À la découverte de la communauté juive d’Irlande du Nord
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À la découverte de la communauté juive d’Irlande du Nord

Les manifestants d'aujourd'hui se divisent toujours entre loyalistes britanniques et ceux qui veulent une Irlande indivisible ; la communauté reste unie

Des feux d'artifice lancés par des émeutiers explosent sur des véhicules de police à Belfast, le 8 avril 2021. (Paul Faith/AFP/Getty Images via JTA)
Des feux d'artifice lancés par des émeutiers explosent sur des véhicules de police à Belfast, le 8 avril 2021. (Paul Faith/AFP/Getty Images via JTA)

BELFAST, Irlande du Nord (JTA) – Depuis la semaine dernière, la capitale de l’Irlande du Nord est assaillie par des scènes familières : émeutes, carcasses de voitures calcinées, policiers blessés.

Pour de nombreux habitants de cette ville post-industrielle de 280 000 habitants, cela évoque les Troubles, une période de trois décennies de violence sectaire qui a fait des milliers de morts et poussé des milliers d’autres à partir.

Mais comme elle l’a fait pendant le pire des Troubles, la minuscule communauté juive de Belfast – beaucoup plus petite qu’elle ne l’était, réduite à une trentaine de foyers par rapport à un pic de 453 en 1977 – n’est pas trop préoccupée par le nouveau conflit, qui s’est embrasé en raison des complications du Brexit et d’autres tensions britannico-irlandaises non résolues.

Michael Black, le président de la communauté, a déclaré la semaine dernière à la Jewish Telegraphic Agency qu’il espérait que la violence « s’atténuerait » bientôt.

« Heureusement, les quelques zones qui connaissent des émeutes ne sont pas proches de la shul ou des lieux où vit la communauté juive. Nous ne nous sentons menacés que lorsqu’il y a un problème au Moyen-Orient », a-t-il déclaré, faisant référence au sentiment anti-israélien qui est très présent en Irlande.

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Comme dans les années 1970, les manifestants se divisent en deux groupes : Les républicains irlandais, qui veulent une Irlande unie, et les loyalistes britanniques, qui veulent que l’Irlande du Nord reste une partie du Royaume-Uni. Les loyalistes, irrités par une partie de l’accord de Brexit qui a mis en place une barrière commerciale en mer d’Irlande, ont été les principaux instigateurs des protestations actuelles. Le mur commercial a effectivement laissé l’Irlande du Nord utiliser les règles du marché de l’Union européenne, laissant de nombreux loyalistes exaspérés avec le sentiment que le pays est traité différemment du reste du Royaume-Uni.

La goutte d’eau qui a fait déborder le vase a été les funérailles géantes d’un membre de l’IRA, Bobby Storey, qui ont attiré des législateurs et qui n’ont pas respecté les directives de distanciation sociale, bien qu’elles aient eu lieu au plus fort de la pandémie de COVID.

Des nationalistes attaquent la police à Belfast, le 8 avril 2021. (Charles McQuillan/Getty Images via JTA)

Mais il existe également un fossé ethno-religieux entre les deux camps : les républicains irlandais sont majoritairement catholiques, les loyalistes majoritairement protestants.

Parce que les Juifs locaux ont évité de prendre parti sur le plan religieux, ils ont été – et sont toujours – considérés comme des spectateurs neutres. Dans certains cas, ils ont même participé aux tentatives de réconciliation entre les deux camps.

Un « shtetl » prospère

À l’aube des années 1970, alors que Belfast était plongée dans la violence, la communauté juive de la ville était florissante sur le plan social.

Un ancien membre, Keith Daly, a déclaré que grandir en tant que juif à l’époque était « comme si le shtetl de Russie avait déménagé à Belfast… alors quand nous avons grandi, nous nous sommes sentis en famille ».

