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Nécrologie

Michael Shafir, auteur de « l’encyclopédie » sur le négationnisme, meurt à 78 ans

Le chercheur israélo-roumain, qui a joué un rôle clé dans la mémoire de la Shoah en Roumanie, est reconnu pour sa présentation directe et humoristique de difficiles vérités

Michael Shafir lors d'une interview en 2011. (Crédit : YouTube)
Michael Shafir lors d'une interview en 2011. (Crédit : YouTube)

BUCHAREST, Roumanie (JTA) – Lorsque Michael Shafir a quitté sa Roumanie natale pour s’installer en Israël dans les années 1960, ce n’était pas parce que l’adolescent juif brûlait d’une ferveur sioniste. Il s’agissait plutôt du premier pays qui avait accepté de l’accueillir.

« Je serais parti n’importe où le communisme n’existait pas, parce que je ne pouvais plus vivre entre ce que l’on me disait à la maison et son inverse, que l’on disait à l’extérieur », a déclaré un jour Shafir dans une interview accordée aux médias roumains.

Plus de quarante ans plus tard, Shafir est retourné dans le pays où il est né, en tant que professeur de relations internationales. Depuis son poste à l’université Babes-Bolyai, dans le nord-ouest de la Roumanie, Shafir a étudié et publié de nombreux articles sur la manière dont les nationalistes de droite post-communistes ont déformé le passé et banalisé ou nié la Shoah en Europe de l’Est.

Shafir, qui est décédé le 9 novembre à l’âge de 78 ans, était connu dans son travail et dans sa vie personnelle pour sa présentation directe et souvent humoristique de difficiles vérités.

« Il était l’un des premiers à voir l’émergence précoce du nationalisme dans la politique du régime communiste [roumain] », a déclaré son ami et collègue Liviu Rotman, historien israélien des Juifs roumains, à la Jewish Telegraphic Agency.

Rotman a déclaré que le livre de 2004 de Shafir, Between denial and trivialization. Holocaust denial in post-communist countries in Central and Eastern Europe (« Entre déni et banalisation : Le négationnisme dans les pays post-communistes d’Europe centrale et orientale ») représente une « véritable encyclopédie » du négationnisme, car il décrit les trois formes que Shafir a observées dans les États post-communisme : le négationnisme pur et simple, le négationnisme de défiance (qui « minimise la participation de sa propre nation ») et le négationnisme sélectif (une combinaison des deux autres). Shafir s’en prend également à ce qu’il appelle la « banalisation comparative » de la Shoah, ou le fait de nier son caractère unique en l’assimilant aux crimes communistes.

« J’avais l’habitude de plaisanter avec Michael et de lui dire qu’il avait produit un tableau de Mendeleïev du négationnisme », a écrit Rotman sur Facebook après la mort de son ami, en référence au nom officiel du tableau périodique qui organise les éléments en fonction de leurs caractéristiques.

Connu en Roumanie pour son sens de l’humour irrévérencieux et son tabagisme, la silhouette massive de Shafir, vêtu d’un trench – et parfois d’un chapeau – était souvent visible aux conférences et aux événements auxquels il participait.

« C’était une personne dotée d’un sens de l’humour exceptionnel, qui balançait toujours des blagues à tout va à ses amis, qui trouvait toujours des raisons de rire », a déclaré à la JTA Felicia Waldman, spécialiste des études juives.

« Il aimait partager tout ce qu’il découvrait, tout ce qu’il pensait », a ajouté Waldman, qui se souvient également de la véhémence « peu diplomatique » de Shafir. « Parfois, cela lui créait des problèmes. »

Shafir a promu ses idées dans des livres et des écrits savants et des conférences, mais aussi dans la presse roumaine, où il s’est révélé être un polémiste redoutable. En tant que membre de la Commission internationale pour la Shoah en Roumanie, il s’est efforcé de faire en sorte que les habitants de son pays comprennent la vérité sur la Shoah et la collaboration des autorités roumaines avec le régime nazi. Cette histoire a été occultée pendant l’ère communiste et contestée après celle-ci.

La commission a été créée par le président roumain Ion Iliescu en 2003 et dirigée par Elie Wiesel, un survivant de la Shoah né en Roumanie. Shafir et ses collègues membres de la commission ont conclu qu’entre 280 000 et 380 000 Juifs ont été assassinés dans les territoires sous contrôle roumain pendant la Seconde Guerre mondiale.

Elie Wiesel dans son bureau à New York, le 12 septembre 2012. (Crédit : AP Photo/Bebeto Matthews)

En 2004, leur rapport a été officiellement adopté par l’État roumain, qui a reconnu pour la première fois sa participation au massacre des Juifs d’Europe.

« Le négationnisme d’aujourd’hui ne peut plus prétendre à l’excuse de ‘je ne savais pas, je n’ai pas eu accès à l’information' », a déclaré Shafir dans un podcast de l’Institut Wiesel en 2021, dans lequel il mettait en garde contre la nature rusée et alambiquée de la plupart des négations contemporaines de la Shoah.

