Justice: Les USA dévoilent les « mensonges » sur les options binaires israéliennes
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Justice: Les USA dévoilent les « mensonges » sur les options binaires israéliennes

Confirmant des années d'investigations du "Times of Israel", la justice US décrit le modus operandi cynique des escrocs qui ont volé des milliards à des victimes du monde entier

La page d'accueil de BinaryBook.com (Crédit : capture d'écran)
La page d'accueil de BinaryBook.com (Crédit : capture d'écran)

Une semaine avant qu’il n’entame le procès historique d’un chef de file israélien des options binaires, le gouvernement américain a exposé en détail le processus par lequel les fraudeurs israéliens ont escroqué des victimes dans le monde entier à l’aide d’options binaires et pour un montant qui se chiffre à plusieurs milliards de dollars.

La fraude aux options binaires a prospéré en Israël pendant une dizaine d’années avant que toute l’industrie ne soit interdite par la législation de la Knesset, en octobre 2017, en grande partie à la suite d’une enquête de journalisme d’investigation du Times of Israel qui a commencé avec un article de mars 2016 intitulé « Les loups de Tel Aviv ». À son paroxysme, des centaines d’entreprises en Israël étaient impliquées dans la fraude, employant des milliers d’Israéliens.

De nombreux agents frauduleux ont depuis lors transféré leurs opérations à l’étranger ou se sont tournés vers d’autres types d’escroqueries, et les autorités israéliennes chargées de l’application des lois se sont montrées réticentes ou incapables de poursuivre plus qu’une poignée d’auteurs présumés.

En revanche, le gouvernement américain redouble d’efforts pour traduire en justice les délinquants israéliens. La semaine prochaine, le procès de l’une de ces suspects importants, Lee Elbaz, l’ancienne PDG de la société israélienne d’options binaires Yukom Communications, doit commencer devant le tribunal de district américain du Maryland.

Elbaz a été inculpée par un grand jury fédéral américain en mars 2018, pour participation présumée à un stratagème visant à « escroquer les investisseurs aux États-Unis et dans le monde ». Elle a été inculpée dans le district du Maryland d’un chef de complot en vue de commettre une fraude électronique et de trois chefs de fraude électronique, selon un communiqué de presse du ministère américain de la Justice. Chacune de ces quatre accusations est passible d’une peine maximale de 20 ans d’emprisonnement. Elbaz nie les accusations.

Lee Elbaz, ex PDG de Yukom Ltd. (Crédit : LinkedIn)

Selon l’acte d’accusation, Yukom a fourni des services de « rétention » des investisseurs pour les sites Web d’options binaires BinaryBook et BigOption.

L’acte d’accusation allègue également qu’Elbaz, avec ses complices et ses subordonnés, a induit les investisseurs en erreur en prétendant faussement que l’entreprise réalisait des bénéfices quand l’investisseur en réalisait, alors qu’en fait, c’était le contraire. Elbaz et ses complices auraient également faussé le retour sur investissement de BinaryBook et BigOption, et auraient utilisé des pseudonymes et affirmé qu’ils appelaient de Londres, alors qu’en fait, ils appelaient d’Israël.

Lundi, le ministère américain de la Justice a déposé un « mémoire de première instance » résumant les « questions juridiques et factuelles » pertinentes pour le procès, qui doit commencer mardi prochain. Énonçant en détail les moyens par lesquels Elbaz aurait escroqué ses victimes, le document de l’accusation constitue un aperçu dévastateur des pratiques cyniques par lesquelles l’industrie frauduleuse a volé d’énormes sommes d’argent à des victimes confiantes à travers le monde.

Le document confirme, au nom du gouvernement américain, une grande partie des reportages du Times of Israel au cours des trois dernières années et demie, concernant les méthodes par lesquelles les fraudeurs des options binaires ont dupé leurs victimes.