De nombreux Juifs nord-irlandais de la province étaient des descendants d’Ashkénazes qui avaient fui les pogroms d’Europe de l’Est, puis la Shoah. En route pour l’Amérique, certains ont décidé de s’installer et de construire une communauté en Irlande du Nord au lieu de traverser l’Atlantique.

Nombreux sont ceux qui ont attribué le succès de la communauté au Belfast Jewish Institute – surnommé localement « le club » – qui se trouvait à quelques pas de la synagogue, dans une rue verdoyante du nord de la ville. Un ancien membre de la communauté nommé Ben (comme d’autres dans cet article, il s’est abstenu de donner son nom de famille pour des raisons de sécurité) a dit du club qu’il était « une partie énorme et centrale de la communauté ». Il offrait à ses membres des courts de tennis, une salle de bal, des salles de jeux de cartes, une troupe de théâtre, une section de débats, un restaurant casher, etc. Il recevait des invités de marque, tels que des maires et des grands rabbins.

Alors que la ville qui l’entoure s’enflamme de temps à autre ou que l’on entend le bruit des bombes qui explosent à proximité, le club sert de sanctuaire à la communauté juive de Belfast.

Une vue du « club », où les Juifs de Belfast se rencontraient dans les années 1970. (Autorisation de la communauté juive de Belfast via JTA)

Pour une région de province qui a eu du mal à attirer le tourisme pendant le conflit, Belfast avait tout pour sa communauté juive très soudée au début des années 70 : une synagogue qui était pleine chaque semaine, une vie sociale en plein essor au club et des services qu’on ne trouvait pas dans d’autres petites communautés de Grande-Bretagne, comme un boucher casher qui se rendait à la porte des familles juives du nord de la ville.

Le fait de rester à l’écart du conflit a permis aux membres de la communauté de connaître une relative prospérité financière, et ils ont été tenus en haute estime tout au long des Troubles pour leurs importantes contributions à Belfast au fil du temps. Par exemple, une famille juive a contribué à l’essor de l’industrie du lin en Irlande du Nord, qui a fait de Belfast une ville industrielle enviée au 19e siècle. Plus tard, de nombreux Juifs d’Irlande du Nord possédaient des entreprises familiales et sont devenus médecins et autres professions.

« Le truc a fait boom »

Si cela semblait trop beau pour être vrai, c’était le cas. Quelque 3 700 personnes sont mortes dans le conflit, dont de nombreux civils non impliqués, et la communauté juive a fini par être touchée.

Le 8 février 1980, Leonard Kaitcer, un mari et ses deux fils, membre apprécié de la communauté juive de Belfast, a été tiré de chez lui et enlevé par des hommes armés. Il était antiquaire et possédait un magasin dans la ville. Ses ravisseurs avaient exigé une rançon d’un million de livres, soit près de 1,4 million de dollars, pour sa libération. N’étant pas en mesure de remettre une telle somme, Kaitcer a été abattu.

Bien qu’aucun paramilitaire n’ait jamais assumé la responsabilité de ce meurtre, l’enlèvement était une tactique employée par de nombreux groupes républicains irlandais dans le cadre d’une campagne visant à dévaster l’État britannique et son économie et à financer son armement.

À l’époque de la mort de Kaitcer, les meurtres à caractère sectaire étaient la norme, mais un homme juif local, Steven Jaffe, a déclaré que sa communauté était particulièrement dévastée en raison des efforts qu’elle avait déployés pour éviter le conflit.

« Le meurtre [de Kaitcer] a choqué les gens d’une certaine manière, car on avait l’impression que cela n’avait rien à voir avec la communauté juive », a déclaré M. Jaffe.

