclaré Hesler.

Le musée est divisé en deux périodes. La partie supérieure retrace les événements en Europe (à commencer par le mariage d’Otto et Edith Frank en 1925) et la partie inférieure se concentre sur les événements de Danville, de l’Iowa et des États-Unis.

Des articles que le père de Hesler, sergent de l’armée, Robert Gerdes, a ramené de la Seconde Guerre mondiale sont visibles au travers d’une vitrine. On peut y voir des sabots en bois distribués aux Juifs dans les camps de concentration lorsque leurs chaussures ont été confisquées. Gerdes, qui a reçu une étoile de bronze pour son service dans la bataille des Ardennes, est entré dans le camp de concentration de Dachau le lendemain de sa libération par les forces américaines le 29 avril 1945.

Les survivants d’une marche de la mort de Dachau se blottissent autour d’un feu de camp préparé par des soldats japonais-américains avec le 522e bataillon d’artillerie de campagne. Le soldat à gauche est George Oiye. (Crédit : Avec l’aimable autorisation de l’USHMM/Eric Saul)

« Ma mère a dit que ça l’avait changé. Il a parlé plus tard, avant de mourir, mais c’était toujours très émouvant. Il a parlé de la puanteur pendant qu’ils marchaient et du fait qu’ils ne comprenait pas ce que c’était. Il a parlé de son arrivée à Dachau et la vision des corps empilés, qu’il comparait à des buches de bois . Les vivants, pleuraient. Des gens étaient morts », a déclaré Hesler, sa voix se brisant.

Tout comme une bibliothèque masquait l’entrée de la cachette des Frank, une bibliothèque de Danville Station dissimule un couloir qui mène à une réplique du grenier de l’annexe secrète, avec des cartons et des colis alimentaires marqués en néerlandais et une réplique de la fenêtre d’où Anne pouvait voir un marronnier dans la cour.

Le musée présente également des gravures de peintures créées par des amis de la famille Frank. Erich et Fritzi Geiringer, et leurs enfants, Heinz et Eva, vivaient de l’autre côté de la place Merwedeplein, en face de chez les Frank. Eva et Anne, nées à moins d’un mois d’intervalle, étaient amies. Pour échapper aux nazis, les Geiringer se sont déplacés d’un endroit à l’autre. Erich et Heinz ont peint en se cachant. Trahi par quelqu’un qu’ils pensaient être un ami, les Geiringer furent arrêtés le 11 mai 1944. Dans le wagon qui les emmenait à Auschwitz, Heinz indiqua à Eva où trouver 30 peintures cachées.

Erich et Heinz ont péri à Auschwitz. Après que les troupes soviétiques ont libéré le camp en janvier 1945, Eva et Fritzi sont retournés à Amsterdam et ont récupéré les peintures sous les planchers, ainsi qu’une note indiquant « Propriété d’Erich et Heinz Geiringer d’Amsterdam qui se cachent et récupéreront les objets après le guerre. »

Sur cette photo du 7 mars 2019, Eva Schloss, la demi-sœur d’Anne Frank et survivante de la Shoah, assiste à une conférence de presse à Newport Beach, en Californie. (Crédit : AP Photo/Jae C.Hong)

Les peintures sont conservées au Musée de la Résistance hollandaise à Amsterdam. En conjonction avec une exposition Anne Frank en 2012 dans un musée de Davenport, dans l’Iowa, Eva Schloss (son nom de femme mariée) s’est arrangée pour que la Fédération juive des Quad-Cities réalise les estampes exposées à Danville. Lors de la visite de Schloss en mai 2018, elle a présenté à Hesler des objets prêtés : de l’argenterie en relief avec la lettre « F », du trousseau d’Otto Frank et Fritzi Geiringer, qui se sont mariés en 1953, ainsi que la papeterie d’Otto.

La Danville Station espère obtenir – dans un avenir proche – un wagon allemand du type de celui qui a transporté les Juifs vers les camps de concentration, qu’elle exposera.

Des élèves de quatrième de Danville étudient la Shoah. Comme Anne Frank collectionnait les « cartes illustrées », depuis 2012 des classes successives d’élèves de quatrième ont collectionné des cartes postales leur objectif est d’en obtenir 1,5 million, en référence au nombre estimé d’enfants juifs morts dans la Shoah. En janvier, la collection comptait 28 165. (Les cartes postales peuvent être envoyées à : Danville 8th Grade Class, P.O. Box 304, Danville, Iowa, 52623.)

Cette initiative est similaire au projet Paper Clips, dans lequel des collégiens du Tennessee ont collecté bien au-delà de leur objectif de 6 millions de trombones en mémoire des victimes juives de la Shoah, et le Holocaust Stamps Project dans une école du Massachusetts, où les étudiants ont collecté plus de 11 millions de timbres-poste pour représenter le nombre de morts, Juifs et non-juifs.

Les lettres écrites par Anne et Margot Frank ont ​​été conservées, mais qu’en est-il des lettres des sœurs Wagner ?

Anne a fait son sac quand sa famille a dû se cacher. Anne écrit dans son journal le 8 juillet 1942 : « La première chose que j’y ai mise, c’est ce journal, puis des bigoudis, des mouchoirs, des manuels scolaires, un peigne, de vieilles lettres ; j’ai mis les trucs insolites compte tenu du fait que nous allions nous cacher. Mais je ne suis pas désolée, les souvenirs comptent plus pour moi que les robes. »

Peut-être que les lettres écrites par les fillettes de Danville, dans l’Iowa étaient parmi « les vieilles lettres ».

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