« Mentir, induire en erreur, escroquer »

Dans son résumé d’ouverture, le gouvernement américain allègue qu’Elbaz et ses complices ont fraudé des dizaines de milliers de victimes dans le monde entier, y compris aux Etats-Unis, pour des dizaines de millions de dollars : « Entre mai 2014 et juin 2017, la défenderesse, Lee Elbaz, a dirigé un stratagème visant à escroquer les investisseurs d’options binaires en leur mentant et en les trompant sur la nature du commerce des options binaires et des activités de l’accusée. Entre autres choses, la défenderesse a menti aux clients au sujet des gains que les victimes devraient s’attendre à recevoir ; les taux de rendement historiques des options binaires reçues par les investisseurs ; l’harmonisation des intérêts financiers entre l’entreprise de la défenderesse et ses clients (c.-à-d. dire à tort aux investisseurs qu’ils ne faisaient de l’argent que lorsque les clients en faisaient) ; les études, les titres de compétence et l’expérience de la défenderesse et de ses employés ; et même leur nom et leur emplacement.

« La défenderesse a dirigé le stratagème et a exercé une surveillance importante du stratagème, tant sur le plan stratégique que sur le plan quotidien, en embauchant et en formant des employés pour qu’ils racontent sans cesse les mêmes mensonges aux clients, afin de les inciter à envoyer de l’argent », affirme le ministère de la Justice.

« La défenderesse a également formé ses employés à utiliser des tactiques frauduleuses pour empêcher les clients de retirer les fonds de leurs comptes. Grâce à ce stratagème, la défenderesse et ses complices ont escroqué des dizaines de milliers de victimes dans le monde entier, dont des milliers ici aux États-Unis, et ont causé des dizaines de millions de dollars de pertes pour les victimes. »

Voici comment cela fonctionnait

Le gouvernement américain explique ensuite comment la fraude a été perpétrée, en décrivant comment les victimes ont été approchées, attirées, leurrées, encouragées à faire des dépôts toujours plus importants, et contrecarrées si et quand elles ont essayé de retirer leurs fonds.

« À un haut niveau, le stratagème d’escroquerie a fonctionné comme suit. La défenderesse et ses complices ont acheté des fichiers clients auprès d’entreprises qui faisaient de la publicité en ligne pour des projets d’investissement dans la gestion de fortune (campagnes portant des noms tels que « Millionaire’s Club »). Après avoir acquis une piste, on demandait à une victime-client de faire un petit investissement – par exemple 250 dollars – pour l’inciter à ouvrir un compte d’options binaires. Si un client faisait ce petit dépôt initial, il ou elle était transféré à un agent différent (connu sous le nom d’“agent de rétention”).

« La responsabilité de l’agent de rétention était d’abord d’obtenir un dépôt beaucoup plus important – souvent des milliers de dollars. Pour obtenir cet argent, l’agent communiquait régulièrement avec le client par téléphone et par courriel, lui proposant des tactiques de vente agressives et frauduleuses, afin d’encourager les clients à investir davantage. Inversement, lorsque les clients essayaient de retirer de l’argent, la défenderesse et ses complices utilisaient souvent divers moyens pour empêcher les retraits, allant d’excuses prétextes à la simple ignorance des demandes de retrait.

Des employés de Yukom Communications Ltd se voient remettre des voitures pour avoir atteint des quotas de vente élevés en 2015. (Capture d’écran Facebook)

« L’essentiel du dossier du gouvernement portera sur les opérations d’un centre d’appels situé à Césarée, en Israël et opérant sous le nom de Yukom Communications (« Yukom »). Les employés de Yukom se concentraient exclusivement sur le travail de « rétention » décrit ci-dessus (à savoir solliciter des dépôts supplémentaires plus importants) et opéraient principalement sous deux enseignes différentes en relation avec les clients : BigOption et BinaryBook. Le gouvernement s’attend à ce que de nombreux témoins coopérants des bureaux de Césarée de Yukom témoignent au procès, et chacun reconnaîtra que les employés ont sollicité de l’argent auprès des victimes-clientes par une multitude de mensonges. Chacun témoignera que c’est la direction de Yukom qui a ordonné aux employés d’obtenir de l’argent en faisant de fausses promesses.

