Margaret Qualley et Sigourney Weaver à l’aube d’une métamorphose
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Margaret Qualley et Sigourney Weaver à l’aube d’une métamorphose

Un film adapte les mémoires à succès de Joanna Rakoff, jeune préposée au courrier de J.D. Salinger dans une agence littéraire new-yorkaise réputée

  • Margaret Qualley dans le rôle de "Joanna" dans "Mon année à New York", (My Salinger Year). (Autorisation de IFC Films)
    Margaret Qualley dans le rôle de "Joanna" dans "Mon année à New York", (My Salinger Year). (Autorisation de IFC Films)
  • Sigourney Weaver dans le rôle de l'agent littéraire "Margaret" dans "Mon année à New York", (My Salinger Year). (Autorisation de IFC Films)
    Sigourney Weaver dans le rôle de l'agent littéraire "Margaret" dans "Mon année à New York", (My Salinger Year). (Autorisation de IFC Films)
  • Margaret Qualley dans le rôle de "Joanna" dans "Mon année à New York", (My Salinger Year). (Autorisation de IFC Films)
    Margaret Qualley dans le rôle de "Joanna" dans "Mon année à New York", (My Salinger Year). (Autorisation de IFC Films)
  • Margaret Qualley dans le rôle de "Joanna" et Douglas Booth dans celui de "Don" dans "Mon année à New York", (My Salinger Year). (Autorisation de IFC Films)
    Margaret Qualley dans le rôle de "Joanna" et Douglas Booth dans celui de "Don" dans "Mon année à New York", (My Salinger Year). (Autorisation de IFC Films)

En 1996, Joanna Rakoff faisait partie des centaines de jeunes diplômés universitaires travaillant comme assistants dans des maisons d’édition et des agences littéraires de New York.

Rakoff avait une seule mission : répondre au courrier des fans de J.D. Salinger, l’un des plus grands auteurs américains de l’après-guerre. Techniquement parlant, répondre signifiait envoyer une lettre type – mais Rakoff a décidé, en prenant des risques, de répondre personnellement, sous son propre nom, aux nombreuses personnes du monde entier qui exprimaient l’importance que revêtaient pour elles les livres de Salinger.

Au départ, il n’est pas venu à l’esprit de Mme Rakoff, 48 ans, d’écrire sur son passage dans la prestigieuse agence littéraire Harold Ober Associates, ou sur son travail non autorisé consistant à répondre au nom de Salinger, connu pour être notoirement solitaire. Ce n’est que dans les années qui ont suivi la mort de l’auteur de « L’attrape-cœurs », en 2010, que Mme Rakoff a produit « My Salinger Year », [Mon année Salinger], un récit à succès sur le passage à l’âge adulte, qui revient sur cette année si déterminante pour l’orientation de sa vie et de sa carrière.

« Avec le temps, j’ai réalisé qu’il y avait quelque chose d’universel ici, que c’était une histoire plus grande que la mienne. J’ai réalisé qu’un mémoire ne doit pas nécessairement porter sur une grande personne qui réfléchit sur sa vie, ou sur un énorme traumatisme. Il peut s’agir de petits moments et prendre la forme d’un roman », a déclaré Mme Rakoff au Times of Israel dans une interview vidéo réalisée depuis sa maison de Cambridge, dans le Massachusetts.

Joanna Rakoff (Mark Ostow)

Aujourd’hui, le réalisateur Philippe Falardeau, nommé aux Oscars, a transformé les mémoires de Rakoff en 2014 en un film du même nom. Le film est sorti dans les salles de cinéma et à la demande aux États-Unis le 5 mars et au Royaume-Uni à partir du 17 mars.

La version cinématographique de « Mon année Salinger » met en vedette Margaret Qualley dans le rôle de Joanna, et Sigourney Weaver, lauréate d’un Golden Globe, dans celui de sa patronne, Margaret. Les seconds rôles sont interprétés par l’acteur britannique Douglas Booth dans le rôle de Don, le petit ami socialiste de Joanna, et par l’excellent acteur irlandais Brian F. O’Byrne dans le rôle de Hugh, un collègue plus âgé et sympathique.

Qualley, 24 ans, l’une des meilleures jeunes actrices d’aujourd’hui, tient tête à la grande vedette Weaver. Touchante et pleine d’humour, Weaver est parfaite dans le rôle de Margaret, qui est calquée sur la véritable patronne de Rakoff, la légendaire agent Phyllis Westberg.

Il n’y a pas de révélation à faire sur le fait que le film ne donne pas un aperçu clair de l’acteur qui joue Salinger. Comme dans le livre, l’auteur vénéré reste dans l’ombre et en retrait.

S’exprimant depuis sa maison de Montréal, le réalisateur Falardeau, 52 ans, a expliqué : « Salinger est presque un mythe. Je voulais m’assurer qu’il n’engloutisse pas le film. J’ai gardé l’accent sur ce que Joanna et les autres pensent de lui ».

Philippe Falardeau, réalisateur de « Mon année à New York », (My Salinger Year). (Laurent Guérin)

Le réalisateur s’est intéressé aux mémoires de Rakoff pour d’autres raisons que le nom célèbre de son titre. Bien que Falardeau ait entendu parler de Salinger, il n’avait encore lu aucun de ses livres.

« L’histoire des lettres de fans m’a captivé. Quand j’étais plus jeune, j’ai écrit à des personnes dont j’admirais le travail, et j’ai reçu des réponses. Cela a changé ma vie », a déclaré M. Falardeau.