Des enfants attaquent des véhicules pour célébrer l’assassinat d’un soldat britannique par un sniper de l’IRA à Belfast Ouest, le 12 avril 1972. (Alex Bowie/Getty Images via JTA)

Les funérailles de Kaitcer ont été les plus importantes jamais enregistrées pour un Juif à Belfast et ont été considérées comme symboliques. Le Belfast Jewish Record a rapporté à l’époque : « [N]otre propre petite communauté est venue se joindre aux parents pour pleurer un fils, une foule d’amis est venue rendre un dernier hommage et beaucoup d’autres, inconnus et méconnus, sont venus simplement pour partager notre chagrin et protester silencieusement contre la sauvagerie qui a envahi notre pays ».

Le meurtre de Kaitcer, ainsi que d’autres attaques aveugles et moins graves contre les Juifs de Belfast à peu près à la même époque, ont incité de nombreuses familles à fuir la ville et à immigrer en Grande-Bretagne. Certaines sont parties en Israël.

Suivant le modèle d’autres petites communautés juives britanniques – comme celles de Newcastle et de Cardiff, dont les membres se sont progressivement déplacés vers des communautés plus importantes dans des villes comme Manchester et Londres – la communauté de Belfast était en fait déjà en lent déclin numérique dans les années 1960. Les Juifs de Belfast devaient chercher ailleurs des emplois universitaires et professionnels, ainsi que la possibilité de se marier dans la foi s’ils le souhaitaient. Mais les troubles ont accéléré l’exode.

Keith Daly se souvient qu’il avait 7 ou 8 ans et qu’il faisait la queue à un kiosque à journaux lorsqu’une femme est entrée en trombe dans le magasin, paniquant et bredouillant qu’une bombe était sur le point d’exploser au poste de police situé quelques magasins plus bas. Comme Daly était sorti depuis un moment, sa mère avait envoyé son frère au magasin pour voir pourquoi il mettait si longtemps. Lorsque Daly lui a parlé de la bombe, son frère l’a attrapé et ils ont traversé la rue en courant.

« Tout ce dont je me souviens vraiment de cette expérience, c’est que je tenais la main de mon frère, que nous courrions et que nous faisions un sprint aussi vite que possible, avec la fumée et les briques et les pierres qui volaient », a déclaré Daly.

Ils sont rentrés en courant.

« Ma mère tenait mon petit frère dans ses bras et l’a lancé à ma grand-mère », se souvient Daly. « Elle a couru dans l’allée et a dit que lorsqu’elle est arrivée au portail, tout ce qu’elle pouvait voir, c’était deux enfants en uniforme d’écolier qui sortaient de la fumée en courant ».

La lutte actuelle

Pour de nombreuses familles juives, ce sont des moments comme celui-ci qui ont donné l’impulsion finale pour quitter Belfast.

Gillian Rowe Price, une expatriée de la communauté, se souvient avoir été « emmenée » par ses parents au pied levé pour se rendre à Manchester, une ville où la population juive est plus importante en Angleterre. D’autres familles ont fait de même.

En 1977, 453 familles étaient affiliées à la synagogue de Belfast Nord, le seul lieu de culte juif d’Irlande du Nord. En 1983, ils étaient 312. En 1990, le nombre était tombé à 221. Aujourd’hui, il en reste un peu plus de 30.

Une photo de l’ancienne synagogue de Belfast. (Northern Ireland Friends of Israel via JTA)

Lorsque la communauté a commencé à décliner à un rythme plus soutenu – sans doute lorsque les Troubles étaient à leur apogée, au début des années 1980 – le Belfast Jewish Record a rapporté que « chaque départ est une perte douloureuse pour la petite communauté, une perte que nous pouvons difficilement nous permettre ».

« L’effet cumulatif est en effet grave et entraînera inévitablement un grand examen de conscience », poursuit le rapport. « Il est évident qu’il faudra réévaluer sérieusement les institutions communautaires et leur entretien à la lumière de la réduction des effectifs. Qu’on le veuille ou non, c’est tout l’avenir de cette communauté qui est désormais en mouvement et son état doit être constamment examiné. »

L’état florissant de la vie juive a décliné, en même temps que tout le reste.