« Comme elle l’a reconnu dans son interrogatoire post-arrestation, la défenderesse a occupé divers postes de direction chez Yukom, pour finalement porter le titre de directrice générale. Lorsque la défenderesse a commencé à travailler pour Yukom en 2014, Yukom était jeune et n’employait que quelques agents pour solliciter de l’argent ; en 2016, Yukom avait plus de 100 employés. La croissance des effectifs a correspondu à une augmentation des fonds collectés auprès des investisseurs. Des vidéos prises à l’intérieur de Yukom, par exemple, montrent la défenderesse félicitant les employés de Yukom en décembre 2014 pour avoir perçu environ 2,5 millions de dollars nets ce mois-là. Une vidéo de mars 2016 montre comment elle encourage ses employés à viser
9 à 10 millions de dollars pour le mois en question.

Des vidéos de sessions de formation à Yukom montrent des managers qui entraînent les nouveaux employés à mentir

« Le gouvernement s’attend à ce que les témoins coopérants expliquent le contrôle étroit que la défenderesse a exercé sur l’entreprise et les longues heures qu’elle a passées dans le centre d’appels. Selon ces témoins, non seulement la défenderesse a entendu des employés faire de fausses déclarations, mais elle les a encouragés et formés à le faire. Des preuves matérielles corroborent ce témoignage. Des vidéos de sessions de formation à Yukom montrent des managers qui entraînent les nouveaux employés à mentir. Les courriels envoyés à la défenderesse contiennent des scénarios d’appels donnés aux employés, dans lesquels les employés sont priés d’inventer des titres de compétences (comme des diplômes en commerce) et prétendent faussement avoir un taux de réussite historique élevé en négociation. Dans d’autres courriels, la défenderesse transmet des enregistrements d’appels entre employés et clients, où les employés promettent faussement des profits garantis et mentent sur leurs taux de rendement historiques. Des témoignages et d’autres éléments de preuve établiront que la défenderesse a fait circuler ces appels pour former les employés sur la façon dont elle estimait qu’un « bon » appel devait ressembler.

« Bien que la défenderesse ait dirigé le bureau de Césarée, elle était également impliquée dans certaines parties du projet ailleurs dans le monde. Les témoignages et les preuves matérielles montreront que la défenderesse s’est rendue dans d’autres bureaux à l’île Maurice et en Ukraine, où elle était chargée de s’assurer que les employés y pratiquaient les mêmes techniques de vente frauduleuses et à haute pression qu’à Césarée. De même, les jurés apprendront qu’au milieu de l’année 2015, l’accusée a contribué à l’expansion du programme par l’ouverture d’un nouveau bureau à Tel Aviv, en Israël, qui opérait sous le nom ‘Numaris’. Les dépositions des témoins coopérants, corroborées par des e-mails internes et des SMS récupérés sur le téléphone de l’accusée, montreront que l’accusée a participé à l’embauche et à la formation des employés de Tel Aviv. Les preuves établiront que le bureau de Tel-Aviv a utilisé le même stratagème pour extorquer de l’argent aux victimes-investisseurs et que la défenderesse a fêté le succès de ce bureau. »

Fausser le jeu, avec l’aide présumée de SpotOption

Ensuite, les procureurs américains détaillent les « tactiques frauduleuses » qui ont été utilisées pour « fausser le jeu » à l’encontre des victimes-investisseurs. Dans son mémoire, le gouvernement américain allègue que la société israélienne SpotOption, qui a fourni la « plate-forme » logicielle utilisée par un grand nombre de sociétés israéliennes d’options binaires, a joué un rôle central dans l’escroquerie en modifiant les paramètres des comptes des investisseurs/victimes afin qu’il y ait moins de risques de gains financiers pour eux. Il est dit que la police israélienne, en fouillant les bureaux de SpotOption en son nom, a saisi des courriels à ce sujet « entre la défenderesse, ses complices et les employés de SpotOption ».