Shafir travaillait toujours avec l’Institut national Elie Wiesel pour l’étude de la Shoah en Roumanie au moment de son décès, comme l’ont confirmé l’institut et les membres de sa famille.

Né à Bucarest en 1944, Shafir a réussi à s’installer en Israël à l’adolescence, en 1961, lors de l’une des périodes où la Roumanie a assoupli les règles d’émigration pour ses Juifs. Il avait eu maille à partir avec le régime communiste et cherchait à y échapper.

En Israël, Shafir a servi dans l’armée avant de s’installer à Munich, pour travailler comme chercheur sur les audiences à Radio Free Europe, la station de radio financée par les États-Unis pour l’Europe communiste. À partir de ce moment-là, il concilie journalisme et travail universitaire. Il retourne ensuite en Israël, où il obtient une licence en sciences politiques et en littérature anglaise à l’université hébraïque de Jérusalem, tout en dirigeant les informations étrangères à la station de radio Kol Israel, poste qu’il occupe jusqu’en 1982. Il venait d’obtenir un doctorat en sciences politiques à l’université hébraïque après avoir rédigé une thèse sur l’intelligentsia roumaine sous le dictateur communiste Nicolae Ceausescu.

Le dirigeant roumain Nicolae Ceausescu s’adressant au public depuis le balcon du bâtiment du Comité central à Bucarest, en Roumanie, le 24 novembre 1989. (Crédit : AP Photo/Dieter Endlicher)

Shafir a rejoint Radio Free Europe au milieu des années 1980 et y a occupé des postes jusqu’à bien après la chute du rideau de fer. Son retour en Roumanie et la récupération de sa nationalité roumaine en 2005 ont inspiré la gauche progressiste du pays.

« Shafir m’a beaucoup inspiré ; il a été une référence du fait de son honnêteté et de son courage intellectuel notoires, quelqu’un capable, comme peu d’autres, de revoir ses positions lorsque de nouvelles données ou sources historiques le demandaient », a déclaré à la JTA Andrei Ursu, ingénieur logiciel roumain-américain devenu historien.

Ursu a récemment été nommé directeur scientifique de l’Institut de la révolution roumaine de 1989, une organisation dont la mission est d’étudier la révolution anticommuniste roumaine de cette année-là. Deux de ses arrière-grands-parents et un grand-père ont été tués pendant la Shoah.

Ursu – dont le père, Gheorghe, est mort après avoir été sauvagement battu lors d’une détention pour des raisons politiques par la police secrète communiste roumaine, la tristement célèbre Securitate – se bat depuis des décennies pour combattre le blanchiment de la Securitate dans le discours public du pays.

Il a décrit Shafir comme « une personne dotée d’un humour non exhaustif  » et « sans la vanité exagérée commune à de nombreux intellectuels roumains ». Selon Ursu, malgré sa santé fragile, Shafir avait accepté de revoir une partie du dernier projet éditorial d’Ursu sur la révolution anticommuniste roumaine de 1989, La chute d’un dictateur.

Comme d’autres spécialistes qui ont collaboré avec Shafir, Ursu a fait l’éloge de son éthique professionnelle et de la précision de ses recherches et de son travail d’investigation.

Ses commentaires dans les médias et ses apparitions publiques étaient fréquemment agrémentés de blagues et d’anecdotes. En 2019, alors qu’il parlait dans une interview des dizaines de milliers de Juifs que Ceausescu avait laissé émigrer en échange de paiements en espèces de la part d’Israël, Shafir a raconté une vieille blague roumaine qui commence par la visite du dictateur roumain dans une coopérative produisant du maïs.

« Combien obtenez-vous pour une tonne de maïs ? », a demandé Ceausescu à l’apparatchik en charge de la coopérative. « C’est tout ? Je reçois plus si je vends 10 Juifs. » Ce à quoi l’apparatchik a rétorqué : « Alors il serait bon que nous commencions à semer des Juifs ».

Dans l’interview, Shafir a également rappelé que le siège de la communauté juive de Bucarest affichait autrefois un panneau avertissant les goyim (non-Juifs), désespérés d’obtenir un visa pour Israël et d’échapper au communisme, qu' »aucune conversion n’est acceptée ».

« En fin de compte, une conversion est beaucoup moins dangereuse que de traverser le Danube à la nage », avait observé Shafir.

Bien que Shafir ait quitté Israël, il y est resté proche de sa famille et s’est investi dans la politique de l’État juif. Militant de La Paix Maintenant qui se définissait comme un « sioniste critique », Shafir rejetait les caractérisations d’Israël comme un État d’apartheid mais considérait la présence militaire israélienne continue en Cisjordanie et à Gaza comme incompatible avec la démocratie à long-terme.

« Il était très inquiet pour notre avenir ici, dans un pays qui dérive vers la droite », a écrit sa fille, Maurit Beeri, sur Facebook après la mort de son père. Elle a ajouté qu’il avait récemment passé du temps en Israël avec ses petits-enfants.

Le corps de Shafir a été inhumé le 13 novembre dans l’un des bâtiments de son université à Cluj, en Roumanie, où il vivait avec sa femme, Aneta Feldman-Shafir.

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