Shoshana Appleton, née à Jérusalem mais qui a déménagé en Irlande du Nord pour épouser Ronnie Appleton, un juif originaire de Belfast, se souvient des défis que représentait la vie juive à cette époque. Son mari a été procureur en chef d’Irlande du Nord pendant 22 ans, de sorte que leur famille bénéficiait d’une protection policière 24 heures sur 24, car ils auraient été des cibles probables pour les paramilitaires.

Pour la bar-mitsva de leur fils, ils ont eu besoin d’une grande quantité de viande casher qui n’était disponible qu’à Dublin, au sud de la frontière. Mais la frontière était étroitement contrôlée, et le commerce transfrontalier de denrées alimentaires était interdit. Le mari de Shoshana a donc été conduit, en secret, par une escorte policière jusqu’à la frontière entre l’Irlande du Nord et la République d’Irlande, où les soldats britanniques stationnés en Irlande du Nord et les Gardai, membres des forces de police irlandaises de la République, ont assisté à la contrebande de viande casher cachée dans des sacs poubelles noirs d’un côté à l’autre de la frontière. La situation était pénible, mais elle permettait de s’assurer que les invités de la bar-mitsva n’auraient pas faim.

Il est également devenu presque impossible d’attirer des rabbins pour qu’ils restent à la synagogue pendant le conflit. La Congrégation hébraïque de Belfast était autrefois dirigée par le rabbin Isaac Herzog, qui devint plus tard le grand rabbin d’Israël, et dont le fils Chaim, né à Belfast, fut président d’Israël entre 1983 et 1993. Malgré un passé aussi impressionnant, la synagogue n’a pas eu de rabbin du tout entre 1979 et 1983. Et les rabbins qu’elle a réussi à attirer n’y sont restés parfois que quelques mois, avant que la violence de Belfast ne fasse des ravages et qu’ils ne fuient la ville pour aller trouver de la vie juive ailleurs.

Aujourd’hui, la synagogue compte un « révérend » juif du nom de David Kale qui dirige les offices et fait fonction de chantre, bien qu’il n’ait pas été ordonné rabbin. Il a expliqué qu’“un révérend est une personne expérimentée et qualifiée qui est autorisée par le grand rabbin du Royaume-Uni et du Commonwealth à exercer toutes les fonctions d’un rabbin”.

Le club, qui était délabré depuis un certain temps parce que la communauté ne pouvait plus se permettre de l’entretenir, a été incendié par des vandales en 1982. Il ne s’agissait pas d’une attaque antisémite, a précisé M. Black – les bâtiments incendiés étaient une caractéristique du paysage de Belfast à l’époque.

La salle de bal dans laquelle les Juifs de Belfast avaient autrefois dansé était méconnaissable. Le Belfast Jewish Record a décrit les ruines du club comme un « squelette carbonisé ».

Pour remplacer le club, la communauté a décidé de créer un centre social plus petit sur le même site que la synagogue, mais dans les années 1990, même ce centre n’était plus adapté. La communauté diminuant, il y avait moins de familles qui contribuaient à ses finances. Finalement, le bâtiment a été vendu, et à la place, la synagogue a été coupée en deux, permettant à une partie de celle-ci de devenir un centre social. C’est ainsi que le site de la synagogue demeure aujourd’hui.

La communauté juive d’Irlande du Nord est une communauté qui « meurt à petit feu », a déclaré Mme Appleton. Mais quoi qu’il en soit, selon elle, la communauté reste aussi accueillante et amicale qu’elle l’a toujours été.

« Beaucoup de gens ne vous croiraient pas à cause des Troubles, mais c’est un endroit charmant. Un endroit chaleureux », a-t-elle déclaré. Si des gens venaient rejoindre ou visiter la communauté aujourd’hui pour la maintenir en vie, a-t-elle dit à la JTA, « ce serait une grande mitzvah ».

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