Ran Amiran, PDG de SpotOption, lors d’une interview pour le site d’information financière chinois FX168, novembre 2015. (Capture d’écran : YouTube)

SpotOption a toujours nié avoir joué un tel rôle. Comme l’a révélé le Times of Israel en octobre 2017, SpotOption a reçu des fonds publics, sous la forme de subventions gouvernementales accordées secrètement par le ministère de l’Économie, pour étendre ses activités en Chine alors même que l’Autorité des titres israélienne, alertée par le Times of Israel sur la fraude dans le secteur des options binaires, travaillait sur la législation pour l’interdire.

Détaillant les « tactiques frauduleuses visant à nuire aux clients », le mémoire du gouvernement américain déclare ce qui suit : « Dans sa déposition post-arrestation enregistrée sur vidéo, l’accusée a faussement dit aux agents du FBI qu’elle espérait que ses clients gagneraient en faisant des transactions et que cela était bon pour elle lorsque cela se produisait.

De même, le gouvernement prévoit que les preuves présentées au procès (y compris les appels enregistrés) établiront que les gestionnaires de comptes ont faussement assuré aux clients que leurs intérêts étaient mutuels (par des déclarations telles que « Je gagne de l’argent quand vous en gagnez »).

Le haut du site internet du FBI, dominé par un avertissement sur la fraude aux options binaires, le 15 mars 2017. (Crédit : capture d’écran FBI)

« En réalité, les témoignages et les preuves matérielles montreront que la défenderesse et ses complices n’ont reçu que des commissions sur les dépôts nets – la différence entre le montant que les victimes-clients ont déposé dans leurs comptes et le montant qu’ils ont retiré. La performance commerciale d’un client n’avait généralement aucun effet sur la rémunération d’un employé, et de bonnes performances commerciales (qui étaient rares) ne pouvaient que nuire à la rémunération de Yukom. De même, pour prouver la fausseté et l’importance relative des déclarations au sujet d’intérêts communs, le gouvernement présentera des preuves des mesures prises par la défenderesse et ses complices pour empêcher les clients (1) de gagner dans leurs transactions et (2) de retirer des sommes de leur compte.

« L’une des tactiques utilisées par l’accusée pour saper les clients était de mettre un client gagnant sur un ‘risque élevé’. SpotOption, une entité qui hébergeait la plate-forme (en fait, le logiciel et les données de trading) sur laquelle les comptes de trading BinaryBook et BigOption fonctionnaient, contrôlait également les ‘paramètres de risque’ des clients. Si un client était identifié dans BinaryBook et BigOption comme spéculant avec succès, la défenderesse contactait SpotOption et faisait en sorte que les paramètres du compte du client soient ajustés afin que les paris futurs soient moins susceptibles de gagner. En faussant le jeu au détriment du client (sans l’informer des changements), la défenderesse empêchait les clients de tenter de retirer leurs gains.

Le site de SpotOption offre une gamme d’outils et de services pour les entreprises d’options binaires, notamment des plateformes de paiement et de gestion de risque. (Capture d’écran : Spotoption.com)

« De même, la défenderesse a pris des mesures importantes pour empêcher les clients de retirer de l’argent (y compris leurs propres dépôts) des comptes. Par exemple, lorsque la défenderesse prévoyait qu’un client en particulier pourrait retirer de l’argent, elle ordonnait aux co-conspirateurs de placer des opérations à long terme dans le compte de ce client, une technique appelée « exposer le client ». Après avoir effectué l’opération, le directeur de compte indiquait à la victime-investisseur qu’elle n’était pas autorisée à retirer de l’argent avant que la transaction ne soit échue.