« J’ai été touché par le fait que Joanna n’ait pas supporté d’envoyer une lettre type à des personnes qui s’épanchaient, et qu’elle ait été prête à enfreindre le protocole et à risquer son emploi. J’aurais fait la même chose, mais j’aurais été pire. J’aurais écrit les lettres et signé du nom de Salinger », a-t-il déclaré.

Falardeau a également été impressionné par la voix de Rakoff, qui convenait au genre de film qu’il voulait faire ensuite.

« J’ai pris les mémoires de Joanna à la librairie en décembre 2014 en me rendant au chalet de mes parents, et je les ai lues pendant les vacances. Je cherchais inconsciemment quelque chose du point de vue d’une femme à adapter, car jusque-là, tout mon travail était du point de vue d’un homme », a-t-il déclaré.

Couverture américaine originale des mémoires de Joanna Rakoff, « My Salinger Year », parues en 2014. (Knopf)

M. Falardeau a déclaré qu’il pouvait s’identifier aux difficultés de la vie de jeune adulte qui sont au cœur des mémoires de Mme Rakoff. Tout au long du livre, elle se bat pour savoir si et comment poursuivre son rêve d’être écrivain. Elle ne prévoit pas de rester secrétaire, mais elle n’est pas sûre d’elle et de ses capacités littéraires. En revanche, son petit ami Don est généralement plus confiant dans son écriture, qu’il soit réellement prometteur ou non.

Elle est également confrontée aux choix qu’elle fait en ce qui concerne ses relations personnelles. Elle choisit d’emménager avec Don, qui ne lui convient manifestement pas, après avoir pratiquement fait disparaître son petit ami de longue date, appelé Karl dans le film.

Karl est en fait le compositeur de musique Keeril Makan, qui est devenu le second mari de Rakoff.

« Une partie de ma résistance à l’écriture de mes mémoires était de devoir faire état de ma décision de quitter Keeril, qui a été la plus grosse erreur de ma vie », a confié Rakoff.

L’adaptation de mémoires au cinéma peut être difficile en raison de la nature intimiste et autoréflexive du genre. Par conséquent, Falardeau a apporté plusieurs changements et ajouts pour rationaliser ou étoffer le récit lorsque cela était nécessaire.

Margaret Qualley dans le rôle de « Joanna » et Douglas Booth dans celui de « Don » dans « Mon année à New York », (My Salinger Year). (Autorisation de IFC Films)

Mme Rakoff, qui a un statut de productrice exécutive et a été consultée sur le scénario, a déclaré qu’elle était d’accord avec ce projet.

« Mon père était un ancien acteur et j’ai regardé beaucoup de films avec lui. Par conséquent, je savais que les meilleures adaptations cinématographiques ne sont pas servilement fidèles au livre », a déclaré Rakoff. « Vous ne pouvez pas explorer le moi intérieur dans un film de la même manière. Vous devez extérioriser une partie de la dramatique. »

Cette extériorisation se fait de plusieurs façons, notamment par une scène de danse fantastique que les téléspectateurs peuvent trouver déplacée. Mme Rakoff a toutefois déclaré qu’elle soutenait le choix du réalisateur et qu’elle convenait que c’était un moyen approprié pour le personnage de Joanna d’exprimer des sentiments et des pensées qu’elle n’avait pas pu exprimer jusqu’alors.

Margaret Qualley dans le rôle de « Joanna » dans « Mon année à New York », (My Salinger Year). (Autorisation de IFC Films)

Cette scène de danse a contribué au choix de Qualley pour le rôle principal du film. En plus d’être actrice, Qualley est également une danseuse de formation. (Le réalisateur Spike Jonze a mis en valeur ses talents dans sa publicité extravagante de 2017 pour Kenzo).

Par-dessus tout, Qualley a apporté les qualités que Rakoff et Falardeau recherchaient pour Joanna.

« Margaret rayonne d’intelligence et de chaleur, mais elle a ce sens de l’intimité et de la réserve, elle sait garder les choses sous la surface », a déclaré Mme Rakoff.

Sigourney Weave (à gauche) et Margaret Qualley dans « Mon année à New York » (My Salinger Year). (Autorisation de IFC Films)

« Elle a ce regard innocent dans les yeux et une sorte de bizarrerie qui fonctionne. Elle est avide d’apprendre et ne prétend pas être trop sûre d’elle », a déclaré M. Falardeau.

Tourné à Montréal, le design du film mêle délibérément les styles des années 1990 et des années 1950. Le bureau de Harold Ober Associates est connu pour être figé dans le passé (lorsque Rakoff y travaillait, elle était censée utiliser une machine à écrire et un dictaphone plutôt qu’un ordinateur). C’est une métaphore visuelle réussie de l’intersection des vies de la jeune Rakoff et du vieux Salinger.

Pour ceux d’entre nous qui sont assez âgés pour se souvenir clairement des années 1990 et de ce que c’était d’être une jeune femme à cette époque, « Mon année à Salinger » est un voyage dans le passé. Pour les fans de Salinger, c’est un film à ne pas manquer.

Et pour ceux qui ont grandi à l’ère du numérique, il y a quelque chose à dire sur le fait de regarder un film qui souligne la valeur de la lecture de livres imprimés, et des expériences inédites.

« Quand je repense à cette année, je ressens une incroyable nostalgie d’être seule avec ses pensées. Nous vivions nos vies dans l’instant présent. Nous ne pensions pas à la façon dont nos vies seraient réfractées par les médias sociaux », a déclaré Mme Rakoff.

Rakoff adorait lire le courrier des fans de Salinger. Elle était fascinée par le mystère de l’identité des auteurs de ces lettres et par le désir d’apprendre leurs histoires.

« Aujourd’hui, tout le monde sait tout sur tout le monde », a-t-elle déclaré.

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