« Une autre façon d’empêcher les retraits des clients était une technique connue sous le nom de dépôts ‘bonus’, dans laquelle la défenderesse ou un co-conspirateur créditait un compte commercial avec un ‘bonus’ présumé. Après avoir versé la prime dans le compte du client, la défenderesse et ses complices informaient le client que la prime était assortie de conditions qui exigeaient un nombre extrêmement élevé d’opérations (souvent de vingt à trente fois la ‘valeur’ de la prime) avant que l’argent du compte puisse être retiré. Les témoignages au procès confirmeront que les ‘bonus’ étaient un moyen courant d’empêcher les retraits. »

Elbaz a « admis » que 95 % des clients ont perdu

Elbaz a été arrêtée par le FBI en septembre 2017 lorsqu’elle a atterri à l’aéroport JFK alors qu’elle allait voir ses amis aux États-Unis. Dans un interrogatoire post-arrestation du FBI cité dans le « mémoire du procès », Elbaz « a admis que 95 % des clients qui ont envoyé de l’argent à BinaryBook et BigOption avaient perdu de l’argent, et elle a faussement déclaré avoir révélé ce fait aux victimes-clients.

« La défenderesse a également reconnu qu’elle avait utilisé un pseudonyme alors qu’elle travaillait chez Yukom (qu’elle a qualifié de ‘nom de scène’) et que les employés de Yukom recevaient une commission basée sur les dépôts nets – dépôts de clients moins retraits -, affirme le mémoire du procès.  » La défenderesse a faussement nié que les primes n’étaient qu’un moyen d’empêcher les clients de retirer de l’argent et a dit aux enquêteurs que tout client qui demandait un retrait pouvait récupérer son argent, à moins que le client ne soit assujetti à des exigences en matière de rotation des primes. La défenderesse a également nié à tort avoir jamais demandé une modification des paramètres de risque d’un client afin d’augmenter la probabilité qu’un client commence à perdre dans ses opérations. Enfin, la défenderesse a également prétendu à tort qu’elle ignorait que des cadres encourageaient les employés de Yukom à mentir aux clients. »

Gabi Biton, responsable de la police israélienne, lors d’une réunion de la commission des Réformes de la Knesset consacrée à un texte proposant l’interdiction de l’industrie des options binaires, le 2 août 2017. (Crédit : Simona Weinglass/Times of Israël)

Le « mémoire du procès » cite plusieurs co-conspirateurs, dont Yossi Herzog, Yakov « Kobi » Cohen, Ori Maymon (alias « Patrick Accardo »), Elad Bigelman (alias « Michael Goldberg »), Nissim Alfasi (alias « Nick Onasis »), Ronen Roytman (alias « Alexander Goldman »), Liora Welles (alias « Lindsay Cole », « Lindsay Taylor » et « Lindsey Wells »), Yair Hadar (alias « Steven Gold »), Shira Uzan (alias « Emily Laski ») et Austin Smith (alias « John Reid »).

Herzog, Alfasi et Bigelman faisaient partie des 12 opérateurs d’options binaires présumés, inculpés par les États-Unis en février, dont les actes d’accusation n’ont été rendus publics que le mois dernier, tous associés à BinaryBook.com et BigOption.com.

Les États-Unis allèguent que Herzog, qui a été interrogé par le FBI en Israël en janvier 2018, était propriétaire d’une société mauricienne appelée Linkopia, ainsi que de Yukom Communications basée en Israël ; ils allèguent qu’Alfasi était un employé de Yukom Communications et directeur de marque pour BinaryBook ; et Bigelman était un employé de Yukom Communications et directeur de marque pour BigOption.

L’avocat de M. Herzog a déclaré dans un communiqué du mois dernier que son client « vient d’apprendre les accusations portées contre lui aux États-Unis il y a quelques jours. Il nie ces allégations et a l’intention de s’y opposer ainsi qu’à toute procédure d’extradition, si elle est engagée. A aucun moment, il n’a été impliqué dans une quelconque escroquerie. »

Une annonce Facebook pour un emploi dans une compagnie d’options binaires israélienne, publiée le 19 avril 2016. (Crédit : capture d’écran)

Lors d’une audience en détention le 20 septembre 2017, l’avocat d’Elbaz, Jonathan Lopez, a défendu son client, faisant valoir que Yukom Communications était une entreprise légitime. « Ils font beaucoup de choses dans cette plainte pour faire croire qu’il s’agit d’une chaufferie nigériane ou d’une arnaque à la loterie. Ce n’est rien de tout cela. C’est une entreprise légitime et légale en Israël comme ici. »

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